Endless Legend is een turn-based strategiegame volgens het bewezen 4X-recept van Civilization. Je neemt de ontwikkeling van een beschaving in handen en leidt deze langs verschillende wegen naar zijn (hopelijk) glorieuze lotsbestemming. Je sticht nederzettingen in veelbelovende regio’s, je onderzoekt de oplossingen voor de talloze problemen die op je weg komen, je drijft handel met vredelievende buren en voert oorlog met de malloten die niet willen inzien dat jij de grootste van allemaal bent. Tijdens het gevecht om de macht op globale schaal maak je gebruik van helden die legers leiden en steden managen.

Waar Endless Legend zich in onderscheidt van zijn genregenoten zijn de unieke en fantasierijke facties, die de planeet Auriga bewonen. Geen orks of elfen, maar volkeren die stuk voor stuk The Lord of The Rings hebben gelezen om daar een eigen draai aan geven. De sjamanistische Wild Walkers zijn nog redelijk te vergelijken met elfen, maar de Cult of the Endless heeft ons gecharmeerd met zijn invalshoek. Deze mannequinachtige wezens hebben zich tegen hun scheppers gekeerd en met een fanatiek verlangen naar het eind der tijden bekeren ze de kleinere facties en branden ze andermans steden plat.

Endless Legends

Unieke speelstijlen

Een wereld van verschil is hoe de Roving Clans in het leven staan. Deze levenslustige en vredelievende ondernemers willen gewoon zoveel mogelijk van het magische en buitengewoon waardevolle Dust verzamelen. Als ze ergens een betere woonomgeving vinden, pakken ze alle tenten op en rijden ze bovenop een reusachtige kever naar het land van melk en honing. De facties zijn dus meer dan een likje verf en een paar bonussen; ze hebben elk een eigen speelstijl. De daaruit volgende variatie en herspeelbaarheid zijn veruit de grootste pluspunten van de game.

Endless Legend bevat geen campagne die uitgebreid een verhaal uit de doeken doet, maar verweeft het narratief slim met de gameplay aan de hand van een main quest. Het voltooien van die verhaallijn is een van de verschillende wegen naar de overwinning, naast de meer traditionele Victory Conditions als het veroveren van de wereld. Naast de speelbare facties is de wereld bezaaid met dorpjes van minder ambitieuze wezens. Zolang die niet in het gareel staan, sturen zij er regelmatig kleine groepjes er op uit om je aan te vallen of zelfs je steden te belegeren. Koop ze om, voer een opdracht voor ze uit of zet simpelweg hun dorpen in brand en je pacificeert de beestjes.

Winter is coming

Welke factie je ook kiest, haast is geboden. De planeet waar Endless Legend zich op afspeelt, Auriga, is stervende. De eeuwenoude en oppermachtige Endless – alle drie de games van Amplitude spelen zich overigens in hetzelfde universum af – hadden de planeet ooit ingericht als een soort genetische proeflaboratorium, maar een allesvernietigende burgeroorlog dreef de volkeren van Auriga ondergronds. Net nu de planeet een weer beetje bewoonbaar is en iedereen opnieuw begint, dient de volgende ramp zich aan. Elke winter duurt langer en het ziet er naar uit dat de planeet binnen enkele jaren bevriest tot een ijsklompje. De facties moeten alles op alles zetten om deze global cooling te stoppen of om op tijd hun geboorteplaneet te verlaten.

Endless Legend

Wanneer een winter zich aandient is telkens gissen, je krijgt hooguit een schatting te zien van het aantal beurten voordat het kwik weer ver onder het nulpunt zakt. Je doet er verstandig aan om je op de hevige winters voor te bereiden, want voedsel is schaars in die tijd van het jaar. Als de bonte kleuren van de zomer plaatsmaken voor kil wit, staan economische en industriële activiteiten op een laag pitje en verplaatsen legers zich met een slakkengang. Als je slim bent, leg je tijdens de zomers voorraden aan en koop je op de marktplaats luxeproducten die je een tijdelijke bonus geven.

De wisseling van de seizoenen laat goed zien hoe oogstrelend Endless Legend er uitziet. De kleurrijke omgevingen zijn gevormd alsof het papieren maquettes zijn, met gevouwen heuvels en onverkende gebieden zijn verborgen onder een gekreukeld vlak. Als bij het verkennen van Auriga een stad wordt ontdekt, rijst deze uit de grond, op dezelfde manier als tijdens de opening van Game of Thrones. De beschrijvingen van de facties en de achtergrondverhalen van de Main Quest zijn bovendien voorzien van fantasierijke tekeningen.

Haal de trekker over

Hoe anti-oorlog jouw factie ook mag zijn, met sommigen valt er gewoonweg niet te praten. Zeker als de insectachtige Necrophage in de buurt rond zoemt, is een gewapend conflict niet te vermijden – niemand onderhandelt met zijn volgende maaltijd en dat is precies wat je voor hen bent. Een fatsoenlijk leger op de been hebben is dus noodzakelijk.

