God of War: Ghost of Sparta is alweer de vijfde volwaardige telg in de serie en de angst van gamers voor uitmelkerij en/of herhaling is daarom legitiem. Gelukkig blijkt die angst ongegrond. Uiteraard bouwt ook Ghost of Sparta voort op de extreem succesvolle formule die de vier eerdere delen uitgekristalliseerd hebben en zijn er geen wereldschokkende gameplaytechnische verrassingen. Dit nieuwste deel moet vooral gezien worden als een verdere perfectionering ten opzichte van de vorige God of War op de PlayStation Portable, Chains of Olympus.

Koers naar Atlantis

Het verhaal van Ghost of Sparta speelt zich direct na dat van het allereerste deel af. Kratos heeft zojuist oorlogsgod Ares verslagen en wordt nog steeds geplaagd door nachtmerries over zijn verleden. In een van die nachtmerries wordt hij aangeroepen door zijn moeder, die hij jaren eerder in een blinde bloedlust per ongeluk heeft vermoord. Maar Kratos weet dat deze noodkreet meer is dan een nachtmerrie en hij zet koers naar Poseidons rijk Atlantis om een nieuw avontuur te beginnen dat hem niet alleen naar zijn moeder leidt, maar waarin ook zijn jeugdige verleden een hoofdrol speelt. Fans van de serie zullen ontegenzeggelijk positief verrast worden door de verhaallijn van de nieuwste God of War-game omdat de jeugd van Kratos verder wordt uitgediept en omdat een verhaaltechnisch gat in zijn dramatische familieverleden wordt gedicht.

Zeker tijdens de eerste uurtjes zul je nog niet echt verrast worden door Ghost of Sparta omdat het toch allemaal net iets te formulematig aanvoelt. Bot gezegd: we kennen het trucje na vier delen nu wel. Maar stukje bij beetje word jij als speler helemaal in de game gezogen. De brute hack-and-slash gameplay die de God of War-serie typeert is in dit deel wederom op volmaakte wijze op Sony’s handheld overgezet. Ontwikkelaar Ready at Dawn, dat al eerder God of War: Chains of Olympus en Daxter voor de PlayStation Portable maakte, weet als geen ander een volwaardige game-ervaring te creëren die niet onderdoet voor de grotere broertjes op de thuisconsoles.

Bijna volmaakt

Waar Chains of Olympus in slaagde, daar slaagt ook Ghost of Sparta in: het perfect uitvoeren van de succesformule en binnen die formule de toevoeging van enkele noviteiten. Zo kan Kratos zich ditmaal tooien met de ‘Arms of Sparta’, een speer en een schild. Deze attributen brengen enkele zeer interessante toevoegingen voor de gevechten met zich mee.  De ‘Arms of Sparta’ bestaan uit een schild en een speer, waarmee een aantal nieuwe gevechtsopties worden toegevoegd aan de serie. Met de speer kun je ook de sterkere vijanden van een afstandje bestoken en met het schild kun je al bewegend blokken, zodat je bijvoorbeeld op boogschutters af kunt lopen terwijl je je achter je schild begeeft. Wat Ghost of Sparta bovenal enorm goed doet, is dat het meegaat met de ontwikkelingen die de serie op de PlayStation 3 heeft doorgemaakt. Zo zijn de close-up scènes waarin je eindbazen afmaakt ook in dit draagbare deel aanwezig en doen ze niet onder voor deze scènes van God of War III.

Ghost of Sparta is vooral zo’n uitmuntend spel omdat het alle speleigenschappen waarmee de serie zo populair is geworden vervolmaakt. De brute actie wordt op ongekend mooie wijze in beeld gebracht, waarmee de game zonder enige twijfel de mooiste is voor de PlayStation Portable. Ook op het gebied van audio is de game imposant, waarbij de epiek die de serie zo typeert zelfs op het kleine schermpje van Sony’s handheld tot volle wasdom komt. De besturing is weer lekker strak, de omgevingen zijn afwisselend en weten keer op keer indruk te maken en de eindbaasgevechten zitten meer dan goed in elkaar. Eigenlijk is het verhaal heel simpel: er valt vrijwel niets op deze game aan te merken.

Vierentwintig karaats diamant

Het enige dat lichtelijk jammer is, is dat het avontuur na ruim zes uurtjes alweer is afgelopen. Dat zijn dan wel weer zes van de beste uren die je met de PlayStation Portable kan doorbrengen. Bovendien leent Ghost of Sparta er zich uitstekend voor om nogmaals te doorlopen: New Game + is aanwezig, waarbij je ook de Godly Possessions (bekend van God of War III) die je tijdens je eerste speelbeurt hebt verzameld, kunt inzetten. Zo kun je tijdens je tweede speelbeurt genieten van onder andere oneindige magie en het automatisch winnen van minigames in gevechten. Verder bevat de game uiteraard de extra ontgrendelbare moeilijkheidsgraad en een reeks uitdagingen buiten de verhaalmodus om.

Je kunt lang of kort praten over God of War: Ghost of Sparta, maar één ding is zeker: je zou jezelf hevig tekort doen als je in het bezit van een PlayStation Portable bent en deze game niet aanschaft. In de nadagen van Sony’s handheld verschijnt er nog een vierentwintig karaats diamant op het apparaat, die het verdient om door iedereen gespeeld te worden.