Een goede voorbereiding is het halve werk heb ik me laten vertellen en met dat in het achterhoofd heb ik de DVD van Raging Bull nog eens bekeken, Eye of the Tiger nog maar eens opgezet en, schrik niet, mij dagen niet gewassen, om zo de doordringende geur van zweet zo goed mogelijk nagebootst te krijgen. Reden hiervoor? Fight Night Round 3 is uitgekomen, de game die door EA als de meest realistische boksgame aller tijden wordt bestempeld. Of dat werkelijk zo is, lees je in deze review. "I remember those cheers / They still ring in my ears / After years, they remain in my thoughts. / Go to one night / I took off my robe, and what'd I do? I forgot to wear shorts. / I recall every fall / Every hook, every jab / The worst way a guy can get rid of his flab. / As you know, my life wasn't drab. / Though I'd much... Though I'd rather hear you cheer / When you delve... Though I'd rather hear you cheer / When I delve into Shakespeare / "A horse, a horse, my kingdom for a horse", I haven't had a winner in six months...” - Jake LaMotta

Boksen, een sport die bij ons in de loop der jaren aardig in de vergetelheid is geraakt, is terug van weggeweest. Althans, dat kun je opmaken uit het laatste deel uit de Fight Night serie van Electronic Arts. Kosten noch moeite zijn namelijk bespaard gebleven om de bokservaring naar een hoger niveau te tillen. Mensen die de demo hebben gespeeld, weten al dat de Xbox 360-versie het predikaat 'next-gen' zeker mag gebruiken. De graphics zijn van een kwaliteit die we nog niet eerder in een spel gezien hebben, zeker niet een sportspel. Welnu, deze fenomenale plaatjes zijn gelukkig ook weer van de partij bij de volledige versie van Fight Night Round 3. Uiteraard houdt het daar niet op, want waar je bij demo de keus had tussen twee boksers die maar een lullig gevechtje kunnen houden, daar heb je bij de volledige game een heel scala aan opties en functies.

Een van de meest in het oog springende functies, is het kunnen creëren van een eigen bokser. Geheel in de stijl van The Sims 2, ben je in staat om een bokser te ontwerpen naar jouw smaak. Wordt het een zwaargewicht of juist een iel kereltje van amper 45 kilo? Is het een stoere brede neger van pakweg 2 meter, of een klein blank onderdeurtje van nog geen 1 meter 60? Geef je de bokser een enorm afro-kapsel of toch die kinky mohawk? Je hoort het al, genoeg om aan te passen. Natuurlijk heb je ook de mogelijkheid om met bestaande grootheden uit de bokswereld te gaan spelen. Zo kun je de carrière van de legende Mohammed Ali nog eens dunnetjes overdoen of eens lekker te keer gaan als Jake LaMotta, de bokser die meer probleempjes had dan alleen maar wat losse handjes. Toch is het aanmaken van een zelfgemaakte bokser het leukst, omdat je dan toch een beetje het gevoel hebt dat jij er zelf daadwerkelijk staat.

"Yeah, he's a nice kid, pretty kid, don't know whether to fuck him or fight him!'

Eenmaal klaar om te beginnen, is het tijd om je in te schrijven voor een wedstrijd. Je krijgt een overzicht te zien waarop de aankomende wedstrijden vermeld staan. Is het prijzengeld in den beginne niet meer dan een schamele $100, gaandeweg zul je steeds populairder en beruchter worden en zal het prijzengeld ook enorm toenemen. Ook zitten er andere bonussen aan gewonnen gevechten vast, waaronder een extra populairteitsboost of de kans voor een extra gevecht met een speciale bokser. Begin je eerst in een achteraf gelegen gymzaaltje, uiteindelijk zul je in enorme bokszalen, onder het toeziend oog van honderden uitzinnige boksfans, vele overwinningen boeken. Maar laten we niet op de zaken vooruitlopen, voordat je zo ver bent is het eerst tijd voor de training.

Het is bij deze training waar de game helaas nog wel eens tekort schiet. Het is namelijk onmogelijk om deze over te slaan. Je zult dit altijd moeten doen voordat je met een gevecht kunt beginnen. De training bestaat uit drie verschillende oefeningen en er is een gelegenheid om even te sparren tegen je trainer. Een prima mogelijkheid om de besturing eens nader te bekijken. De oefeningen daarentegen zijn cruciaal voor het opwaarderen van je verschillende statistieken. Hoe hard je klappen aankomen, hoeveel klappen jijzelf op kunt vangen, hoe snel je kunt ontwijken, dat soort dingen dus.

Dit kan verbeterd worden door bijvoorbeeld wat gewichten te gaan heffen of te gaan oefenen tegen een combat dummy. De eerste paar keren is het geen probleem om wat oefeningen doen, maar naar verloop van tijd wordt dit toch een beetje saai en doet het allemaal nogal repetitief aan. Godzijdank is er daarom de Auto-training optie, die je flink wat tijd bespaart. Tuurlijk, doe je zelf die training dan kun je er veel meer uithalen, maar uiteindelijk is het de auto-training wat de klok slaat.

