Waar Sony naast grootheid Gran Turismo van tijd tot tijd andere racefranchise ontplooit, zet Microsoft volledig in op Forza. Tussen de eerste vier delen zat steeds slechts twee jaar, met de komst van Forza Horizon kreeg de reeks zelfs elk jaar een nieuwe editie. De meer toegankelijke, in een open wereld geplaatste spin-off van het behoorlijk serieuze Forza Motorsport toonde zich in 2012 gelijk een waardige en originele racegame voor de Xbox 360, al werd je er nogal aan het handje genomen. Hoe is het om je in de open wereld van Forza Horizon 2 te storten?

Forza Horizon 2

Kronkelende kustwegen

Het zal niemand verbazen dat je in de eerste minuten braaf de nodige instructies moet opvolgen. Je zit dan immers achter het stuur van de gloednieuwe Lamborghini Huracan en hebt de eer om deze nieuwe Italiaanse supercar vanaf de haven naar het eerste festival te rijden. Te midden van vele andere sportieve modellen scheur je over kronkelende (hetzij behoorlijk brede) wegen langs de mediterrane kust, tot in het glooiende landschap van Noord-Italië. Daar mag je de sleutels van de Lambo gelijk weer inleveren, maar ook kiezen uit één van drie auto's om aan de slag te kunnen met het echte werk: het afwerken van een handvol races voor je eerste kampioenschap. Wanneer je dat met succes gedaan hebt, krijg je een nieuwe locatie door en 'roadtrip' je naar het volgende festival – er staan ditmaal namelijk verschillende feestlocaties op de kaart.

Kort genomen herhaal je voor de hoofdmoot van de game deze volgorde van stappen, al is dat in de praktijk gelukkig een stuk spannender dan het klinkt. De races vinden plaats in behoorlijk gevarieerde omgevingen geïnspireerd op Italiaanse en Franse locaties, waaronder metropool Nice en het historische stadje Sisteron, maar ook de nodige landelijke gebieden. Na vijftien kampioenschappen kwalificeer je jezelf automatisch voor de grote finale, maar in de tussentijd zul je veel meer gedaan hebben dan simpelweg race na race afwerken. Je kunt bijvoorbeeld weer op zoek naar borden met geldbonussen, of naar in schuren verstopte autowrakken, die net als in de eerste Forza Horizon iets te overduidelijk aangeduid worden op je kaart én door overenthousiaste radio-dj's. Spectaculairder zijn de zogenoemde Bucketlist- en Showcase-evenementen, waarin je bijvoorbeeld uitgedaagd wordt om op hoge snelheid een McLaren F1 in het rechte spoor te houden, of in je Ferrari tegen een eskader straaljagers te racen. Maar je kunt ook gewoon een collega-coureur uitdagen voor een sprintrace over de openbare weg.

Forza Horizon 2

Drie keer zo groot

Met een wereldkaart die gauw drie keer zo groot is als het virtuele Colorado in de eerste Forza Horizon is er in deel twee veel meer te verkennen en te doen. Bovendien zijn de pakweg tweehonderd auto's – die elk natuurlijk weer te verven, te bestickeren en te upgraden zijn, maar waarbij je ditmaal ook technische afstellingen kunt aanpassen zoals in Forza Motorsport – ingedeeld in enkele tientallen klassen. Elke klasse heeft zijn eigen kampioenschap met een handvol races bij elke festivallocatie, waardoor je ontzettend lang bezig bent als je de game écht wilt voltooien. Voor de meeste spelers zal dit echter aanvoelen als een behoorlijke grind. Je progressie wordt bovendien gemeten aan de hand van je ervaringsniveau, dat stijgt door punten te pakken tijdens evenementen en door stijlvol te rijden – heel snel, heel dwars, heel gevaarlijk of juist heel veilig, bijvoorbeeld.

Waar je in de eerste Forza Horizon juist veelal op de (verharde of onverharde) weg gehouden werd, is het in Forza Horizon 2 mogelijk om veel meer off-road te gaan. Sterker nog, in de zogenoemde Cross Country-races draait het erom zo snel mogelijk door grasvelden en zelfs dwars door wijnranken te knallen, dikwijls met dezelfde snelheden die je normaal alleen op gebaande paden kunt bereiken – zelfs met je lage, gespoilerde supercar. Dat soort activiteiten bezorgen de game een veel hoger arcadegehalte dan zijn voorganger, al moet je wel een enorme purist zijn om ze niet leuk te vinden.

Waar de game wel de mist in gaat, is het feit dat deze wetten ook gelden in de open spelwereld, wanneer je zo snel mogelijk van A naar B wilt – waar bijvoorbeeld in de multiplayerstand Online Roadtrip punten mee zijn te verdienen. Gevolg: vaak ben je sneller door gewoon een veld in te duiken dan wanneer je de prachtige, kronkelende wegen door het landschap volgt. Bovendien kom je in het ruwe terrein geregeld bomen en gewassen tegen, waarbij contact met sommigen je totaal niet lijkt te deren terwijl andere je genadeloos tot stilstand dwingen. Het was leuker geweest als je zelf de keuze kunt maken tussen sneller gaan over de weg, of de korte weg volgen door de modder.

Forza Horizon 2

Grollen in de groep

Over multiplayer gesproken: die mogelijkheden zijn een stuk beter uitgewerkt dan voorheen. Met een druk op de knop in het pauzemenu gaat het spel voor je op zoek naar een onlinesessie, waarna je binnen enkele seconden met en tegen andere mensen kunt racen. Een privésessie starten gaat met hetzelfde gemak. Afgezien van reguliere kampioenschapraces kun je bijna alles online doen wat in je eentje ook beschikbaar is. Daarnaast zijn er enkele Playground-speltypes in speciaal ontworpen arena's: in King probeer je zo lang mogelijk rond te rijden met de kroon boven je auto zonder geraakt te worden, terwijl je in Infected juist probeert andere spelers te besmetten door ze te rammen. En dan hebben we het nog niet eens gehad over de clubs (waarbij nu ook prestaties van clubleden onderling vergeleken worden) en het bezoeken van automeetings om autokleurstellingen en -afstellingen uit te wisselen.

Audiovisueel is er weinig af te dingen op Forza Horizon 2. De auto's zien er mooier uit dan ooit tevoren, terwijl de spelwereld afgezien van wat pop-in en flikkerende schaduwen bij hoge snelheden een semi-realistisch beeld geeft van de echte Zuid-Europese kust. Effecten zoals regen en de dag- en nachtcyclus voegen bovendien het nodige toe aan de krachtige beleving die het spel biedt, net als de modder die op je auto aankoekt tijdens een portie modderworstelen. De schademodellen beperken zich echter tot flinke krassen en deuken. Realistische motorgeluiden en een geweldige soundtrack op de diverse virtuele radiostations, waarvan je er meer ontdekt naarmate je verder komt in het spel, maken het feest compleet.