Ter ere van de release van EA’s nieuwste basketbalgame NBA Live 07, kregen we een uitnodiging om op dinsdag 10 oktober jongstleden twee basketbal wedstrijden van het door EA gesponsorde promotietoernooi NBA Europe Live Tour, dat op dat moment in Keulen neer was gestreken, te bezoeken. Naast een wedstrijd tussen twee Europese topteams (Maccabi Haifa en CSKA Moskou), zouden we ook een heuse NBA wedstrijd te zien krijgen tussen de Phoenix Suns en de Philadelphia 76-ers, welke bij voorbaat eigenlijk wel wat interessanter was dan de wedstrijd tussen Maccabi en CSKA. Ondergetekende was uiteindelijk de gelukkige om de mensen van EA te mogen vergezellen richting onze oosterburen. De dag begon op het altijd drukke Utrecht Centraal waar we met zestien mensen, verdeeld over twee busjes, richting Keulen tuften. De vertrektijd was vastgesteld op 12:30 en om dit te kunnen halen, moest ik al op tijd uit mijn thuishaven Groningen vertrekken om op tijd in Utrecht te kunnen zijn. Omdat ik nogal laat van huis was gegaan, moest ik op een moordend tempo richting Groningen Centraal fietsen om de goede trein te halen. Nadat ik eerst wat mot heb gehad met de beheerders van de bewaakte fietsenstalling (ik scheen mijn fiets illegaal geparkeerd te hebben) kon ik eindelijk, nat van zweet, de trein in stappen. En geen moment te vroeg, aangezien de deuren dichtgingen nadat ik erin was gesprongen. Achteraf gezien was het niet zo’n probleem als ik de trein gemist had, aangezien ik in Utrecht nog een tijd moest wachten voordat iedereen arriveerde. Toen iedereen uiteindelijk gearriveerd was (drie journalisten, een paar prijswinnaars en wat mensen van EA) konden we onze reis naar Keulen beginnen. De reis richting Duitsland verloop redelijk voorspoedig, totdat we in Duitsland in de file terecht kwamen. Gelukkig bleek de lengte van de file mee te vallen en hoefden we niet te kamperen in de door EA gehuurde busjes. Gelukkig kwamen we op tijd in ons Keulse hotel aan, waarna we ons richting de imponerende KölnArena begaven, waar het basketbal zou anfangen. Eenmaal aangekomen in de KölnArena werden we eerst gefouilleerd en moesten we flesjes drinken en zelfs deodorant busjes weggooien voordat we naar binnen mochten. Nederlanders vertrouwen Duitsers meestal niet en andersom geldt dit zeker ook. Na de fouilleeracties kwamen we aan in een soort van VIP-ruimte die voor een deel door EA afgehuurd was en waar we ook ons avondeten naar binnen konden werken. Dat dit eten onbeperkt was bleek wel aan het aantal bezoekjes aan de catering die avond.Het valt op dat in Duitsland het basketbal veel populairder is dan in Nederland. Het aantal bezoekers van een Nederlandse eredivisiewedstrijd ligt in verhouding met het aantal mensen dat we in de KölnArena gezien hebben, toch wel behoorlijk wat lager. Nu kwam dit waarschijnlijk met name doordat er Amerikaanse teams uit de NBA kwamen spelen, maar over het algemeen denk ik dat basketbal toch een stuk populairder is in Duitsland. Erg jammer, want ook in Nederland zou deze sport het veel beter kunnen en moeten doen bij het grote publiek. De eerste wedstrijd begon rond een uur of zes en werd gespeeld tussen Maccabi Haifa en CSKAA Moskou. Wat opviel was dat het niveau toch wel een beetje hoger lag in deze wedstrijd dan bij een willekeurige Nederlandse eredivisiewedstrijd. Basketbal is een en al show en spektakel en tijdens de time-outs en de rust tussen de kwarten (een basketbal wedstrijd wordt in vier delen gespeeld van elk twaalf minuten) rennen er cheerleaders het veld op die de meest opwindende dansjes opvoeren. De wedstrijd zelf tussen Maccabi en CSKA was wel aardig, maar niet bijzonder spectaculair. De avond begon eigenlijk pas echt toen de twee NBA teams het tegen elkaar gingen opnemen. Het publiek ging helemaal uit zijn dak bij het omroepen van de namen van de NBA sterren en bij zo’n beetje elk punt dat gescoord werd, werd het publiek helemaal wild. Zeker bij de spectaculaire dunks die gemaakt werden. Achteraf ben ik erg blij dat het mooist tot laatst bewaard werd. Alleen al als je keek naar het verschil in de eindstand (de eindstad van de NBA teams was 100-103, meer dan 30 punten meer dan de Europese teams) werd het duidelijk dat de NBA wedstrijd zoveel spectaculairder was.Toen de tweede wedstrijd afgelopen was, zo rond een uur of half twaalf (we hadden toen al meer dan vijf uur naar basketball gekeken), gingen we richting het bruisende centrum van Keulen. Voordat we daar konden komen, moesten we helaas eerst de parkeergarage proberen uit te komen. En dat ging niet al te makkelijk aangezien ons busje op de zevende verdieping stond. Het tweede busje had het een stuk makkelijker en de passagiers zaten al lang en breed in een plaatselijke kroeg op het moment dat wij net het centrum van Keulen binnen reden. Toen wij ook eindelijk de kroeg gevonden hadden bleken ook de cheerleaders van de Phoenix Suns deze kroeg gevonden te hebben. Een aangename verrassing en een prima combinatie met een lekker Duits biertje. Helaas komt aan al het goede een eind en vertrokken we de volgende dag alweer om een uur of elf, helemaal voldaan na het nuttigen van een uitstekend ontbijt, richting Nederland.