Na de training is het tijd voor het echte werk en hier komt de kracht van de game goed naar voren. Op zeer mooie wijze komt je bokser, ondersteund door stoere hiphop-muziek, op en stapt dapper de boksring is. Deze bewegingen zijn werkeljkwaar subliem gedaan en hier mag EA dan ook zeker trots op zijn. Leuk zijn ook de animaties van de tegenstander. De ene keer komt deze heel zelfvezekerd op, de andere keer heb je te maken met een angsthaas die liever de ring weer uitstapt, maar teruggetrokken wordt door zijn coach. Dit komt allemaal erg goed en levensecht over.

Qua achtergronden zit het ook wel snor, je ziet allerlei mensen enthousiast meebewegen, schreeuwen en zwaaien. Klein minpuntje is de flinke hoeveelheid aan productplacement, het zit er verdomd vol mee. Nooit geweten dat die boksers zo erg van hamburgers hielden, menig bokszaal is volgeplakt met burger koningstickertjes. Maar goed, het zal wel bij het realisme horen of zoiets. Hoezeer we het ook probeerden te negeren, enigszins ergelijk is het wel.

Anyway, mooie achtergronden is een ding, uiteindelijk gaat het wel allemaal om de boksers zelf en daar is, zoals we al konden zien in de demo, enorm veel aandacht aan besteed. Veel veranderingen zijn hier dan ook niet te bemerken, het is allemaal tot in de puntjes goed verzorgd. Waar de camera overigens in de demo nog wel eens de mist in ging, is dit gelukkig niet meer het geval in de volledige versie van Fight Night Round 3. Het maken van een goedgemikte punch op de neus komt nu nog beter over en blijft keer op keer boeien. Je hoeft trouwens deze replays niet per se te zien, ze kunnen dus overgeslagen worden, wat de gameplay weer ten goede komt.

,,He ain't pretty no more.''

Waar ik me in de preview nog enigszins zorgen over maakte, was de snelheid van het boksen. Of eigenlijk het gebrek daaraan. Dit bleek uiteindelijk aan mijzelf te liggen, boksen is namelijk meer dan een kwestie van button-bashen. Een goede uithaal met de rechtervuist mag dan wellicht enorm veel pijn doen, het is behoorlijk uitputtend en daar wordt je bokser dus vermoeid van. Het is daarom een goede zaak om zoveel mogelijk stoten te ontwijken en alleen uit te halen wanneer je zeker weet dat je de ander flink wat schade kunt berokkenen. Doe je dit niet, dan zul je uiteindelijk alleen maar jezelf er mee hebben en ben jij eerder degene die knockout op de grond ligt dan je tegenstander.

Over knockouts gesproken, man o man wat blijft dat lekker. Naast het feit dat het graphicswise ook echt in-your-face is, is ook het ondersteunende geluid heerlijk vies. Wist je dat het eigenlijk vette varkens waren die voor deze gelegenheid eens lekker geprikt werden? Je hoort het goed, elke keer als je je tegenstander voorziet van een mooie vuist in zijn gezicht, is het geluid wat je hoort de sappen van een vadsig varken dat eens lekker met een vork gepenentreerd werd. Yummie.

Voor de rest is het ook wel in orde met het geluid, vooral het commentaar is, zoals wel vaker het geval met EA-games, prima om aan te horen. De beste man heeft er verstand van en trakeert je zelfs met leuke anekdotes tijdens de gevechten, wat het toch al lekkere bokssfeertje nog eens extra onderstreept. Het commentaar is overigens niet alleen maar voor de sfeer, ook de gemoedstoestand van de bokser kom je zo te weten. Aangezien je geen healthbars of zoiets dergelijks hebt, moet je dus goed opletten hoe je bokser reageert en wat de commentator te melden heeft. Erg cool allemaal.

Helaas kleven er ook wat minpuntjes aan Fight Night Round 3 vast. Zo zijn de laadtijden soms vrij fors en jammer genoeg heb je vaak genoeg te maken met die laadschermen. Ook lijkt het soms alsof je door elkaar heen stoot, of je raakt je tegenstander niet en toch krijgt de ander een klap. Ten slotte moet het gezegd worden, het boksen kan op den duur gaan vervelen. Hoezeer de game er ook mooi uitziet en hoe lekker de krakende kaken ook klinken, in feite is het niet meer dan een gevalletje 'wedstrijd uitkiezen, trainen, gevecht winnen'. Ben je hier mee klaar, dan is het tijd voor de volgende tegenstander en begint het hele riedeltje weer van voren af aan. Wat dat betreft is de gameplay nogal herhalend, je moet er wel van houden dus.

Kun je deze kleine minpuntjes door de vingers zien, dan staat je een dijk van een sportspel te wachten. Want zo goed als Fight Night Round 3 kom je ze namelijk niet vaak tegen. Het is eigenlijk heel simpel: ,,You win, you win. You lose, you still win''. Deze quote van Joe Pesci's personage Joey LaMotta uit Raging Bull vat de game eigenlijk in twee zinnen samen. Win je, dan heb je wederom een lekkere overwinning te pakken. Verlies je, ach dan win je alsnog. Waarom? Het genot om te zien hoe je bokser met welgemikte klappen op een fenomenale manier in elkaar valt, blijft namelijk een lust voor het oog en het is dan ook totaal geen ramp om te verliezen. Genieten blijf je en zul je ook blijven doen. Al met al goed werk van EA dus.

“So give me a... stage / Where this bull here can rage / And though I could fight / I'd much rather recite /... that's entertainment.” - Jake LaMotta