“Riiiiiidge Racer! It’s Ridge Racer!” Wie kent dit geluidsfragment nou niet? In combinatie met de “historical battles in ancient Japan” met de “giant enemy crab” uit de game Genji was dit het hoogtepunt van de hilariteit rondom Sony’s E3 2006 persconferentie. Genji: Days of the Blade is al genadeloos door de mand gevallen als wanproduct, en nu nemen we Ridge Racer 7 voor de PlayStation 3 onder de loep. Ridge Racer 7 is een racegame die anders is dan alle andere racegames. Tenminste, dan alle andere racegames behalve zijn zes voorgangers. Wanneer je nog nooit van de game gehoord hebt en je zult er toevallig eens wat bewegende beelden van zien, zul je het weghonen als een idioot racespelletje. Maar zeg dat niet te hard, want dan heb je de verwoede fans van de vorige zes delen met fakkels en hooivorken voor je deur staan. Wat voor de een stompzinnig, half achterstevoren door een bocht glijden is, is voor de ander het jarenlang perfectioneren van een doorslaggevend gameplay-onderdeel. De Ridge Racer-serie draait namelijk om één ding: driften. Driften, driften en nog eens driften. Het mag er dan op het eerste gezicht nogal frappant uitzien, het is wel enorm diep en goed uitgewerkt. Wanneer je als ontwikkelaar zoveel ervaring hebt in de serie, kun je dit soort mechanieken steeds een klein beetje verfijnen. Als je niet bekend met de serie bent, lijkt Ridge Racer 7 misschien een doodnormale arcaderacer die niet al te lang zal boeien. Maar als je de game met zo’n instelling zult gaan spelen, word je elke keer keihard laatste. Hoe zou dat toch komen? Misschien omdat Ridge Racer 7 een game is die je tot in de puntjes moet beheersen om een goed resultaat neer te zetten. Het perfectioneren van de drift is de sleutel tot succes in Ridge Racer 7. Een bocht scherp aansturen, tijdens het sturen gas loslaten en weer gas geven als je auto de goede kant op wijst. Met een korte druk op de remknop vergemakkelijk je het ietsje. Het klinkt zo simpel, maar nieuwkomers zullen hier zeer lang mee moeten oefenen om echt de baas te worden over de auto. De game is namelijk best pittig. Je tegenstanders weten echt wel hoe ze moeten driften, en razen je zo voorbij als jij dat niet weet. In de races tegen de klok zijn de tijden tamelijk scherp en mag je simpelweg geen enkele fout maken. Zelfs een perfecte start is een vereiste. De voldoening is daarom des te groter wanneer je zegeviert. De races zijn superspannend omdat er telkens perfectie van je wordt gevraagd. En als het fout gaat, dan ligt het altijd aan de speler, want de game klopt helemaal. Daardoor is het spel eerlijk, maar streng. Het frustreert niet omdat je weet dat je er met genoeg oefening komt. Oefening is ook vereist voor een nieuw onderdeel, de mogelijkheid tot slipstreamen. Je kunt recht achter een tegenstander rijden om minder weerstand te ondervinden en dus sneller te rijden. De races worden zo spannender omdat je sneller kunt inlopen op je tegenstander. Je moet dan slechts het juiste moment kiezen om er voorbij te gaan en dan hopen dat de vijand niet hetzelfde trucje bij jou toepast.Verder kan de boost het kleine verschil tussen winst en verlies bepalen. Boost krijg je door, jawel, te driften. Hoe harder je rijdt en hoe scherper je drift, des te meer boost je krijgt. En wanneer je deze boost op topsnelheid gebruikt en aan het einde ervan opnieuw een geslaagde drift maakt, krijg je er weer veel boost bij. Om dit te beheersen zul je dus echt wel even bezig zijn. Maar het loont. Het op de juiste manier combineren van slipstreamen, driften en boosten moet je goed kunnen, omdat je anders nooit als winnaar over de finishlijn zal rijden. Daarom is het juist goed dat Ridge Racer 7 behoorlijk uitdagend is. Anders zouden deze briljant geïmplementeerde technieken niet ten volste beheerst hoeven te worden. De game kent een aantal standaard modi: losse races, time trials en de Ridge State Grand Prix. Dit laatste is waar het allemaal om draait in de singleplayer. Je begint als rookie en moet allerlei verschillende races volbrengen om de allerbeste racer van Ridge State te worden. Je kunt nieuwe auto’s winnen en kopen. Ook kun je auto’s modificeren. Er zijn natuurlijk de leuke stickers en prints, maar ook functionele dingen zoals spoilers. Deze Ridge State Grand Prix wordt verder niet al te spectaculair gepresenteerd, maar dat is ook helemaal niet nodig. Je hebt toch het gevoel telkens een stapje verder te doen en het aanbod aan verschillende races is leuk. Bovendien kijk je telkens weer uit naar de volgende beloning. De online functionaliteit kent leaderboards en multiplayer potjes. Je kunt met veertien man online racen, en dat is natuurlijk de ultieme test der bekwaamheid. Het leuke is dat je de gemodificeerde auto’s in online races mee kunt nemen. En aangezien er 375.000 mogelijke visuele aanpassingen en 7.150 tuning aanpassingen zijn, is geen auto hetzelfde. Allemaal leuk en aardig dat de gameplay-mechanieken zo goed in elkaar zitten, maar je wilt meer. En Ridge Racer 7 biedt niet heel veel meer. Het gevoel van snelheid is vaak afwezig. De Burnout-reeks wist dit perfect neer te zetten, maar zelfs met een boost op topsnelheid voel je je geen raket op het asfalt. Over asfalt gesproken, de tracks zelf zijn niet heel interessant. Alle tracks hebben hun eigen thema, en de achtergronden zijn op zich volgestopt met een aantal leuke dingetjes, alleen het komt niet over. Grafisch gezien mist het simpelweg een hoop spektakel. Daar komt bovenop dat de auto’s niet heel interessant zijn. Ook de futuristische bakken weten geen wow-gevoel op te roepen. Het probleem van Ridge Racer 7 is dat het een game is waarvan de gameplay-mechanieken perfect kloppen, maar die niet heel veel extra’s doet. De toevoegingen van de slipstream en het tunen zijn leuk, maar om nou te zeggen dat dit deel dik over alle voorgaande delen heen gaat, is zwaar overdreven. In een racegame wil je bovendien qua snelheid, tracks en wagens enig spektakel, en vergeleken met concurrenten op de markt is Ridge Racer 7 in deze opzichten maar een duffe boel. Het is echter nog steeds een hele solide racegame, die zeer goed werkt voor de mensen die er open voor staan.