“Feel the battle!” Nog nooit hebben we een slogan van een game zo letterlijk genomen als bij Battlefield 3. Na drie nachten non-stop gamen eindigden we zelfs bij een huisartsenpost, omdat het schijnbaar niet zo’n goed idee is om je lenzen twintig uur per dag in te houden. Resultaat: een paar dagen rust en een sexy ooglapje. Maar ondanks onze oorlogswond blijven we gewoon terugkomen naar de slagvelden bij Kharg Island, Davamand Peak en Tehran Highway. Gewoon omdat wij vinden dat er op dit moment geen betere online oorlog-shooter te vinden is dan Battlefield 3.

We zeggen nadrukkelijk online, omdat het singleplayer-gedeelte allesbehalve een goede indruk op ons heeft achtergelaten. We begrijpen de keuze van Dice om het toe te voegen eigenlijk niet, omdat Battlefield 3 (laten we niet vergeten dat de game een opvolger is van Battlefield 2 en dus niet van Bad Company 2) het absoluut niet nodig heeft. Uiteraard wil Dice de strijd aangaan met concurrenten zoals Modern Warfare, maar lever dan geen schaamteloze rip-off af met de vrijheid van een Al Quada-strijder op Guantanamo Bay.

Het grootste irritatiepunt vinden we toch wel dat er veel van de eigenschappen van de huidige generatie Battlefield-games niet terug te vinden zijn in het singleplayer-gedeelte. En dan hebben we het natuurlijk over de vernietigbare omgevingen en de bijna grenzeloze vrijheid. Denk je even een vijand te flanken, krijg je direct dikke rode letters op je scherm met de tekst: “leaving combat area”. Erg frustrerend. En een doorgewinterde veteraan wil je helemaal niet lastig vallen met de opdracht: “Druk nu als een gek op je linkermuisknop, want anders ga je dood.” Denk je dat Andy McNab als een gek op zijn linkermuisknop zat te drukken toen hij achter de linies opereerde in Irak?

Natuurlijk hebben ook wij genoten van de adembenemende graphics in de singleplayer. Die zijn namelijk van zo’n ongekend hoog niveau dat we af en toe een bakje onder onze mond moesten hangen. Het is desalniettemin frustrerend om te weten wat de game allemaal kan en dan alsnog als een idioot aan de hand te worden genomen om samen met je computergestuurde teamgenoten een gezellige wandeling te maken door Teheran. Niet meer doen, Dice. Nooit meer!

Op naar het echte werk

Zo! Nu we dit gezegd hebben, kunnen we verdergaan met onze lofzang over, nogmaals, de beste online oorlogsshooter van dit moment. Want geloof ons, wie zich laat onderdompelen in de multiplayer denkt straks serieus dat oorlog leuk is. Battlefield 3 is namelijk een game waarbij spelplezier op de eerste plaats komt. Daarom is er ook weinig veranderd aan de toch al solide basis van de game. Nog steeds kan iedere speler kiezen uit een van de aanwezige klassen om vervolgens direct in het strijdgewoel te springen. Dit keer zijn er maar vier speelbare klassen, omdat de assault en de medic zijn samengevoegd tot een supersoldaat mét defibrillator en medicijntasje. De andere drie, recon, support en engineer, zijn in grote lijnen hetzelfde gebleven.

Als je een klasse hebt gekozen, bepaalt de spelmodus vervolgens waar je doelstellingen tijdens het potje liggen. Bij Conquest draait het om het veroveren en behouden van vlaggen totdat de tickets van de tegenstander op zijn. Het is nog altijd de meest traditionele manier om Battlefield te spelen en in onze ogen ook de meest vermakelijke. In Conquest speel je op de grootste slagvelden met de meeste voertuigen en wel 64 spelers (op PC). Om je een impressie van de grootte te geven: je kunt er ongeveer drie keer Atacama Desert in kwijt (de grootste map in Bad Company 2). Van een iets andere orde, maar soms net zo vermakelijk zijn de modi Rush en Squad Rush. In deze speltypes speel je om het opblazen (of het voorkomen daarvan) van telkens twee M-COMM stations. Zijn ze beide opgeblazen, dan verlegt de game de aandacht naar twee nieuwe. Lukt het jouw team om ze allemaal op te blazen dan wel te beschermen voor je tickets (het gelijk aantal punten dat ieder team vooraf krijgt toegewezen) op zijn, dan kom je als winnaar uit de strijd.

