Na SingStar Pop, Singstar Vol.1, Singstar Vol. 2, Singstar 80’, SingStar Rocks!, SingStar Dance en nog talloze andere SingStar-games van ontwikkelaar London Studio is er nu eindelijk een karaokegame waarin rap centraal staat. In Def Jam Rapstar heb je de keuze uit 45 nummers van verschillende artiesten, variërend van The Notorius B.I.G. tot Kanye West.

Timing is belangrijk

Het karaokegenre is door de SingStar-franchise volledig geïntegreerd. Iedereen heeft het spel wel eens gespeeld of kent op z’n minst het concept. Def Jam Rapstar hanteert eigenlijk hetzelfde concept, alleen rap je nu in plaats dat je meelalt met verscheidene popnummers. Toch nog even een korte uitleg hoe het spel in elkaar steekt: je selecteert het nummer, de tekst verschijnt op het beeld met de bijbehorende clip, en je rapt in dit geval mee.

Een cruciaal verschil met SingStar is bovendien dat bij Def Jam Rapstar de timing een stuk belangrijker is dan welke toonhoogte je aanslaat. Worden de lengte en hoogte van de vocale noten in SingStar aangegeven met horizontale lijnen op het televisiescherm, in Def Jam Rapstar krijg je gouden puntjes te zien. Zo kun je beter inschatten wanneer je moet rappen. Aan het einde van elk nummer word je beoordeeld op verschillende criteria. De tekst die je rapt en je timing worden apart beoordeeld in het eindoordeel. Het basisconcept van Def Jam Rapstar zit dan ook goed in elkaar. Hetzelfde kan jammer genoeg niet gezegd worden over de tracklist.

Onbekende tracks

De 45 nummers die in het spel verwerkt zitten zijn enorm divers, en dat betekent niet per se iets positiefs. Het is leuk hoor, 45 liedjes - het is een behoorlijk aantal voor een karaokegame-, maar de tracklist heeft ook een keerzijde. Het komt namelijk nog wel eens voor dat je al improviserend een nummer zal meerappen, omdat hij je onbekend in de oren klinkt. Het is een mix van een aantal commerciële nummers en nummers die alleen bekend zijn onder fervente hiphop-liefhebbers.

Notorius B.I.G., Kanye West, Soulja Boy, Ice Cube, Busta Rhymes en Lil’ Wayne is een willekeurige greep uit de artiesten die vertegenwoordigd zijn in de game. Dat zijn bekende rapartiesten, maar de nummers van hen die in het spel verwerkt zijn, zijn niet de meest bekende. Wanneer je vrienden over de vloer hebt, komt het dan ook regelmatig voor dat je drie of vier nummers constant aan het herhalen bent, omdat het de enige nummers zijn die de aanwezigen kennen. En dat moet niet de bedoeling zijn voor een game die tijdens de multiplayer moet floreren.

Zwakke carrièremodus Def

Jam Rapstar focust zich overigens ook op de singleplayer en probeert van de nogal lege karaokegame een volwaardige titel te maken. De singleplayer stelt jammer genoeg vrij weinig voor. De carrièremodus is in een arcadejasje gestoken, waardoor je geen enkel moment het gevoel krijgt dat je daadwerkelijk een rapcarrière aan het opbouwen bent. Het is echter een kwaad dat overwonnen moet worden, omdat je de tofste nummers in de carrièremodus vrijspeelt. Gelukkig is het vrij gemakkelijk voor elkaar gebokst wanneer je de moeilijkheidsgraad zo laag mogelijk zet en speel je nummers als ‘Big Poppa’ van Notorious B.I.G. relatief snel vrij.

Grote kans dat na het vrijspelen van de nummers niet meer wordt omgekeken naar de carrièremodus, omdat de optie een simpel arcadejasje heeft gekregen waardoor er totaal geen inhoud inzit en je geen enkel moment het gevoel krijgt dat je daadwerkelijk een carrière aan het opbouwen bent.

Freestylend rappen

Naast de carrièremodus en de gebruikelijke multiplayermodi is er ook een freestylemodus. In de freestylemodus zitten vijftien nummers zonder vocalen, waarin je dus geheel vrij bent om, juist ja, te freestylen. Het is een simpel concept, maar het werkt des te effectiever. Al improviserend moet je een nummer rappen en wellicht ben je bang dat het à la minute verzinnen van teksten ervoor gaat zorgen dat er niks uit je mond komt, maar je zult er versteld van gaan staan hoeveel onzin je kan uitkramen. Deze modus wordt nog leuker als er een fles whisky achterover is gewerkt. Plezier is gegarandeerd in deze modus.

Ben jij met je rap-partner overtuigd dat jullie de volgende Lange Frans en Baas B zijn, dan kun je je eigen rapkunsten opnemen en terugluisteren. Na twee seconden word je al met de neus op de feiten gedrukt en wordt waarschijnlijk duidelijk dat je alles behalve een talent bent, met een gigantische lachkick of misschien zelfs een persoonlijke depressie tot gevolg. Iets anders waar je depressief van raakt, is de mate van censuur. Een grote fout is gemaakt om stoute woorden zoals ‘fuck’ en ‘ass’ te censureren in de game, waardoor soms een te groot deel van de track wegvalt. Vooral bij ‘A Milli’ van Li’l Wayne is het huilen met de pet op.

Simpele oplossing

Dit spel lijkt puur voor de hiphop-liefhebber bedoeld, maar probeert tegelijkertijd een mainstream-publiek aan te spreken. Dit uit zich in een ongebalanceerde tracklist. Natuurlijk is de freestylemodus vermakelijk en is het leuk om sommige nummers te rappen, maar doordat Def Jam Rapstar eigenlijk iedereen wil aanspreken, neemt de ontwikkelaar het risico dat niemand zich aangesproken voelt. Een oplossing is simpel: breng een versie uit met 45 mainstream-nummers en eentje voor de pure hiphop-liefhebbers. Een kind kan de was doen, want het basisconcept zit wel gewoon prima in elkaar.