Eerder dit jaar verscheen Kingdom Hearts 358/2 Days op de Nintendo DS. Deze maakte de fout zich te veel te focussen op een duistere en onnodige ingewikkelde verhaallijn die in het tweede deel ook al niet werkte. Birth By Sleep gaat meer terug naar wat het eerste deel zo leuk maakte: het bezoeken van Disney werelden met een lichtelijk verteerbare verhaallijn. Daarbij zijn het nu ook echt nieuwe werelden, zoals die van Sneeuwwitje en Lilo & Stitch.

Het verhaal kent drie speelbare personages en ieder personage heeft z'n eigen campagne om door te spelen. Je bezoekt veelal dezelfde werelden maar ziet het verhaal iedere keer van andere kanten. Nadeel hiervan is dat de verhalen los van elkaar nogal zwak zijn. Pas als je alle drie verhalen hebt doorlopen zul je het grotere plaatje snappen. Door deze manier van vertellen weet het verhaal wel  te intrigeren, zeker als je beseft dat de echte ontknoping op je staat te wachten als je alle drie de campagnes hebt voltooid. Heb je echter nog nooit een Kingdom Hearts game gespeeld, dan zal je er weinig van snappen. Deze mensen raad ik aan om toch eerst maar even de PlayStation 2 games te spelen.

Progressie

Het vechtsysteem in Birth By Sleep speelt ontzettend lekker en is behoorlijk uitgebreid. Het sterke aspect van dit systeem is dat je constant bezig bent met het uitbreiden van je vaardigheden. Je vindt telkens nieuwe magische aanvallen die je, door ze te gebruiken tijdens de gevechten, sterker maakt. Krachtigere vaardigheden zijn later ook samen te smelten om zo hele nieuwe magische aanvallen te creëren. De game barst bijna uit zijn voegen door de vele vaardigheden die je kunt vinden, kopen of zelf maken, waardoor je altijd wel bezig bent met het uitbouwen van je personage. Zo heb je bij ieder gevecht een gevoel van progressie. Het is dan wel weer even wennen als je een nieuwe campagne start met een ander personage, die je van voor af aan weer op moet bouwen.

De game is wel wat aan de makkelijke kant, waarbij het vooral kwalijk is dat hoe verder je komt, hoe makkelijker het wordt. Je personage is tegen het eind aan zo erg uitgebreid door alle vaardigheden die je hebt ontwikkeld dat je overal zonder problemen doorheen scheurt. Door de game op een hogere moeilijkheidsgraad te spelen, komt er gelukkig meer strategie bij komt kijken. Zo is er het zogeheten D-link-systeem waarmee tijdelijk de vaardigheden van andere personages overgenomen worden. Het is een interessant systeem, maar op de gewone moeilijkheidsgraad word je totaal niet geprikkeld om het uit te proberen. Met je eigen vaardigheden kom je er namelijk ook wel.

Dat de game makkelijk is betekent overigens niet dat je er snel doorheen bent. Iedere campagne houdt je zo'n tien uur bezig en er zijn ook nog een hoop extra's vrij te spelen, waaronder extra pittige eindbazen. Daarnaast kende Kingdom Hearts altijd talloze minigames en in Birth By Sleep is dat niet anders. Een racegame, een uitgebreid bordspel en een speciale arena waarin je het opneemt tegen hordes tegenstanders zijn enkele van de minigames die je op je weg tegen komt. Deze zijn tevens in multiplayer speelbaar, maar helaas niet online.

PS2-game in het klein

Birth By Sleep is zonder twijfel een van de mooiste PSP-games van dit moment. De omgevingen zijn weliswaar wat aan de lege kant, maar de personages en tegenstanders zijn met veel oog voor detail vormgegeven en prachtig geanimeerd, zoals we dat kennen van de grote broertjes op de PlayStation 2. Er is zelfs een optie aanwezig om je PSP te accelereren en de diepte van de kleuren te verbeteren. Het slurpt je batterij veel sneller leeg maar het ziet er nog net een stukje mooier uit en het speelt hierdoor ook iets soepeler.

Al de grafische pracht heeft wel een nadeel: de framerate zakt af en toe in en er zijn ook veel lange laadtijden, zelfs als je de optie gebruikt om de game op je stick te installeren. Wat het geluid betreft scoort de game ook hoog. Bijna alle tussenfilmpjes (en het zijn er heel veel) zijn ingesproken en de soundtrack bestaat uit klassieke Kingdom Hearts-melodieën maar ook een hoop nieuwe tracks.

Iedere Kingdom Hearts fan kan zonder twijfel deze game in huis halen. Sowieso om het overkoepelende verhaal van de franchise extra diepgang te geven, maar ook gewoon omdat het vechtsysteem zo lekker werkt. Nieuwkomers zullen echter weinig van het verhaal begrijpen en kunnen beter eerst de eerste twee delen spelen.