Heb je geen zin in tactische oorlogsvoering en wil je gewoon los gaan in een van de negen speelbare maps, dan kies je voor de geheel nieuwe Team Deathmatch-modus. Het is even wennen voor Battlefield-veteranen om zonder missie en eigenlijk zonder echt teamwork een potje Battlefield te spelen, maar deze modus is bij tijd en wijlen bijzonder aantrekkelijk. Dat komt ook doordat Deathmatch ideaal is om die broodnodige ervaringspunten bij elkaar te sprokkelen. Waar je in een Conquest echt je best moet doen om tot 25+ kills te komen, daar voeg je de ene na de andere kill aan je lijst toe in Deathmatch.

Battlelog

Tot zover lijkt er dus eigenlijk niet veel nieuws onder de zon bij nummertje drie. Maar niets is minder waar. Dice krijgt het met ieder nieuw deel weer voor elkaar om de reeks verder te perfectioneren. Dat is met Battlefield 3 niet anders. Zo nemen de makers het hele inlogscherm uit oudere delen op de schop en komen ze met Battlelog, een browsergestuurde interface die jou de mogelijkheid biedt om spellen op te starten, contact te houden met je vrienden en platoons, je stats bij te houden en nog heel veel meer.

En waar we in het begin een beetje sceptisch waren over het Battlelog-verhaal (het is erg raar om bijvoorbeeld een singleplayer-potje vanuit een browser op te starten), zijn we nu verkocht. Binnen twee of drie klikken zit je al in een server. Ook het uitnodigen van je vrienden door ze simpelweg naar een server toe te slepen is ideaal. Bovendien is het erg prettig om nog even je statistieken te doorlopen terwijl je wacht op het laden van de map. Het hele systeem heeft nog wel tweaks en bugfixes nodig: het lukt niet altijd om een server te joinen en we konden slechts met pijn en moeite een coöp-missie starten. Toch ligt de basis voor een perfecte interface er.

Battlefield 3 kun je dit keer ook in coöp spelen met een van je vrienden. De modus kent in totaal zes missies die alle bijzonder vermakelijk en zeker een stuk uitdagender zijn dan het singleplayer-gedeelte. Bovendien speel je in deze modus ook wapens vrij die je online mag gebruiken. Naast het feit dat de coöp-missies behoorlijk intens en uitdagend zijn, word je zo ook nog eens beloond voor het spelen ervan.

Beloning is het sleutelwoord in Battlefield 3. En dan eigenlijk in de breedste zin van het woord, want je wordt zowel voor teamwork als het spelen zelf beloond. Bijna alles wat je doet levert je ervaringspunten op (behalve zelfmoord natuurlijk), wat vervolgens resulteert in nieuwe wapens en uitrusting en upgrades voor je voertuigen. Zo levert een kill je nog altijd honderd punten op, maar wat denk je bijvoorbeeld van supressing fire. Je krijgt maar liefst vijftig puntjes als je met succes een tegenstander onder vuur neemt. Spawnt er iemand op jou? Weer tien punten. Gewoon een potje conquest afronden? Weer een paar honderd punten.

Het is jammer dat het bij sommige klassen redelijk lang duurt voordat je diens echt sterke wapens vrijspeelt. Maar aan de andere kant zorgen diverse wapenaccessoires ervoor dat je de wat mindere wapens naar eigen wens kunt afstellen. En omdat er zoveel dingen vrij te spelen zijn, is er altijd wel weer die nieuwe unlock waar je de game nog een keer voor opstart. Bovendien kun je ook de voertuigen nog van upgrades voorzien; de derde Battlefield-telg telt niet minder dan drieëntwintig verschillende wagens, vliegtuigen en vaartuigen.

Teamwork boven alles

Maar uiteindelijk draait het in deze game om teamwork. En dat zie je niet alleen terug in het nieuwe beloningsysteem, maar ook in het feit dat je met alle klassen een belangrijke rol kunt spelen. Zo speelden we potjes waarbij we als support-klasse als een dolle heen er weer renden over het slagveld op zoek naar kameraden die in munitienood zaten. Ondertussen fungeerden we ook nog als mobiel spawnpunt omdat we redelijk vaak tegen de frontlinie aanschuurden. Met slechts een handvol kills eindigden we alsnog in de top drie van een ronde. Iets wat ons in vorige Battlefield-games slechts lukte als losgeslagen Medic of Assault. Teamwork loont en speelt in Battlefield 3 zelfs een cruciale rol.

