Vroeger, als ik bij mijn opa en oma op bezoek kwam, stond de tv rond deze tijd standaard op een zender die de Tour uitzond. Toentertijd had ik geen flauw benul waarom iemand wilde kijken naar zwetende en roggelende mannen die een veel te hoge berg op probeerden te fietsen. Twintig jaar later begrijp ik precies wat de wielersport zo spannend maakt, maar is die spanning ook te vertalen naar een videogame?

Pro Cycling Manager 2009 kun je nog het beste omschrijven als een sportieve RTS. Je krijgt een ploeg onder je hoede en in jouw rol als ploegleider beslis je over het wel en wee van je ploeggenoten. Voorafgaande aan iedere ronde selecteer je een kopman, wijs je sprinters en klimmers aan en bepaal je wie de rol van knecht op zich neemt. Tijdens de koers zelf is het zaak om op het juiste moment de aanval in te zetten of met de juiste kopgroep mee te springen. Bovendien hebben renners de beschikking over slechts twee bidons en zul je regelmatig een renner naar de staart van het peloton moet sturen om voor de nodige verfrissingen te zorgen. Alle die opdrachten geef je door middel van handige knoppen die overzichtelijk op het scherm staan weergegeven.

Fingerspitzengefühl

Ondanks de vele opties missen we echter toch het gevoel dat we daadwerkelijk controle hebben over de renners. Je kunt bijvoorbeeld wel kiezen om de kopman te 'beschermen' met een andere renner, maar je kunt niet kiezen om je ploeg met een man of vier samen te laten rijden. Je kunt wel je positie binnen het peloton vastzetten, maar heb je een aanval ingezet dan is het niet mogelijk de renner een bepaalde snelheid vast te laten houden ten opzichte van het peloton. Je kunt de mate waarin je renners reageren instellen door middel van een schuifbalk, maar dat is eerder fingerspitzengefühl dan dat je daadwerkelijk de controle hebt.

Wie kiest voor een volledige carrière als ploegleider kan nog veel dieper in de wielersport duiken. Dan komen zaken als jaarlijkse trainingsschema's, sponsorcontracten, salarissen en materiaalkeuze om de hoek kijken. Welke renners stuur je naar welke grote rondes en wanneer moet je deze renners dan sparen om ze zo fris mogelijk aan de start van de Giro of de Vuelta te laten verschijnen. Wie de carrièremodus speelt, moet dus veel verder kijken dan de waan van de dag, omdat alles wat je doet verstrekkende gevolgen kan hebben voor de rest van het seizoen.

2008 of 2009?

Deze enorme vrijheid en veelzijdigheid hebben echter ook een keerzijde. Door de waslijsten aan cijfertjes en teksten is het lastig om bijvoorbeeld te zien wat de overeenkomsten tussen bepaalde renners zijn. Ook moet je soms veel heen er weer klikken om bijvoorbeeld de juiste trainingsschema's aan de juiste renners te linken. Voeling met je team is er nauwelijks en behalve een foto en af en toe een mailtje zijn de meeste renners niet meer dan een handvol statistieken.

Aangezien Cyanide de enige ontwikkelaar is die een game over het mondiale wielrennen maakt, ontkomen we er niet aan om de 2009-versie te vergelijken met de 2008-versie. Heb je de vorige editie gespeeld, dan zul je veel herkennen. Sterker nog, op een paar opties na, speel je in feite hetzelfde spel. De menu's zijn identiek, evenals de muziek en de knoppen. Iemand die een beetje zoekt op het internet, kan de volledige aangepaste lijst van renners uit het seizoen 2009 downloaden en kan van Pro Cycling Manager 2008 in principe bijna Pro Cycling Manager 2009 maken.

Met een eenwieler de Mont Ventoux op

Toch herbergt het spel enkele opvallende nieuwigheden. Aan het begin van je profcarrière kun je nu zelf een team samenstellen. Ben je een enorme fan van Carlos Sostre (Ja, Sostre, want Cyanide heeft niet de volledige rechten) dan kun je ervoor kiezen om hem aan te trekken als kopman. Je budget is dan wel volledig opgegaan aan één wielrenner en er blijft niets meer over om nog andere toprenners te halen, maar het kan wel. Andere onderdelen die zijn uitgebreid zijn het baanwielrennen (opvallend detail: Theo Bis – bij ons bekend onder de naam Theo Bos – rijdt volgens Cyanide nog steeds op de baan) en overzichtelijke pop-ups die tijdens de race de belangrijkste gebeurtenissen weergeven. Pop-ups die overigens niet altijd even accuraat zijn.

Wielerfanaten halen met Pro Cycling Manager 2009 een zeer uitgediepte sim in huis die bijna alle facetten van de wielersport behandelt. Je hoeft je renners nog net niet zelf te masseren of te voeden na een wedstrijd, maar buiten dat heb je veel in de hand. Jammer genoeg voelt het spel, door het ontbreken van een degelijke tutorial, voor de wielersportleek aan als de beklimming van de Mont Ventoux op een eenwieler. En heb je de 2008-versie al in je bezit dan is het zeer de vraag of je wel de volledige prijs wil betalen voor een handvol nieuwe opties, terwijl je de oude versie zonder al te veel moeite kunt updaten met enkele, voornamelijk door de community gemaakte, patches.