Het is alweer 12 jaar geleden dat de eerste Settlers game in de winkels verscheen. Oorspronkelijk heette het spel "Die Siedler", maar voor de Europese markt werd dat snel omgedoopt tot "The Settlers". In Amerika kreeg het spel de titel "Serf City: Life is Feudal" en was het een grote hit op de Amiga. Inderdaad, Amiga bezitters kregen als eerste de kans om god in de kleine wereld van de Settlers te spelen. Een jaar later kwam het spel op de PC uit, en sindsdien zijn er vier Settlers titels uitgekomen. Dit jaar was het tijd voor deel vijf, dat vier jaar na deel vier verschijnt.

Voor iedereen die onbekend is met de Settlers zal ik in het kort het principe uitleggen. De games, een combinatie van RTS en strategie, zijn gesitueerd in de Middeleeuwen. De speler moet eerst een economie opbouwen, waarna er een leger getraind kan worden. In tegenstelling tot veel andere RTS games, gaat de economie van de Settlers een stuk dieper. Grondstoffen moeten eerst gevonden worden, waarna ze verwerkt moeten worden en pas daarna kunnen ze bewerkt worden. Je burgers zijn, net als echte mensen, geen robots en moeten dus eten en slapen. Je bent in de Settlers dan ook veel bezig met het verzamelen van hout, steen, ijzer en andere grondstoffen, het beheren en behagen van je burgers en veel minder met soldaatje spelen. Liefhebbers van snelle actie zijn bij Settlers dan ook aan het verkeerde adres. Het is echter de diepgaande gameplay en aparte stijl van spelen die ervoor gezorgd heeft dat de Settlers een van de langstlopende RTS games aller tijden is.

Ontwikkelaar Blue Byte is voor Heritage of Kings: The Settlers niet van het bekende concept afgestapt, hoewel er her en der wel wat veranderingen zijn aangebracht. De grootste verandering is de nieuwe 3D engine, maar daar later meer over. Zoals (bijna) elk spel heeft ook Heritage of Kings een verhaal, dat in dit geval redelijk standaard is. Hoofdrolspeler Dario moet de troon van het land waar de Settlers zich afspeelt heroveren. Gelukkig staat hij niet alleen in deze moeilijke queeste en krijgt hij hulp van andere helden, die net als Dario over bepaalde krachten beschikken. Het spel lijkt hierbij erg veel op WarCraft III, maar daar blijft het dan ook bij. De Settlers 5 draait vooral op het opbouwen van je stad, je economie en je leger. Om dit te doen moet je grondstoffen zoals ijzer, hout, steen, klei en zwavel verzamelen. Heb je voldoende middelen, dan kun je weer extra werkers of gebouwen neerzetten. Voor elk gebouw dat je plaatst, moet je ook boerderijen en huizen bouwen, anders worden je mannetjes ontevreden, en werken ze minder hard. Deze aanpak heeft nogal de neiging om herhalend te worden. Het opbouwen van je stad neemt dan ook behoorlijk wat tijd in beslag. Je kunt ook het een en ander micro-managen. Zo kun je belasting instellen, maar meestal is het wachten tot er weer voldoende grondstoffen voor het volgende gebouw zijn. Het is dan ook erg handig om een TV naast je PC te hebben staan als je aan het spelen bent.

Heb je eenmaal voldoende middelen en geld, dan kun je soldaten bouwen. Soldaten worden geleid door officieren, en die willen netjes elke dag betaald worden. Je kunt dus niet eindeloos troepen bouwen. De legers in Heritage of Kings bestaan uit verschillende troepen, zoals cavalerie, boogschutters en infanterie. Dat het vechtgedeelte niet de hoogste prioriteit heeft, bewijst de slechte uitvoering hiervan. Je kunt geen goede formaties instellen, de AI loopt vaak een beetje doelloos rond of probeert je met een berg mannetjes steeds op dezelfde plek aan te vallen. Het vechten zelf verloopt nogal chaotisch, waardoor het lastig is om je eenheden te besturen. De echte RTS freak zal waarschijnlijk geen bevredigend gevoel aan de slagvelden in Heritage of Kings overhouden.

We laten de 15 singleplayer missies voor wat ze zijn en gaan door naar de multiplayer; tijd voor wat snelle actie. Maar ook hier is snel een woord dat ontbreekt. Je hebt drie modes, Conquest, Technology Race en Point Game. Conquest kun je vergelijken met Deathmatch en draait om het uitschakelen van je vijanden. Bij de Technology Race, zoals de titel al doet vermoeden, moet je zo snel mogelijk alle technologieën in de universiteit uitvinden. In beide modes moet je echter eerst weer een economie opbouwen. Een multiplayer sessie kan, net als de singleplayer missies, uren duren. Voor iedereen die minder tijd heeft is er nog de Point Game multiplayer optie. De Point Game duurt precies een uur. Binnen die tijd moet je zoveel mogelijk punten zien te verzamelen, wat kan door het uitvinden van technologieën, verzamelen van grondstoffen etc.

Conclusie

Heritage of Kings is eigenlijk vlees noch vis. Ubisoft is teveel doorgeslagen naar de algemene RTS kant van games zoals WarCraft III, maar heeft de standaard gameplay principes van de Settlers vastgehouden en te weinig variatie toegevoegd. Het spel is hierdoor niet goed gebalanceerd en wordt op den duur erg langdradig en zelfs saai, en dat is jammer. Grafisch gezien is er niets op Heritage of Kings aan te merken en de omgevingen zien er zeer sfeervol uit. Gamers die dol op WarCraft III en de vorige Settlers titels zijn, van een rustige RTS houden en genoeg vrije tijd hebben, zijn bij Heritage of Kings wel aan het juiste adres.

Gameplay: 6,5 Graphics: 8,0 Geluid: 7,0 Totaal: 6,7