Project Gotham Racing 4 is het laatste deel in de reeks dat uit handen zal komen van ontwikkelaar Bizarre Creations en het is duidelijk dat zij hun reeks met een klapper afsluiten. Want laten we duidelijk zijn: PGR4 is alles wat PGR3 was, plus veel meer. De meeste van jullie zullen alvast bekend zijn met de grootste verandering en dat is de aanwezigheid van motorfietsen.

De opzet van deel vier blijft gelijk aan eerdere delen. Met snelle auto's of motoren moeten verschillende uitdagingen worden voltooid om verder te komen in de game. Gewone races zijn natuurlijk te doen, maar ook een grote hoeveelheid andere uitdagingen worden je voorgelegd. Eliminator, overtake en one on one zijn maar een paar van de race evenementen. Cone sprint, speed challenge en breakthrough zijn onder andere uitdagingen die eisen dat je in zo kort mogelijke tijd over de verschillende tracks raast. Voor stijl kunnen cone attack en kudos challence worden gekozen.

Inderdaad, de kudo's zijn terug. En in dit deel hebben ze ook weer echt nut gekregen. Door kudo's te verdienen kun je namelijk alles wat los en vast zit in PGR4 vrijspelen. Natuurlijk auto's en motoren, maar ook nieuwe circuits, racemodes, cheats en racetenues worden ingewisseld voor kudo's. Voor de mensen die nieuw zijn met Project Gotham Racing, kudo's zijn punten die tijdens races verdiend kunnen worden door goed, maar vooral ook zo stijlvol mogelijk te racen. Denk hierbij aan het simpelweg inhalen van een tegenstander of het goed nemen van een bocht, tot het maken van de meest indrukwekkende drifts. Voor motoren geldt over het algemeen hetzelfde, met toevoeging van een aantal acties die kunnen worden uitgevoerd in ruil voor kudo's. Zo word je beloond voor het uitvoeren van een wheelie (op je achterwiel rijden) en een endo (op je voorwiel rijden). Ook kun je tijdens het driften door het indrukken van de B-knop speciale stunts op de motor maken.

Het aanbod aan voertuigen is flink vergroot. Het is nu niet meer zo dat er alleen keuze is te maken uit superauto's die het best tot hun recht komen boven de 200 km/u. Auto's als de Mini Cooper en Lotus Cortina behoren onderaan de performance lijst, maar voegen door hun uniekheid veel toe aan het aanbod. Natuurlijk is er ook nog het grote aanbod aan racemonsters om de need for speed te vervullen. Ditzelfde geldt voor het aanbod aan motoren.

De besturing van de motoren is trouwens wel een beetje wennen. Hoewel het best moeilijk is om ervoor te zorgen dat je coureur van de motor wordt geworpen, zal dit in het begin voor de meeste mensen wel vaak voorkomen. De reden is dat ondanks de arcade-achtige besturing, de motoren een geheel andere aanpak vergen dan de auto's. Het remmen voor een bocht moet veel eerder en het insturen moet met voorzichtige hand gebeuren. In tegenstelling tot de auto's is het met de motoren ook moeilijk inschatten hoe de rijdlijn door een bocht zal zijn. De besturing mag dan arcade zijn, het besturen van de motoren heeft ten opzichte van de auto's een te hoge leercurve. Doorzetters zullen er wel achter komen dat motoren uiteindelijk net wat sneller zijn dan de auto's. Dit is waarschijnlijk gedaan om de moeilijke besturing te balanceren.

De auto's voelen wel meteen goed aan. Ten opzichte van PGR3 reageren de auto's in PGR4 net wat vergeeflijker. Hoewel dit de hardcore racefan misschien niet zal aanspreken, voorkomt het wel dat een auto oncontroleerbaar begint met heen en weer slingeren, het zogenaamde fish tailing. Deeltje drie was overigens ook even wennen wat betreft besturing. Het vergde enige aanpassing voordat kon worden begonnen aan het goed nemen van bochten. Ook dit is door het simpeler worden van de besturing grotendeels overwonnen. De auto's in PGR4 spelen eigenlijk gewoon heerlijk weg. Er zijn verschillende manieren op verder te komen in PGR4. Zo is er wederom de carrière mode . Deze zit echter compleet anders in elkaar dan zijn voorganger. Er is voor gekozen de speler meer een gevoel van progressie te geven door deze raceseizoenen te laten doorlopen, waarbij races en uitdagingen op een kalender worden weergegeven. Het voordeel is dat je een gevoel van vooruitgang krijgt, maar systeem is zeker niet zonder nadelen. Zo is het mogelijk dat het mislukken van een uitdaging ervoor zorgt dat deze pas na het passeren van een kalenderjaar weer beschikbaar is. Het zou leuk zijn geweest om op elk moment weer terug te kunnen keren naar eerder gereden uitdagingen. Ook doet het geheel onoverzichtelijk aan en is het niet goed te zien wat er bereikt is in de game.

