Tijdens de jaren dat MMORPG’s nog in hun kinderschoenen stonden, was Dark Age of Camelot koning. Deze game werd vooral gespeeld door mensen die echt grote fan waren van het genre en dan ook zeer fanatiek omgingen met het uitbreiden van hun virtueel personage. Dark Age of Camelot was een succes en natuurlijk zagen andere ontwikkelaars snel dat er geld te rapen viel. Toch duurde het een hele tijd voordat MMORPG’s een stabiele plaats verwierven bij de casual gamer, meerbepaald tot op het moment dat World of Warcraft ten tonele kwam.

Opeens speelde iedereen MMO’s, met als gevolg dat nu zelfs je bejaarde buurvrouw een potentiële Gnome Warrior kan zijn. De reactie op het immens populaire World of Warcraft was dat zowat elke ontwikkelaar zich ging bezighouden met het maken van een MMORPG, al dan niet met succes. Ook Archlord is zo’n spel dat stiekem probeert mee te genieten van de huidige hype rond online RPG’s, de vraag is echter of we hier te maken hebben met een origineel product of een slap aftreksel.

Om te beginnen kan een goede MMORPG niet bestaan zonder een interessant verhaal, waardoor je je betrokken gaat voelen met de wereld waarin jij je avonturen beleeft. Archlord is echter al meteen een uitzondering op deze regel. Het verhaal op zich kent zo’n overdreven omvang dat het echt onmogelijk wordt om door het bos de bomen nog te zien. Bovendien vind je de verhaallijn enkel op de officiële site van het spel terug en moet je echt lappen tekst gaan lezen als je alles weten wilt. Binnen het spel zelf is er tijdens de quests echter vreemd genoeg bijna nooit iets terug te vinden van die immense verhaallijn. Maar goed, voordat we mogen toetreden tot Chantra (de naam van de spelwereld) moet er natuurlijk eerst een personage aangemaakt worden.

In Archlord kun je kiezen uit drie verschillende rassen, zijnde de Humans, de Orcs en de Moon Elves. Elk ras heeft naar goede gewoonte zijn eigen unieke kenmerken en specialiteiten. Zo zijn de Humans het meest nobele ras, de Moon Elves een zeer mysterieus volkje en zien de Ocrs er het meest boosaardig uit, al valt dat laatste in Archlord nogal mee. Welk ras je zult kiezen zal voor een groot deel afhangen van je eigen speelstijl en voorkeuren. Dit komt doordat elk ras zijn exclusieve classes heeft.

Zo kun je bijvoorbeeld enkel als Human een Knight worden, terwijl je bij de Moon Elves weer de mogelijkheid krijgt om als Elementalist door het leven te gaan. In totaal zijn er acht verschillende classes in het spel die allemaal een andere spelervaring bieden. Ben je een geboren boogschutter dan kies je er best voor om een Archer te worden, terwijl mensen die houden van magische krachten eerder als Sorcerer door het leven zullen gaan. Voor ieder wat wils dus, al is het nogal merkwaardig dat geen enkel ras de mogelijk heeft om zich te ontplooien tot healer. Deze klasse is simpelweg niet aanwezig in Archlord, waardoor je altijd een hele hoop potions bij je zult moeten hebben om te kunnen overleven.

Eens je een keuze gemaakt hebt met welk ras en welke class je wilt spelen, dan moet je nog het uiterlijk van je personage gaan samenstellen. Persoonlijk vind ik het voor een MMORPG nogal belangrijk dat er genoeg verschillende mogelijkheden zijn om je held uit te bouwen, dit om de simpele reden dat je veel tijd met je virtuele ik zal gaan doorbrengen.

Spijtig genoeg schiet Archlord hier grondig tekort. Je krijgt namelijk enkel de keuze uit amper zes kapsels en zes gezichten waarmee je dan een unieke held moet samenstellen, met als toppunt dat je niet eens het geslacht van je personage zelf kunt kiezen. De ontwikkelaar heeft blijkbaar besloten dat het logisch is om een Orc Hunter altijd als vrouw voor te stellen en dat een Human Knight enkel als man door het leven kan gaan. Gelukkig is er in de spelwereld zelf nog een stylist te vinden die je (in ruil voor zuurverdiende goudstukken) een nieuw uiterlijk kan geven, maar dit blijft een schrale troost.

Om in Archlord (en andere MMORPG’s) status te verwerven, moet je natuurlijk zo snel mogelijk je level laten stijgen en dit doe je het best door quests aan te nemen en liefst nog op te lossen ook. Meestal bestaan de opdrachten die je krijgt uit zeer eenvoudige dingen: vermoord x aantal wormen, verzamel x aantal oogballen enzovoorts. Niet echt origineel dus en al snel is het duidelijk dat het in Archlord grinden (zeer lang dezelfde soort monsters aanvallen voor één bepaald item) geblazen is doordat de beloningen die je voor je quests krijgt meestal niet echt de moeite waard zijn.

