TALPA, Jan Mulder, peren, Turkiyemspor, Ton Ooijers, Jack van Gelder, Duitsland, Zeist, laag bij de grond en sigarenstem. Leg de woordencombinatie de gemiddelde Nederlander voor en er komt één woord naar boven: voetbal! Met alle competities in volle gang, keren de traditionele oudejaarsgames ook weer terug ten tonele. En ja, met meer dan tien jaar vastigheid, behoort ook EA Sports’ FIFA serie tot de zekerheidjes van eind september. FIFA 06 was goed, FIFA World Cup 06 sfeervol en wat is FIFA 07?

Als je FIFA noemt, denk je aan arcade, officiële licenties en een lage instapdrempel. Nu is het traditionele FIFA-beeld al lang niet meer van toepassing, want met ingang van FIFA 06 heeft de serie duidelijk een kleine stap richting realistisch voetbal gemaakt. Of in ieder geval, richting een realistische benadering van het voetbal. Want in vergelijking met Pro Evolution Soccer, om de game toch maar weer eens te noemen, is FIFA nog steeds arcade. Dit maakt de game echter niet slechter, het ligt er puur aan vanuit welke invalshoek je benadering is.

De gameplay van FIFA 07 heeft weer een stapje in de goede richting gemaakt als je het mij vraagt. Men heeft opnieuw Konami’s game onder de loep genomen en aspecten uit Pro Evolution Soccer naar FIFA 07 getrokken, zonder de identiteit van de game te veranderen. Want hoe duidelijk de gelijkenissen met Pro Evolution Soccer ook moge zijn, de unieke eigenschappen en de keuzes van FIFA 07 staan als een huis.

De grootste verandering is dat de bal in de 07-editie niet meer vastgeplakt zit aan de voet van de speler, maar zijn eigen physics heeft gekregen. Voetbaltechnisch gezien betekent dit dat je nog makkelijker een bal van iemands voet af kunt pakken, maar ook dat je aanvallend meer vrijheid hebt om met de bal aan je voet een tegenstander puur op basis van kappen en timing te passeren. Dit blijft echter lastig en voor een goede passeerbeweging kun je toch nog het beste een beroep doen op de trucjes die je met de rechter analoge stick uit je mouw schudt. Dit trucsysteem is overigens iets verbeterd door nog duidelijker aanwijsbaar te maken welke beweging met de stick een desbetreffende beweging activeert.

Het veldspel in FIFA 07 is redelijk verzorgd en het tempo van het spel ligt lekker op z’n FIFA’s lekker hoog. Het positiespel is nog steeds wat wisselvallig, al is er sinds FIFA 06 zeker wat verbeterd. Er wordt gewisseld van positie, de verdedigers houden het veld breed, de middenvelders schuiven in en de aanvallers maken, afhankelijk van je speelstijl uiteraard, loopacties. Deze loopacties zijn echter niet altijd even slim (bijvoorbeeld een spits die het gat op links dichtloopt door naar de bal te komen in plaats van er vanaf te bewegen), maar echt super storend wordt het nooit. EA Sports heeft ooit geprobeerd dit probleem op te lossen door het Off the Ball Control-systeem te introduceren, maar uit ervaring weten we dat dit absoluut het antwoord niet is.

De soms wat rare bewegingen van de spitsen haalt het spel niet onderuit, het betekent alleen dat je negen van de tien keer de zijkant opzoekt om je acties te maken. Dit wordt ook extra makkelijk gemaakt, omdat de verdedigers van de tegenstander vaak enkel in de zone rondom het zestienmetergebied dekken en niet kort op de man staan. De dieptepass via de zijkant is dan ook een veelgebruikte opbouw in FIFA 07 en dit maakt de vrijheid van het spel minder.