Endless Legend wijkt af van veel soortgelijke games en geeft je drie basiseenheden om te produceren. Op het eerste gezicht lijkt dat verschrikkelijk weinig, zeker voor een game die zes technologische tijdperken kent. Los van het feit dat je maximaal drie kleinere facties (met elk een eigen eenheid) kunt assimileren in jouw rijk, kun je die drie krijgerstypen voorzien van het nieuwste en beste wapentuig dat je kunt vinden. Wil je de Marines van de Vaulters wat extra ‘oempf’ geven op de lange afstand? Wissel dan hun kruisboog/schild-combinatie in voor een tweehandige boog. Je kunt eenheden geen andere rol geven – van infanterie kun je geen cavalerie maken – maar het geeft je wel de flexibiliteit om jouw troepen toe te spitsen op de situatie.

Endless Legend

Als twee legers de degens kruisen, wordt het conflict op de speelkaart zelf uitgevochten. Over de zeshoekige vakken wordt een arena uitgevouwen en delen de stacks zich op in de losse eenheden. Na de eerste plaatsing van jouw troepen kun je elke vechtersbaas een bevel geven en instellen wat ze doen als ze dat bevel niet meer uit kunnen voeren. Volgens klik op je op de Resolve-knop en doet iedereen wat van ze verwacht wordt, alsof je een trekker overhaalt. Een gevecht bestaat uit maximaal zes van zulke rondes. Deze manier van besturing is even wennen, maar het zorgt voor snelle gevechten, niet onbelangrijk voor multiplayerpotjes. Een minpuntje is wel dat de kunstmatige intelligentie af en toe een onhandige route uitkiest om aan te vallen.

Scherpe randjes

Op het gebied van kunstmatige intelligentie is de game sowieso geen hoogvlieger. Op de normale instellingen is de computergestuurde tegenstander een tikkeltje passief. Als je ervaring met het genre hebt, doe je er verstandig aan om direct voor een hogere moeilijkheidsgraad te gaan. De hogere moeilijkheidsgraden maken de computer niet per se slimmer, maar de bonussen die de AI krijgt maakt hem een stuk agressiever. Een zwakke computertegenstander blijft helaas een zwakte van het genre.

Waar we Endless Legend echt moeten bekritiseren zijn de bugs die afleiden van de heerlijke spelervaring. De game gaat gebukt onder bugs die verder gaan dan een cosmetisch foutje als een te snelle animatie of een typefout. Als je bij het uitstippelen van je onderzoekspad een keuze ongedaan wilt maken, kan dat soms wel, soms niet. Ook merkten we dat sommige bekeerde nederzettingen soms ‘vergeten’ om jou zicht op de directe omgeving te geven. Een enkeling, zoals ondergetekende, heeft last van willekeurige crashes. Omdat het voortzetten van een potje een snelle en pijnloze handeling is, zou dat nauwelijks een probleem zijn, ware het niet dat het bij multiplayer voorkomt dat een teruggekomen speler moet toezien hoe de computer koppig zijn zetten blijft doen. Alsof je toeschouwer bent in jouw eigen speelsessie.

Endless Legend

Een ander, kleiner, kritiekpunt is dat de game niet alle spelmechanieken even goed uitlegt. De tutorial legt de basis prima uit, maar hoe je een stad in niveau laat stijgen wordt genegeerd. We moesten de handleiding erbij pakken om te leren dat je een stadscentrum moet omringen met vier districten. Ook tijdens het gevecht zien we verschillende iconen rond eenheden opduiken waarbij we naar de betekenis slechts kunnen gissen. Deze gebreken vallen des te meer op, omdat de interface van Endless Legend verder intuïtief in het gebruik is en is voorzien van een heldere vormgeving. Vooral dat iconen voor zaken als Food, Dust en Empire-gerelateerde technologieën hetzelfde zijn bij alle games van Amplitude vinden we een hele slimme vondst. Nu nog hotkeys en we zijn helemaal gelukkig.

Niet direct relevant voor de recensie, maar het moet gezegd worden: Amplitude Studios snapt Early Access. Net als bij voorganger Endless Space wist de studio tijdens die ontwikkelfase vanaf het begin een werkend product neer te zetten, met een solide basis: een uitgekookte grand strategy-game in fantasy-setting. In tegenstelling tot de talloze halfbakken techdemo’s met goede bedoelingen die de Early Access-categorie van Steam domineren, zorgt Amplitude ervoor dat de eerste publieke versie representatief is voor het uiteindelijke product. Wat ons betreft doen meer ontwikkelaars het op die manier. Daarom vinden we het gek dat de game niet gewoon een maandje later uit is gekomen, zodat die irritante foutjes eruit gehaald konden worden.

Het enige wat Endless Legend opbreekt zijn de bugs, groot en klein, waardoor de game net die glans ontbeert die nodig is om Civilization van de turn-based-troon te stoten. Maar dat we spreken over Endless Legend als een concurrent voor die toppositie spreekt boekdelen. De speelbare facties vermijden slim de afgekloven fantasyclichés en hebben elk een unieke speelstijl. De presentatie is prachtig en doordacht, de besturing is voor het grootste deel lekker gestroomlijnd en er genoeg ruimte voor micromanagement om altijd op zoek te blijven naar de beste strategie. Zodra de bugs zijn geplet, kan Endless Legend zich scharen onder de groten der turn-based strategiegames.