Uiteraard zijn er liefhebbers van het grindsysteem, maar persoonlijk was ik al snel uitgekeken op het eindeloos jagen naar wapens en uitrusting. Toch moet ik even vermelden dat het systeem waarmee je quests tot een goed einde moet brengen zeer knap in elkaar zit. Telkens als je een nieuwe quest aanneemt zal deze namelijk in verschillende hoofdstukken opgesplitst worden. Elke keer dat je een bepaald hoofdstuk weet af te ronden, krijg je experience points en zal het volgende hoofdstuk binnen de quest beschikbaar worden. Als je alle hoofdstukken weet te doorlopen, zul je als beloning bovenop je reeds verworven XP nog wat extra ervaringspunten krijgen. Dit systeem is zeer overzichtelijk en zal het voor de beginnende spelers wat makkelijker en beter verteerbaar maken om quests tot een goed einde te brengen.

Natuurlijk is een MMORPG niet compleet zonder een craftsysteem. Ook Archlord geeft spelers de mogelijkheid om zelf hun drankjes en items te maken.. De materialen om dingen te produceren zijn te vinden over heel de wereld zoals we dat kennen uit zoveel andere games uit het genre. Ook is het mogelijk om de wapens die je in je bezit hebt te upgraden door gebruik te maken van speciale items. Zo transformeerde ik mijn wapen bijvoorbeeld om tot gloeiend zwaard, waarmee ik extra fire damage deed ontstaan tijdens mijn aanvallen. Geen revolutionaire vernieuwingen dus, maar gewoon goed overgenomen.

Een volgende punt dat ik wel moet aanhalen, is de besturing van Archlord. Deze werkt namelijk voor geen meter!  Het is in principe mogelijk om je voort te bewegen met de bekende WASD-toetsencombinatie, maar om de een of andere reden lukte dat mij totaal niet doordat er nogal wat vertraging tussen je toetsenbord en de reactie van je personage zit, waardoor deze manier van besturen buiten beschouwing gelaten kan worden. De enige optie die er dan nog over is, is gebruik maken van je klikkunsten. Je zult je personage op deze manier enkel kunnen besturen door de plaats waar hij zich naartoe moet begeven aan te klikken met je linkermuisknop. Dit systeem voelt verschrikkelijk antiek aan en zorgt ervoor dat je meermaals vast komt te zitten achter hekjes en stenen.

Het aanklikken van vijanden is door de besturing trouwens een soort van frustrerende minigame geworden. Vaak heb ik gevechten verloren doordat ik gewoonweg niet vlot met de besturing kon werken. Ook het looten van je tegenstander is op z’n minst uitdagend te noemen, omdat je alles wat de vijand laat vallen van de grond zal moeten oprapen door erop te klikken, wat meestal voor problemen zorgt. Sommige items zijn namelijk zo minuscuul dat je wel tien keer moet proberen voordat je het eindelijk hebt weten aan te klikken. Frustratie ten top.

Ook kent Archlord nog enkele vervelende bugs die het spelplezier naar beneden halen. Zo had ik zelf te maken met een nogal vreemde geluidsbug, waardoor ik om de vijf minuten mijn geluidseffecten binnen het spel moest in- en uitschakelen, leken sommige modellen van vijanden nog niet helemaal klaar te zijn (bepaalde monsters waren helemaal grijs zonder enig kleurverschil) en bleef ik, zoals ik daarnet al aanhaalde, regelmatig achter de meest domme voorwerpen steken. Hopelijk weet Codemasters zo snel mogelijk een nieuwe patch uit te brengen zodat deze fouten uit het spel zullen verdwijnen.

Nadat je heel de voorgaande tekst gelezen hebt, mag het misschien klinken alsof er niet veel goeds te vertellen is over Archlord, maar dat is uiteraard niet volledig waar. De gameplay van het spel laat duidelijk blijken dat vooral de PVP-liefhebbers aan hun trekken zullen komen en dit op een zeer originele manier.

 

Het grote streefdoel binnen Archlord is namelijk om heerser te worden van de server waarop jij je personage aangemaakt hebt. Natuurlijk zal het geen simpele taak zijn om deze titel te verwerven, maar eens je dan archlord bent, heeft dat ook enkele interessante voordelen. Je zult namelijk als heerser van het land je eigen bodyguards hebben, een hele groep monsters kunnen inzetten tijdens gevechten, toegang hebben tot een speciale vliegende draak als mount en nog veel meer moois ter beschikking krijgen. Let wel, je zult niet eeuwig de baas kunnen zijn, andere mensen kunnen je namelijk van de troon stoten.

Dat je niet al te lang archlord bent, is het mooie aan heel het systeem: iedereen heeft een kans om ooit archlord te worden. Dat laatste is echter enkel in theorie waar. De casual gamer zal nooit als heerster van de server op de troon zitten omdat er erg intensief gespeeld zal moeten worden om die status te bereiken. Er zal bijvoorbeeld heel wat teamspirit en inzet aanwezig moeten zijn binnen je guild om uiteindelijk iemand uit je eigen groep als archlord naar voren te schuiven. Daarom dat je ook mag stellen dat eerder de hardcore PVP-bikkels te maken zullen krijgen met de strijd om de begeerde titel. Of het hele systeem lekker werken zal binnen Archlord valt nog af te wachten totdat er meerdere mensen daadwerkelijk archlord geweest zijn.