Als je niet bekend bent met Mixed Martial Arts (MMA) of de UFC-gamereeks, is het verleidelijk om tijdens je eerste keer spelen je verstand op nul te zetten. Daar leent UFC Undisputed 3 zich beter voor dan voorgangers: dankzij een alternatieve, versimpelde besturing kunnen nu ook leken zonder al te veel oefening combo’s maken. Werkelijk iedereen kan nu kennis maken met de twee factoren die zowel de game als de daadwerkelijke sport zo interessant maken: onvoorspelbaarheid en impact.

Onvoorspelbaarheid

Ieder MMA-gevecht in de UFC begint staand, maar kan in iedere andere positie eindigen. Op elk moment kun je proberen een tegenstander naar de grond te halen of te verrassen met een fikse directe stoot. Dankzij de kleine, weinig bescherming biedende handschoentjes die wegens grondgevechten in de UFC gebruikt worden, zijn knock-outs in de UFC geen zeldzaamheid. Ook niet in het spel. Je tegenstander kan nog zo dominant zijn tijdens vuistgevechten, maar één flinke counter met je linkervoet kan genoeg zijn om hem ineens het zwijgen op te leggen.

In de vorige UFC was het grondvechten erg ingewikkeld . Veel spelers specialiseerde zich in de kunst achter jiujitsu, waardoor tegenstanders zich machteloos voelden zo gauw ze met hun rug of buik de mat raakten. Het had daarom weinig nut de game ‘eventjes voor de lol’ tegen een vriend op de bank te spelen, gezien je hem op de grond altijd en overal genadeloos inmaakte. In UFC Undisputed 3 dien je echter altijd op je hoede te zijn, want het grondvechten is na veel kritiek vanuit de community eindelijk aangepast.

Met name het submissiesysteem heeft de nodige veranderingen ondergaan. Submissies zijn veelal chokes of akelige ‘klemmen’ op ledematen waarmee je je tegenstander laat afkloppen. Bij een zogenaamde arm bar probeer je in feite iemands elleboog te breken, waardoor de tegenstander in kwestie geen andere keus heeft dan zich gewonnen te geven. In vorige UFC-delen kon je je nogal moeilijk tegen submissies verdedigen, maar de derde telg heeft leentjebuur gespeeld bij EA MMA. In die game diende je met het rechterpookje een sweet spot te vinden door op de juiste momenten te draaien. UFC Undisputed 3 werkt tot ons genoegen met een soortgelijk systeem. Op de grond lijkt tijdens het vechten eindelijk sprake van balans.

Impact

De tweede belangrijke factor speelt een rol in ieder sport(game): de impact van je acties. In het geval van digitale UFC-gevechten mag je impact zowel letterlijk als figuurlijk opvatten. Bij het slaan van je tegenstanders ben je niet bezig met het drukken op knopjes op je controller. Je bent werkelijk bezig met het slaan van je tegenstander. Als je ziet dat een tegenstander je een trap tegen je hoofd wilt geven, kun je daar bijvoorbeeld op anticiperen door op het juiste moment een counterende jab zijn richting uit te sturen. Dat gevoel van perfecte timing en de impact die je vuist op het gezicht van je tegenstander heeft, is op uitmuntende wijze in de game verwerkt. Het ‘voelt’ gewoonweg heerlijk belonend om een andere vechter tactvol van een pak slaag te voorzien.

Dat gevoel van impact komt in UFC Undisputed 3 nog beter uit de verf door de verbeterde engine. Iedere rake, getimede klap voelt als een fikse klap. Je ziet de grimas op het gezicht van je rivaal, speeksel dat uit zijn mond vliegt en de toenemende twijfel in zijn ogen. En wanneer hij na het incasseren van enkele klappen eindelijk wankelt, waan je je nagenoeg onoverwinnelijk. Je hoort het enthousiaste, typische commentaar van MMA-alwetende Joe Rogan, het gejuich van het publiek, de doffe klap van je opponent die de grond raakt: voor je het weet sta je gebogen over je tegenstander en voorzie je zijn gelaat van een permanente make-over. Zelfs het domweg op een tegenstander inslaan is in UFC Undisputed 3 een heerlijk gevoel.

Nieuwigheden

Maar diezelfde impact en onvoorspelbaarheid waren ook de eerdere delen eigen. In die zin is UFC Undisputed 3 niet erg vernieuwend, maar is het simpelweg veel beter. Zo zijn tegenstanders ditmaal uit te schakelen door hun benen aan gort te trappen, ogen de animaties bij het slaan, trappen en neergaan soepeler en speelt het bereik van vechters met langere armen eindelijk een rol. In UFC Undisputed 3 moet je rekening houden met nóg meer factoren en kun je nog meer dingen doen die ook in ware gevechten mogelijk zijn. Het lijkt simpelweg een completere, verfijndere game te worden.

Daarnaast wordt de game flink uitgebreid met extra modi en vechters. Gezien de UFC is uitgebreid met twee nieuwe gewichtsklassen, bantam- en vedergewicht, ontvangt ook de game een hele rits aan nieuwe vechters. En met publieklievelingetjes als Leonard Garcia, José Aldo en Dominick Cruz zijn die gewichtsklassen gegarandeerd een welkome toevoeging voor de fan. We vragen ons enkel af of de lichtere vechters zich soepeler door de  ‘octagon’ bewegen als hun zwaardere collega’s. Dat hebben we nog niet kunnen testen. In het echt gaan de wat lichtere vechters als wervelwinden tekeer, dus hopelijk lukt het THQ de gameplay daar op aan te passen.

De UFC is constant bezig met het uitbreiden van zijn organisatie. In 2007 werd het Japanse Pride FC overgenomen door UFC-moederbedrijf Zuffa. Veel vechters uit die organisatie vechten inmiddels in de UFC, maar de eigenlijke ziel van Pride is min of meer verloren gegaan. In UFC Undisputed 3 blaast THQ Pride FC nieuw leven in. Speel je met de Pride-regels, dan kun je spectaculaire showelementen verwachten, mag je tegenstander tegen zijn hoofd aan schoppen als hij op de grond ligt (de regelgeving van Pride was vele malen soepeler) en herleef je de hoogtijdagen van een Pride-legende als Wanderlei Silva. Voor MMA-fans betekent dat het herbeleven van nostalgie, voor MMA-leken staat de toevoeging van Pride vooral garant voor meer gewelddadig bloedvergieten.

Beter

De UFC Undisputed-reeks heeft zijn jaartal achter de naam laten vallen. De game komt pas in 2012 uit en dus neemt THQ de tijd om het een en ander te perfectioneren. Gelukkig maar, want op het tweede deel viel zowel in de singleplayer als in de multiplayer het nodige aan te merken. Aan de hand van onze speelsessie durven we te concluderen dat de fundering ditmaal gedegen is: UFC Undisputed 3 speelt beter, vloeiender en intuïtiever dan voorgaande delen. Het is nu vooral aan THQ om de modi en verdere infrastructuur rondom de gameplay te perfectioneren, want op dat front schoten eerdere delen vaak te kort.