Steel Fury: Kharkov 1942 is de tweede tanksim in korte tijd van Lighthouse Interactive. De eerste, WWII Battle Tanks, viel onder de noemer 'voor de fans' en bood niet genoeg om blijvend te imponeren. Misschien legt Steel Fury meer op tafel. Wederom worden we naar het Oostfront van de Tweede Wereldoorlog getransporteerd. Ditmaal mogen we spelen met de Russische T34, de van oorsprong Engelse Mk.II Mathilda en de Duitse Panzer IV.

Steel Fury maakt direct al een betere, geliktere indruk dan WWII Battle Tanks. Missies worden voorafgegaan door fragmenten uit de Tweede Wereldoorlog met een bijbehorend verhaaltje. Het daaropvolgende scherm toont een overzichtelijke plattegrond van de situatie en een beschrijving van strategische punten. Dit zorgt ervoor dat je een stuk beter voorbereid en bovendien een stuk gemotiveerder begint aan een missie. De ontwikkelaar heeft bovendien gedacht aan de minder ervaren tankbestuurder. Hulpmidddelen zoals het aangeven van de doelen op het scherm en een versimpelde besturing zijn zeer behulpzaam bij het onder de knie krijgen van deze sim.

Ook grafisch ziet Steel Fury er beter uit dan zijn tegenhanger. De tanks mogen van binnen misschien iets minder gedetailleerd zijn, de omgevingen zien er juist beter uit. De landschappen zijn net wat kleurrijker en weelderiger aangekleed. Ik wil niet zeggen dat de game er grafisch spetterend uitzien, maar het totaalplaatje overtuigt.

Op realisme is echter niet ingeboet. Je zult echt de tijd moeten nemen om te leren rijden met de diverse tanks. Dit komt mede door de ingewikkelde knoppenconfiguratie, maar ook de mogelijkheid om de positie te kunnen innemen van elke lid van de tankcrew maakt het spel lekker complex. De AI neemt gedeeltelijk de andere functies voor zijn rekening. Het is echter niet mogelijk de andere functies geheel aan de AI over te laten. Zelfs al ben je van plan de missies te spelen als schutter dan zul je nog steeds de rol van commandant gedeeltelijk op je moeten nemen. Het is namelijk altijd aan jou om te bepalen welke richting, en hoe hard, de tank opgaat. Dit voorkomt dat je je helemaal kunt toespitsen op één specifieke taak. Zolang de AI niet beter wordt, zal multi-tasking binnen dit genre altijd een probleem blijven. Een ander realistisch aspect is de mogelijkheid om je troepen te commanderen. Door naar de plattegrond te gaan, kunnen aan voertuigen en infanterie orders worden gegeven. Hele routes kunnen op de plattegrond voor je manschappen worden uitgestippeld. Het nadeel van deze extra functie is wel dat de al behoorlijk ingewikkelde gameplay nog ingewikkelder wordt gemaakt. Zeker als je nagaat dat alles op je plattegrond zich real-time afspeelt. Gelukkig redden je troepen zich ook redden zonder strategische orders. Vaak zul je daarom geen toevlucht nemen tot deze kaart.

Een tanksim blijft waarschijnlijk altijd droge kost. Toch heb ik meer plezier beleefd aan het spelen van deze game dan aan WWII Battle Tanks. Niet alleen zijn de hogere productiewaarden hiervoor verantwoordelijk, maar ook de missies zelf. Deze voelen dynamischer aan. Zo is er alleen al de infanterie die met je tank mee rent en mee vecht en dekking zoekt in het gevecht tegen de vijand. Dit staat in schril contrast met de plastic soldaatjes die je in Battle Tanks aan de horizon zag wegrennen. Gevechten willen nogal eens een abrupt einde hebben. Zo komt het vaak genoeg voor dat je onverwacht uitgeschakeld wordt door een vijand die je totaal over het hoofd hebt gezien. Wederom erg realistisch, maar het geeft geen voldoening. Dit geldt ook voor het succesvol afronden van een missie. Vaak ben jij niet degene die het laatste schot afvuurt, waardoor het geen uitzondering is dat je lekker aan het rondtuffen bent en ineens de vijand is verslagen.

Steel Fury kent wel genoeg aspecten die het doet uittorenen boven het kale Battle Tanks. In Steel Fury is het bijvoorbeeld mogelijk bestaande missies aan te passen en compleet nieuwe missies op te zetten. Deze editor is niet echt simpel, maar met enig doorzettingsvermogen kun je leuke missies op touw zetten. Een minpunt is dat Steel Fury in tegenstelling tot zijn concurrent niet online en daardoor ook niet in coöp-modus is te spelen. Ik blijf het jammer vinden dat de ontwikkelaars van deze sims niet de mogelijkheid benutten om online samen één tank te besturen.