Doordat de bal in FIFA 07 niet meer vast zit aan de speler en zijn eigen leventje is gaan leiden, kun je ook voor het eerst harder schieten als de bal net stuitert of complete missers maken als de speler nog niet goed genoeg voor de bal is gedraaid (bijvoorbeeld na het kappen). Het idee achter het systeem is leuk, maar het werkt veel te arbitrair. Zo levert een kleine stuiter direct een pegel op waar je U tegen zegt en belandt een bal die één centimeter verkeerd voor de voeten ligt direct in de tweede ring. Het scoren is in eerste instantie sowieso belachelijk moeilijk gemaakt door de keeper én fenomenale reddingen te geven én je schoten bijna altijd af te laten zwaaien.

Er is echter een knop geïntroduceerd waarmee je een precisieschot af kunt vuren, zegmaar een geplaatst balletje binnenkant voet. De mogelijkheid tot een dergelijk schot werkt haast als een cheatfunctie. Bijna ieder schot binnenkant voet gaat erin, met mooie ballen in de kruising en goedgemikte rollers in de hoek. Waar je normaal tien meter naast schiet uit precies dezelfde positie, schiet je met de knop (de linker schouderknop) ingedrukt ineens loepzuiver.

De gamemodes van FIFA 07 zijn weer talrijk, met een uitgebreide Manager mode (zowel punten sparen als lekker aan de gang gaan met transfers) en een nieuwe online mode genaamd Interactive League. In de Interactive League kun je een team kiezen in de Engelse, Duitse, Franse en Mexicaanse competitie en hiermee op de daadwerkelijke wedstrijddagen tegen de supporters van de andere clubs spelen. Ja, en nu voel je m’n negatieve punt natuurlijk al aankomen: waar is in vredesnaam de Nederlandse competitie? De opzet van de mode is erg leuk, maar als die-hard Ajax-supporter wil je op de wedstrijddag tegen de rivaal spelen en niet als Chelsea moet spelen tegen Charlton Athletic je controller in handen pakken. EA Sports geeft als argument dat men eerst in deze landen wil zien of het een succes is en daarna eventueel ook nog andere landen wil gaan ondersteunen. Pff, leuk en aardig allemaal, maar natuurlijk geen reden om 95% van alle competities er maar doodleuk uit te laten. En o ja, het Nederlands elftal zelf is in de game ook weer niet van de partij. Foei!

Grafisch en geluidstechnisch is FIFA 07 echter wel weer wat je ervan verwacht. De soundtrack is fenomenaal met zowel grote bands als Keane en MUSE, als nieuwe talenten in de speellijst. De graphics van de game zijn tevens in orde, met mooie stadions, realistische grasmatten en duidelijk aanwezige koppen van de sterspelers. Helaas hoef je van de spelers in de Nederlandse competitie weinig te verwachten, alleen de relatief ‘grote namen’ zoals Sneijder, Stam en Cocu zijn digitaal te herkennen, iemand als Huntelaar moet het al gewoon met een standaard gezichtje doen. Wel jammer aan de sterspelers van de game is dat ze gameplaytechnisch niet zo uniek zijn, het verschil met de mindere goden is niet zo overduidelijk aanwezig als in bijvoorbeeld Pro Evolution Soccer, waarbij je met Rick Kruys echt geen afstandschot hoeft te proberen. Maar goed, dit verlaagt natuurlijk ook de instapdrempel en zorgt ervoor dat iedere wedstrijd spannend blijft.

Alles bij elkaar genomen is FIFA 07 absoluut een leuke game. De vernieuwing en het wegvagen van Pro Evolution Soccer op gebied van realistisch voetbal blijft uit, maar dit zie ik niet als minpunt. De game borduurt verder op het concept van FIFA 06 en probeert met een aantal nieuwe punten te overtuigen. Niet alle functies komen goed uit de verf, denk aan het schietsysteem en de tekortkoming van de Interactive League door het wegstrepen van de Nederlandse competitie, maar alleen het feit dat de bal nu los van de speler staat, zet FIFA 07 al in een nieuw daglicht. Een veilige keuze voor de FIFA fans, al kun je jezelf ieder jaar weer afvragen in hoeverre de vernieuwing de aankoop van de game rechtvaardigt. Een complete shift qua voetbal is FIFA 07 namelijk niet.