Het assortiment van de Wii wordt stapvoets uitgebreid met titels die ook de fanatieke gamer weten te boeien. Zo kwam onlangs Deadly Creatures uit en is het nu de beurt aan een nieuw deel in de ninjaserie Tenchu. Na een aantal Tenchu-misbaksels te hebben mogen aanschouwen, beloofde de previewversie van Tenchu: Shadow Assassins dat dit wel eens een mooie toevoeging kan worden voor de Nintendo Wii.

Het concept van ninjagames is niet nieuw, bijna elke console heeft wel een ninjagame. In 1998 kende het genre een hoogtepunt met de release van de eerste Tenchu-game. Deze maakte het mogelijk om voor het eerst in drie dimensies in de huid van een ninja te kruipen. In de jaren daarna verschenen er oneindig veel vervolgen, die geen van allen zo goed bleken te zijn als het origineel op de PlayStation. Met de komst van de ijzersterke Ninja Gaiden-titels op de huidige generatie consoles voelde ontwikkelaar Acquire de druk en besloot men om het roer volledig om te gooien voor de Nintendo Wii.

In plaats van de grote open omgevingen die we gewend zijn van eerdere Tenchu-games, is er gekozen voor een beperkte omgeving waar voornamelijk aandacht gegeven moet worden aan ongezien blijven. Op de vooraf bepaalde routes staan een aantal vijanden te wachten, die je stuk voor stuk op tactische wijze uit moet schakelen om verder te komen. Als een echte ninja zul je dit voornamelijk doen doen je vijand te verrassen, hem vast te pakken vanuit een donker hoekje en vervolgens zijn nek om te draaien.

Hiermee is  meteen het voornaamste element van de game uit de doeken gedaan, namelijk: schaduw. Zoals de titel al verklapt wordt er in de game veel gebruik gemaakt van donkere gedeeltes en de schaduw waarin je jezelf kunt verhullen. Ook is het mogelijk om zelf schaduw te creëren. Dit kan varieren van een simpel kaarsje uitblazen tot objecten verplaatsen of grotere vlammen doven met water.

Tenchu: Shadow Assassins draait voornamelijk om het sluipaspect, dat zelfs wat lijkt op de actie zoals we die kennen uit de Metal Gear Solid-games. Met behulp van schaduwen en een selectie aan ninjawapens kun je zo op kundige wijze jezelf verlossen van de vijanden die je de weg versperren. Dit vergt tactiek, en het komt meer dan eens voor dat je ontdekt wordt. Gebeurt dit, dan word je teruggezet naar een eerder checkpoint.Omdat de levels van zichzelf al erg uitdagend zijn, komen reeds vermoorde vijanden niet terug wanneer je dood bent. Dit komt de speelbaarheid van de game zeker ten goede, omdat je anders zeker na een paar pogingen gefrustreerd zou raken. Als geheel bestaat Tenchu: Shadow Assassins uit meerdere van dit soort lineaire levels die meer lijken op puzzels dan op de vrije werelden die we kennen uit eerdere Tenchu-delen. Sterker nog: het gameplayconcept lijkt op geen manier meer op wat het vroeger was.

Eén van de meest opvallende veranderingen ten opzichte van eerdere Tenchu-games is hoe het gebruik van de Wiimote de gameplay beïnvloedt. Het voortbewegen van het personage gebeurt met de analoge stick op de Nunchuck en de bewegingsgevoeligheid van de Wiimote wordt ingezet om speciale technieken of voorwerpen te gebruiken. Met je ninjatechnieken verplaats je je ongezien van schaduw naar schaduw en voer je dodelijke aanvallen uit op je vijand. Op het moment dat je een vijand vanuit de schaduw naar je toe trekt, moet je een bepaalde beweging maken met de Wiimote of Nunchuck om de vijand te doden.

Hoewel je normaal gesproken bij ontdekking terug gezet wordt naar een eerder checkpoint, krijg je later in de game mogelijkheid om jezelf te verweren tegen de naderende vijand. Mocht je bijvoorbeeld in het bezit zijn van een zwaard, dan zul je op Red Steel-achtige wijze een zwaardgevecht aangaan. Hierbij moet je jezelf tegen de aanvallen van je vijand verdedigen, waarna je zelf ook toe kunt slaan. De gevechten zijn extreem lastig te winnen, wat er voor zorgt dat je liever langs een vijand sluipt dan de directe confrontatie aan te gaan.

Gezien de neerwaartse spiraal waarin de Tenchu-serie zich begaf, was verandering noodzakelijk. Met de radicale omslag die gemaakt is in Tenchu: Shadow Assassins is zeker een nieuwe stap gezet naar verbetering van de serie. De game is echter nog steeds verre van perfect. De algehele besturing is niet slecht, maar wekt vaak frustratie op. Soms moet je tijdens een dodelijke aanval een steekbeweging uitvoeren met je Wiimote en dit werkt vaker niet dan wel. Daarnaast is een verkeerde beweging vaak de oorzaak dat je ontdekt wordt en je een deel opnieuw moet spelen. Hoewel dit slechts een klein aandeel heeft in de gehele gameplay, zijn het wel puntjes waar je je aan stoort. Bovendien is de serie omgeslagen van uitgestrekte omgevingen naar zeer lineaire levels. Voor de eerdere Tenchu-fans is dit ontzettend wennen en mis je als ninja toch de mogelijkheid om vrij rond te rennen over de daken. Het verhaal is daarentegen goed begeleid door mooie tussenfilmpjes, waarin echter wel een Japanse taaloptie ontbreekt. En als beetje Japan-fan zul je je daarom al snel ergeren aan de Engelstalige stemmen bij een authentieke Japanse samurai- en ninjasfeer.

Tenchu: Shadow Assassins één van de weinige games op de Nintendo Wii waar echt nog een uitdaging in gevonden kan worden. Het gehele concept is zeer uitdagend wat soms zelfs voor wat frustratie kan zorgen. De game is degelijk, maar blinkt op weinig vlakken echt uit om het een topper te noemen. Als je voorbij de lastige besturing en beperkte omgevingen kunt kijken dan zul je een goede aanwinst vinden in Tenchu: Shadow Assassins. Ben je een echte fan van het eerste deel, dan is er een kans dat je niet kunt wennen aan de nieuwe opzet en is het aan te raden om voor een Ninja Gaiden-game te gaan.