We noemen het gerust één van de grootste verrassingen van de show. Misschien zelfs wel dé game van deze E3, al is daarover momenteel nog wat discussie gaande binnen de Gamer.nl-redactie. Op een Apple-achtige manier presenteerde Ubisoft aan het einde van de pre-E3-show Tom Clancy's The Division aan de wereld. Eerst door midden van een trailer die een scenario beschrijft waarin de Verenigde Staten getroffen worden door een dodelijk virus, verspreid via geldbiljetten die van eigenaar verwisselen tijdens 'Black Friday' – de dag waarop de meeste Amerikanen hun inkopen doen voor de feestdagen. Al snel liggen vrijwel alle faciliteiten in de stad New York plat en ondergaat de lokale samenleving een metamorfose tot een grote bende. Reden genoeg voor de Amerikaanse president om The Division in te schakelen, een geheime groep goedgetrainde agenten in burger met de vaardigheden om orde op zaken te stellen.

Besneeuwde troep

De pakweg acht minuten aan gameplaybeelden die Ubisoft tijdens de persconferentie toonde, beleven wij op de E3 nogmaals met toelichting van één van de medewerkers van ontwikkelstudio Massive Entertainment, bekend van World in Conflict. De game draait op de door het team zelf ontwikkelde en zeer capabele Snowdrop-engine. Vanaf het moment dat je door de besneeuwde en onder de troep bedolven straten van New York loopt, kun je niet anders dan onder de indruk zijn van de gedetailleerde manier waarop bijvoorbeeld auto's en gebouwen zijn vormgegeven. Alarmlichten van taxi's reflecteren in de sneeuw, terwijl twee straten verderop een kapot doek aan de wand van een gebouw onregelmatig wappert onder de invloed van de wind.

Met een druk op de knop roep je een holografische kaart op, al wordt ons verklapt dat lang niet alle missies en andere activiteiten daarop te vinden zullen zijn. Bepaalde aanwijzingen in de spelwereld worden aangegeven met oranje en lichtgrijze lijnen, twee kleuren die ook in de vlug toegankelijke menu's overheersen. De look van de game doet wel wat denken aan het nog niet eens uitgebrachte Watch Dogs, al heeft de ietwat grimmige high-tech sfeer in laatstgenoemde game plaatsgemaakt voor een apocalyptische toon met een klein sprankje overgebleven hoop. Ondanks het depressieve scenario krijg je namelijk een verwarmend gevoel bij het zien van fel zonlicht, zowel in de open lucht als door de ramen in gebouwen. Dit is onderdeel van wat de ontwikkelaars 'dynamic global illumination' noemen, waarmee geprobeerd wordt een realistische eenheid te hanteren met de belichting in het spel.

Doe-het-zelf-vaardigheden

Bij een verlaten politiebureau, dat door te voldoen aan bepaalde eisen weer in functie hersteld en als uitvalsbasis gebruikt kan worden, breken zowel bij het betreden als het verlaten vuurgevechten uit tussen je team en dat van een bende. Los van de diepe indruk die nog meer grafische details weten te wekken, zoals de uiterst realistische manier waarop de zwaailichten en banden van een politieauto stukgeschoten worden, komt hier de opzet van het gevechtsysteem meer naar voren. Zo kies je niet uit verschillende klassen, maar stel je zelf je uitrusting en vaardigheden samen. Daarbij is het wel zo handig om die af te stemmen op de specialiteiten van je teamgenoten: veel actiesituaties kunnen beter aangepakt worden met teamwork, bijvoorbeeld door een gehard type frontaal aan te laten vallen, een meer subtiel persoon langszij te laten sluipen om te flanken en iemand voor (medische) ondersteuning te laten zorgen.

Eén van de meest interessante features is overigens de mogelijkheid om een tablet te gebruiken, iets wat meerdere games op deze E3, overwegend van Ubisoft, voor de Xbox One en PlayStation 4 ondersteunen. Om dat nader te demonstreren wordt na de toelichting bij het gameplaybeeld van de pre-E3-show voor onze ogen een los multiplayerpotje gespeeld. We zien twee spelers op het dak van een gebouw de strijd aangaan met een stel schurken, terwijl een derde een cameradrone bestuurt door middel van de tablet. Het blijft echter niet bij kijken: de drone kan ook verstopte tegenstanders aanwijzen door ze voor de reguliere spelers een kleurtje te geven, levenskracht herstellen en zelfs raketten schieten op vijanden. Dat laatste zorgt er niet alleen voor dat zij opgeblazen worden, maar ook dat hele stukken gebouw en billboards naar beneden donderen.

Alsof we het nog niet genoeg gezegd hebben, benadrukken we nogmaals dat The Division er tijdens zowel de publieke presentatie als de achter gesloten deuren vertoonde multiplayersessie fenomenaal uitziet. Met een game als deze maak je aan vrienden en familie duidelijk waar de nieuwe generatie spelcomputers grafisch toe in staat is. Jammer genoeg moeten we daar nog zeker een jaar op wachten – pas in 2014 zal het spel verschijnen, en we gaan eerder uit van het najaar dan het voorjaar. Wat ons betreft kan dat virus niet snel genoeg uitbreken.