In de tijd tussen de PC- en Xbox 360-versie van Defense Grid: The Awakening had je een kind kunnen verwekken en ter wereld brengen, maar het was het wachten waard. Niet alleen omdat de Xbox Live Arcade-versie meer content bevat, de prijs is ook nog eens gehalveerd. Daar komt bij dat de Xbox 360-versie niet onderdoet voor de PC-versie. De Tower Defense-game laat zich net zo gemakkelijk besturen met de muis, als met een controller. En waar het op de PC stikt van de games in dit herontdekte genre, zijn ze op Xbox Live Arcade nergens te bespeuren. Kortom, Defense Grid: The Awakening bewandelt de weg naar succes, met een hele sliert aliens achter zich aan.

Defense Grid is een Tower Defense-game in de striktste zin van het woord. Er komt een sliert aliens aangewandeld die het hebben gemunt op je kostbare cores, en jij dient ze tegen te houden door verschillende soorten afweergeschut te plaatsen. Zodra dit afweergeschut aliens doodt, stroomt het geld binnen waarmee je nog meer afweergeschut kunt kopen. Natuurlijk wordt de stroom aliens steeds krachtiger naarmate het potje vordert, waardoor de aliens en het afweergeschut elkaar redelijk in balans houden.

Of je wint of niet, hangt af van het soort afweergeschut dat je plaatst en de plaats waar dat gebeurt. Elk type afweergeschut heeft zo zijn eigen toepassing. De een heeft een klein bereik, maar kan veel eenheden tegelijk raken, de ander kan heel ver schieten, maar op slechts één alien. Gebouwen die veel vijanden tegelijk raken plaats je het liefst aan het begin, waar de vijanden nog in groepjes bij elkaar lopen. Zodra het veld wat uitgedund is, zijn krachtigere wapens die maar één doelwit tegelijk hebben nuttiger.

Hulpgebouwen

Naast het klassieke afweergeschut zijn er ook hulpgebouwen, zoals de Temporal Tower waarmee vijanden binnen een bepaald gebied vertragen. Deze toren is vrij duur, maar heel nuttig in een gebied waar veel torens hun actieradius hebben. Ongeveer hetzelfde geldt voor de Command Tower, die zorgt dat er meer geld binnenkomt van gesneuvelde eenheden. Deze is vooral interessant op de plek in je verdediging waar de meeste (of de sterkste, want die leveren meer op) vijanden sneuvelen.

Vorm het pad

In de meeste missies bewandelen de aliens een vast pad, waarbij je naast het pad torens kunt plaatsen op speciaal daarvoor bestemde vlakken. Ze lopen naar de cores en zodra ze er eentje te pakken hebben, lopen ze dezelfde weg terug naar hun ruimteschip. Pas als ze met de core in de hand het speelveld verlaten, ben je die definitief kwijt. Dit gaat zo door totdat je alle cores bent kwijtgeraakt. Je krijgt aardig wat gelegenheid om de cores te beschermen, want ook zodra de aliens een core te pakken hebben, blijven ze nog lang in het bereik van je torens. Dood je ze alsnog, dan valt de core op de grond en zal hij terugdrijven naar je basis. Saillant detail: mocht een core op zijn terugweg opgepikt worden door een andere alien, dan gaat hij er direct mee vandoor. Zeker wanneer dat vlak bij de uitgang gebeurt, is er nauwelijks mogelijkheid om je core nog te redden. De alien die hem oppikt is namelijk nog op volle gezondheid en die schiet je niet zomaar overhoop. Het liefst zorg je er dus voor dat de aliens in de eerste plaats al niet bij de cores komen.

In andere missies is er niet zozeer een vast pad, maar is het mogelijk het pad van de aliens te sturen. Je kunt in die missies de torens namelijk plaatsen daar waar de vijanden zelf lopen. Ze zullen echter nooit door jouw torens heenlopen, tenzij het echt niet anders kan. Hierdoor kun je met je torens proberen een zo lang mogelijk pad te maken, wat lang niet zo makkelijk is als het lijkt. Zeker wanneer je nog maar weinig torens kunt plaatsen, moet je goed nadenken over welke posities de grootste omweg opleveren. Door de extra diepgang en de creativiteit die erbij komt kijken, zijn deze missies veruit de leukste in Defense Grid.

Bonusmissies

De campagne van Defense Grid bestaat uit een twintigtal missies die met een flinterdun verhaaltje aan elkaar zijn gehangen. Het verhaal is niet erg interessant, maar de missies zelf zijn gevarieerd en worden steeds uitdagender. Stukje bij beetje worden nieuwe torens beschikbaar, die aanmoedigen om je ingebakken strategieën opnieuw te herzien. Ben je door de verhaalmodus heen, niet getreurd. Defense Grid kent namelijk nog een aantal bonusmissies en elke verhaalmissie is ook nog in verschillende andere modi te spelen, met striktere spelregels zoals een beperkt budget, geen upgrades of slechts één core in je basis. Ook kun je proberen de reeds behaalde missies met een betere score af te sluiten.

Voor de 800 punten die Defense Grid kost krijg je niet alleen veel content, het spel is ook nog eens zeer mooi uitgewerkt. De levels zien er prachtig futuristisch uit, vol diepte, met paden die kronkelen door desolate landschappen. De tientallen torens vuren continu en scheppen een chaotisch schouwspel. Defense Grid kan zich visueel meten met de betere full price RTS-games, wat toch een prestatie is voor een kleine ontwikkelstudio.

Fantastische entree

Het Tower Defense-genre heeft lang op zich laten wachten op de Xbox 360, maar maakt met Defense Grid: The Awakening een fantastische entree. Voor wie nog geen kennis heeft gemaakt met het Tower Defense-genre, is er geen betere introductie. Je krijgt direct één van de beste, meest diepgaande en serieuze games in het genre. Er zijn wel wat kleine kanttekeningen te plaatsen, zoals dat de gebouwen wel erg op elkaar lijken en dat het scoringsmechanismen altijd voor ongeveer dezelfde scores zorgt, maar het zijn kleine bezwaren op een verder nagenoeg perfect spel, zeker gezien de vraagprijs en de hoeveelheid content die je ervoor terugkrijgt.