Virtua Tennis 3 noemde we laatst nog een ultieme tennisgame voor de PlayStation Portable. Nu ligt het derde deel in de Smash Court Tennis serie ook in de winkels en Namco Bandai hoopt natuurlijk Virtua Tennis van de troon te stoten. Of biedt Smash Court genoeg differentie om naast Virtua Tennis te bestaan?

De opties in de twee games lijken op het eerste gezicht erg op elkaar. Je hebt een Carrière mode, waarin je de nummer één plek moet zien te bereiken. Er is een Exhibition mode, waarin je enkele wedstrijden mee kunt spelen. Via Ad Hoc kan er multiplayer gespeeld worden en de trainingspelletjes uit de carrière kunnen ook los uitgeprobeerd worden. Tot zover weinig nieuws onder de zon.

Smash Court Tennis 3 heeft, in tegenstelling tot Virtua Tennis, een tutorial, en dat is wel nodig ook. Met Virtua Tennis 3 kan iedereen zo weglopen, maar Smash Court Tennis 3 heeft wat meer uitleg nodig. De tutorial bestaat uit een hele rits lessen, de één oersimpel en de ander bijzonder lastig om voor elkaar te krijgen. Zo is het in Smash Court Tennis 3 zaak om al je slagen goed te timen. Wanneer er een bal je kant op komt, en je op de juiste plek in het veld staat, moet je de knop ingedrukt houden en op het juiste moment loslaten voor een krachtige slag. Zo gaat het met de topspin, slice en lob, maar ook de service. Sla je met de juiste timing dan komt de bal op de plek waar jij op mikt met de analoge stick. Is de timing slecht, komt de bal soms niet eens het net over, gaat hij uit of belandt hij direct in het racket van je tegenstander.

Het menu, de muziek en het introfilmpje maken direct duidelijk dat we hier met een mooi product te maken hebben. Deze gladde afwerking komt helaas niet helemaal terug in het spel. Vooral de matige AI van je tegenstander valt op en dat komt vooral terug in de carrièremode, de Pro Tour. Je begint als een nieuweling in de Pro Tour en door wedstrijden te spelen werk je jezelf omhoog naar de top van de wereld. Je kunt kiezen om beter te worden door te trainen of door wedstrijden te spelen. De tweede optie geeft uiteraard het beste resultaat, maar de eerste optie is wat veiliger.

Beter word je door ervaringspunten. Je zelf gecreëerde speler stijgt namelijk in level en per level krijg je ervaringspunten die je kunt verdelen over een rij aan meters, zoals voetenwerk en volley. Die keuze word je nog moeilijker gemaakt, omdat je de punten ook kunt uitgeven aan skills, zoals een betere opslag of een verbeterde stamina. Deze stamina speelt een grote rol, omdat je tijdens het spelen stamina verliest. Er hangt een balk boven je hoofd die van groen naar rood gaat. Hoe roder de balk, des te minder uithoudingsvermogen je hebt. Zaak is dus om ook eens te rusten tussen de wedstrijden door.

Smash Court Tennis 3 speelt echt als tennis. Er zit meer realisme in de gameplay en in de moeilijkheidsgraad van het spelen. Echt tegenstand van je tegenstanders hoef je echter niet te verwachten, want de AI is vaak erg voorspelbaar of laat ballen langs vliegen zonder zelf ook maar een spier te verrekken. Zet je de moeilijkheidsgraad hoger, dan wordt op oneerlijke wijze het niveau tussen jou en je tegenstander vergroot. Dit is jammer, want Smash Court Tennis 3 is verder een heel vermakelijk spel dat prima naast Virtua Tennis 3 kan bestaan.

De Challenge mode, de mode waarin je de trainingsmissies kunt spelen, maakt het spel helemaal af. Want naast de trainingspelletjes zitten er in de mode ook nog extra minigames met een bizarre twist. In de Pac-Man game moet je bijvoorbeeld zoveel mogelijk balletjes verzamelen en spookjes ontwijken. Degene die de ronde wint krijgt alle balletjes, en dus de punten. In het Galaga-spelletje moet je de ruimteschepen kapot zien te slaan en moet je oppassen dat je niet meegenomen wordt door een vliegende schotel. En in Bomb-tennis krijg je bommetjes op je veld als je verliest. Deze kunnen ontploffen en je hebt maar drie levens. Hiermee is Smash Court Tennis 3 een van de eerste tennisgames waarin je daadwerkelijk dood kunt gaan! Hoewel de drie spelletjes niet heel erg onderhoudend zijn, is het een leuke afwisseling voor het tennisspel.