Na negen jaar stilte verschijnen nu binnen één week tijd ineens twee nieuwe Monkey Island-producten. Volgende week verschijnt de Special Edition van The Secret of Monkey Island, een remake die geheel nieuwe graphics en spraak toevoegt aan het legendarische beginpunt van de reeks. Het episodische Tales of Monkey Island brengt ons eindelijk nieuwe avonturen voor Guybrush Threepwood, waarvan deze week de eerste episode verscheen. En wie anders dan Telltale Games, opgericht door ex-medewerkers van de adventuredivisie van LucasArts, had deze game kunnen maken.'

In de eerste episode van de vijfdelige reeks, Launch of the Screaming Narwhal, stroomt Guybrush met een vervloekte, groen uitgeslagen hand aan op het strand van Flotsam Island. Dit wordt voorafgegaan door een korte proloog waarin hij zijn geliefde Elaine uit handen van zijn nemesis LeChuck probeert te redden, wat uiteraard mislukt en direct het hoofddoel voor de komende vijf episodes neerzet. Tales of Monkey Island biedt namelijk een doorlopend verhaal en geen geheel afgeronde episodes, wat ook de reden is dat de vijf episodes niet los te koop zijn maar alleen als bundel voor iets meer dan dertig euro.'

 

Flotsam Island wordt geteisterd door een aanhoudende wind die ervoor zorgt dat niemand het eiland kan verlaten. Guybrush wil echter zijn liefje Elaine redden uit de handen van LeChuck,  dus zal hij het raadsel achter de wind moeten ontrafelen. Uiteraard gaat dit via een flinke omweg, want Launch of the Screaming Narwhal biedt een dikke vier uur gameplay met flink wat ingenieuze puzzels, vreemde personages en geslaagde humor. Wanneer de andere episodes in verhouding liggen, dan lijkt Tales of Monkey Island qua omvang in ieder geval een volwaardig Monkey Island-avontuur te worden.

The Three Trials

De opzet van Launch of the Screaming Narwhal is typisch Monkey Island. Je hebt een eiland met verschillende locaties gelegen in een jungle en een slaperig dorpje, waarmee het spel sterk lijkt op de openingsuren van de allereerste Monkey Island. De eerste concrete opdracht heeft ook sterke overeenkomsten met 'The Three Trials' die je in The Secret of Monkey Island moet voltooien. Alleen dien je dit keer niet te bewijzen dat je piraatwaardig bent, maar de lokale krant van nieuws te voorzien door de boel op stelten te zetten.

Met dat soort opdrachten komt de humoristische insteek die de Monkey Island-reeks zo kenmerkt, direct naar voren. Tales of Monkey Island kent enkele zeer geslaagde grappen die zeker van het niveau zijn van de betere grappen uit de eerste drie delen, al zijn ze wat minder dikgezaaid en soms wat vergezocht. Vooral enkele referenties naar eerdere delen, komen wat geforceerd over. Desondanks blijft de humor één van de stuwende krachten achter dit spel en ook een reden om alles goed te bekijken en uit te proberen.

Rare fransoos

Vrijwel alle personages die je in deze episode zult ontmoeten, zijn nieuw voor de Monkey Island-reeks. Helaas weet geen enkele van de personages echt een gevoelige snaar te raken. Het sterkst is misschien nog de geschifte Franse dokter Marquis De Signe, de rest van de personages zijn allemaal te typeren als domme, eendimensionale piraten. De een is glasblazer, de ander verzamelt actiefiguurtjes en weer een ander kapitein van een schip dat nooit uitvaart, maar geen van allen hebben ze een persoonlijkheid die kan tippen aan de vele geweldige personages die de Monkey Island-reeks eerder heeft opgeleverd. Het is daarom jammer dat er niet meer oude gezichten terugkeren, want eerdere delen bewezen dat het heel geestig kan zijn om oude personages in een nieuwe rol te casten.  Hopelijk houdt TellTale deze achter de hand voor toekomstige episodes.

Wat nog wel sterk is, zijn de puzzels. Deze zijn nooit te omslachtig, maar vergen vaak net genoeg denkwerk om het leuk en uitdagend te houden. De oplossingen zijn soms behoorlijk creatief, terwijl ze een andere keer juist zo voor de hand liggend zijn dat je ze haast over het hoofd zou zien. Het spel kent een subtiel hintsysteem waarbij Guybrush hardop nadenkt over de volgende stap wanneer je even niet verder komt. Het geeft vooral aan in welke richting je moet zoeken, voor wanneer je echt even geen idee hebt hoe je verder moet. Uiteraard kun je dit hintsysteem uitzetten wanneer je mans genoeg bent om de puzzels zelf op te lossen.

Omslachtige interface

Tales of Monkey Island kent een nieuwe interface die niet iedereen even goed zal bevallen. Je laat Guybrush naar voren lopen door de muis ingedrukt te houden, en draait hem om zijn as door de muis te bewegen. Het werkt aardig, maar is vooral in het begin wat onnauwkeurig en onwennig. Mocht je er echt niet aan kunnen wennen, dan is het ook mogelijk Guybrush met het toetsenbord te besturen. Voorwerpen bekijken, gebruiken en oppakken doe je gewoon met een muiscursor, die soms wel iets trager reageert dan je zou willen. Ook het combineren van voorwerpen gaat wat omslachtig, maar gelukkig puilt je inventaris niet uit.

De visuele stijl van Tales of Monkey Island zit op het niveau van de andere Telltale Games en doet zijn werk, maar weet niet te verrassen. Het lijkt nog het meest op Escape from Monkey Island, wat toch de minst sfeervolle game in de reeks was. Guybrush ziet er prima uit en ook het dorpje mag er wezen, maar de junglelocaties ogen wat kaal en eentonig. Ook de andere personages missen finesse. Reginald van Winslow, de kapitein, lijkt op de broer van Mr. Potato Head. Launch of the Screaming Narwhal kent ook enkele slordigheidsfoutjes en inconsistenties die laten zien dat er net niet zoveel werk in deze game is gestoken, als in de eerste drie Monkey Island-games.