Al bij het eerste startscherm krijg ik het gevoel dat alles aan deze game klopt. Ik heb Dungeon Keeper 2 gespeeld als jongetje van 15 en sindsdien eigenlijk niet meer aangeraakt. Ik vroeg me dan ook af of ik nog wel genoeg zou weten over de serie om me goed in War for the Overworld te kunnen storten. Met één blik op het menuscherm weet ik echter al voldoende: Dungeon Keeper zit nog helemaal in mijn vingers. De koddige imps die me wiebelend verwelkomen, komen me in ieder geval meer dan bekend voor.

Dat is niet het enige dat me bekend voorkomt. Eigenlijk is het hele spel een vrij directe kopie van zijn voorgangers. Nog altijd speel je de kwaadaardige heerser van een ondergronds grottenstelsel, dat je kunt bevolken met je onderdanen om zo je tegenstanders te verslaan. Je ‘bouwt’ je manschappen niet zelf, zoals bijvoorbeeld in Command & Conquer, maar je creëert een onderkomen voor je troepen waardoor ze vanzelf op komen dagen. Voordat dit zover is, heb je slechts een werkploeg in de vorm van een stel imps tot je beschikking die muren weghakken en goud verzamelen voor je bouwsels. Vervolgens zet je bedden, bibliotheken of banken neer om verschillende manschappen aan te trekken.

Vroege versie

De versie die nu op Steam is verschenen, heet de ‘Bedrock Beta’. Met Bedrock wordt bedoeld dat het alleen gaat om het fundament van het spel: veel meer moet je er ook niet van verwachten. Wat nu te spelen is, is niet meer dan een kleine teaser voor het uiteindelijke spel. Sterker nog, de term ‘bèta’ op Steam is misleidend: dit voelt nog echt aan als een vroege alfaversie, aangezien er naast het bouwen van een paar verschillende ruimtes en slechts twee magische spreuken weinig te doen is. Het is dan ook eigenlijk oneerlijk om dit als bèta te verkopen, zeker voor klanten die verder niks over het project weten.

Bovendien werken de meeste spelmechanieken niet of erg stroef. Het in- en uitzoomen gaat zo sloom dat je van ellende je camera gewoon maar laat staan. Het scherm is, vooral als je nog niks gebouwd hebt, zo donker dat je nauwelijks kunt zien welke kant je op gaat. Animaties lopen niet altijd lekker: vooral als je met een spreuk het lichaam van een onderdaan overneemt in first-person zijn er veel problemen met clipping. Als de game de release in augustus wil halen, is er nog een hoop werk aan de winkel. En naar alle waarschijnlijkheid wordt die release dus niet gehaald.

Dat gezegd hebbende, zijn er ook een hoop punten die er wel goed uitzien. De personages die je grotten bevolken zien er fantastisch uit, met dat typische Dungeon Keeper-sfeertje. Ook de basisprincipes van het spel, zoals het bouwen van kamers en het verkennen van het level, werken gewoon prima. Maar, nogmaals, verder dan dat reikt deze demo niet.

Voor de fans?

Het is moeilijk om echt een gevoel bij War of the Overworld te krijgen. Aan de ene kant is het fantastisch om deze serie uit mijn jeugd in een grafisch opgefriste versie weer op mijn monitor te zien. De die-hard fans zullen dan ook allang blij zijn dat er na al die jaren weer leven zit in deze geliefde franchise. Aan de andere kant is het wel opvallend dat er (tot nu toe) weinig nieuwe ideeën zijn geïmplementeerd. Feitelijk spreken we hier over een serie die na veertien jaar nog precies hetzelfde speelt. Daar is Call of Duty nog vernieuwend bij.

Een beter oordeel kan dan ook pas gegeven worden als ontwikkelaar Subterranean Games wat meer kaarten op tafel heeft gelegd. We hebben nu gezien dat ze het gevoel en de principes van Dungeon Keeper kunnen nabootsen. Er zijn echter veel meer punten waar dit spirituele vervolg goed op moet scoren om succesvol te kunnen zijn. Denk aan goed ontworpen maps, een cruciaal punt in de vorige delen. De eenzame kaart in deze bèta is niet genoeg om te zien of ze daarmee de goede kant op gaan. De conclusie is dus voorlopig: het voelt goed, maar we missen nog een hoop.