Progressie kun je ook boeken in de arcade mode. Deze verschilt niet veel van de carrière mode waar het gaat om het aanbod aan uitdagende races, maar wel in het feit dat alle races zonder beperkingen opnieuw zijn te doen. Het enige dat nodig is om verder te komen is het behalen van een bepaald aantal zilveren, gouden of platinum medailles. Volgens de traditie van PGR staat de zilveren medaille voor de makkelijkste uitdaging en de platinum medaille voor de moeilijkste.

Online racen is praktisch gelijk aan offline racen, maar met een paar extra gamemodes zoals cat & mouse en de nieuwe bulldog mode. Online is toch de plek waar je het na het spelen van de singleplayer mode wilt zoeken, want de AI van PGR4 is niet uitzonderlijk te noemen. Het tonen van enige menselijke trekjes zul je namelijk niet kunnen verwachten van de singleplayer AI.

En nu hetgeen waar de serie sinds de introductie prat op gaat. Namelijk de graphics. Hierover zou je bijna een gehele review kunnen schrijven, maar wij houden het bij de hoofdzaken. Uit de screenshots mag duidelijk zijn dat PGR4 een werkelijk prachtige game is geworden. Zonder enig twijfel is het de mooiste racegame die momenteel op de markt is te verkrijgen. Door de toevoeging van allerlei weerseffecten komt de game alleen nog maar overtuigender uit de verf. Regendruppels op de lak, sneeuw dat door de ruitenwissers van de voorruit wordt geveegd, het ziet er waanzinnig uit. Levensecht is het misschien niet, maar de combinatie van de weerseffecten en de specifieke lichtval zorgt ervoor dat het plaatje dat op het scherm wordt gezet naast prachtig ook nog eens sfeervol is. En laten we niet vergeten dat al de weerseffecten dynamisch kunnen veranderen en natuurlijk ook nog eens zorgen voor sterk afwisselende rijdomstandigheden.

Wel moet worden gezegd dat de belichting de plank ook vaak mis kan slaan. Het is maar net wat voor weer het is, maar het wil nogal eens voorkomen dat het geheel er wat minder overtuigend uitziet. Regen en sneeuw zorgen over het algemeen voor prachtige lichtvallen, terwijl heldere lucht en mist minder overtuigend overkomen.

Met het geluid zit het goed. Zowel auto's als motoren hebben een heerlijk hard en vol geluid dat in je oren tettert. Het is vooral indrukwekkend om te horen dat een auto van voren compleet anders klinkt als van achteren. Het is de mensen bij Bizarre Creations goed gelukt alle aspecten van het motor- en uitlaatgeluid vast te leggen. Zelfs in replays komen zowel de twee als vierwielers goed over door de toevoeging van verschillende effecten die je ook in de echte wereld zou horen.

Een aantal kleine minpunten zijn verder nog wel de moeite waard om te vermelden. Zo is de onboard camera niet zonder frustraties te gebruiken. De cockpitcamera zorgt er in het geval van een aantal auto's voor dat je niet optimaal zicht hebt op de weg en omgeving. Dit is misschien realistisch, maar in een game als PGR4 verwacht je dat de fun eerst komt en realisme later. Ook is het niet mogelijk om de HUD met snelheidsmeters te zien in de cockpit view. De meters van de auto's en motoren zelf mogen dan wel real-time mee bewegen, ze zijn echter vaak te slecht zichtbaar om te kunnen zien hoe snel je rijdt of in welke versnelling je zit. Ook een virtuele achteruitkijkspiegel was welkom, aangezien de realistische versie zich vaak buiten beeld bevindt. Ook is het jammer dat de makers er ook niet aan hebben gedacht om zelfgemaakt foto's in de fotogallerij te kunnen uploaden naar de website van PGR4. Dit is direct na het maken van een foto wel mogelijk, maar later niet meer.

Finish

De laatste game van Bizarre Creations in opdracht van Microsoft is er een om in te lijsten. Met Project Gotham Racing 4 kun je je vermaken met heel wat uurtjes raceplezier en de bijbehorende prachtige beelden en geluiden. De toevoeging van motoren is moedig van de ontwikkelaar en ondanks de negatieve aspecten toch goed gelukt. Kleine minpunten over de gehele linie zorgen er wel voor dat de game niet geheel perfect is.