Iedere klasse heeft de mogelijkheid om zogenaamd squad-upgrades te unlocken. Denk daarbij bijvoorbeeld aan extra munitie voor iedereen die in jouw squad zit, of een upgrade van je bepantsering waardoor je hele squad beter opgewassen is tegen explosies en granaten. Het zijn kleine details, maar heb je eenmaal een goed uitgebalanceerde squad met heel veel extra upgrades, dan ben je nagenoeg onverslaanbaar op het slagveld. Dat teamwork een grotere rol speelt zie je ook terug in de Battlelog. Het is naast gemakkelijker om samen met je vrienden een server te joinen, ook mogelijk om platoons, een iets toegankelijkere variant op clans, en een party te starten.

Rennen, vliegen, opstaan en weer doorgaan

Het is cool om te zien dat er een selectie van voertuigen is gemaakt uit de eerdere Battlefield-games. Daardoor zien we niet alleen de bekende MI-28 Havoc en AH-1Z Viper gevechtshelikopters terug, maar ook de A10 Thunderbolt-bommenwerper en de Little Bird-verkenningshelikopter. Verder is er een uitgebreid aanbod aan lichte pantserwagens, tanks, jeeps en boten.

Opvallend is de mogelijkheid om dit keer ook te spawnen in een helikopter of vliegtuig. Daardoor tref je geen ongeduldig wachtende medestanders meer op de landingsbaan, wat een behoorlijke verademing is. Wel missen we de mogelijkheid om in je eentje of met een paar vrienden in een server te oefenen met een helikopter of vliegtuig, aangezien je niet zelf een server mag starten en je in je eentje niet mag gaan rondlopen in een lege server. Want hoewel de besturing is aangepast en het zelfs mogelijk is om bijna stil te hangen met je F/A 18E Super Hornet, een beetje oefening is toch wel vereist. Overigens besturen de voertuigen erg soepeltjes, zelfs de doorgaans stugge humvee’s.

Oogverblindend mooi

De allergrootste troef van Battlefield 3 blijft, ook in de multiplayer, de graphics en het geluid. Wat Dice dit keer op ons scherm heeft getoverd, grenst aan het ultieme oorlogsgevoel. Het is onbegonnen werk om alle details te beschrijven die je voorbij ziet komen, want je switcht moeiteloos van de zinderende woestijn in Operation Firestorm naar de donkere straten van Teheran. Uiteraard met alle bijbehorende details, zoals een oplichtende omgeving wanneer er een raket overvliegt of een dikke, donkere rookpluim uit een opgeblazen T90-tank.

De details van de voertuigen zijn op het belachelijke af. Zelfs alle pantserplaatjes op een Amtrac-pantservoertuig lijken aanwezig. De cockpit van je Mig oogt eveneens extreem gedetailleerd: je zou bijna denken dat je een vliegsim aan het spelen bent. Maar ook de vergezichten en de naaste omgeving staan bol van de grafische hoogstandjes. Kraampjes nodigen bijna uit tot shoppen en brandende bossen zorgen voor een nimmer aflatend rookgordijn. Dankzij de superieure Frostbite 2-engine kun je bovendien ook nog diezelfde omgeving omblazen. En nee, dat gaat nooit vervelen.

Heb je net als ons met een ooglapje moeten spelen, dan word je alsnog verwend door overweldigende, realistische geluiden. Naast het constante geroep van je teamgenoten en de soms verdwaalde commandant, weten ook het geluid van de wapens en voertuigen je constant op het puntje van je stoel te krijgen. Schiet een keer met het boordwapen van je straaljager of maak een bochtje met de MI-28 Havoc en je weet waar we het over hebben.

Zijn we dan nog niet uitgepraat over Battlefield 3 na bijna tweeduizend woorden? Eigenlijk niet. We zouden nog veel meer kunnen vertellen over de perfect ingerichte maps, die een veelvoud aan strategische mogelijkheden bieden. Of over de nieuwe wapens zoals de mortier. Maar dat zou te veel tijd en tekst kosten. Battlefield 3 dien je gewoon te kopen. Spelen en genieten, dat is ons devies. En vergeet niet af en toe je lenzen uit te doen.

Battlefield 3 is getest op de PC.