Zwaardvechten, vloten veroveren, vrouwen versieren, schatten zoeken; het leven van een piraat uit de 16e eeuw was zo gek nog niet. Sid Meier probeerde in 1987 het leven van deze bebaarde piraten vast te leggen in een game, Pirates! geheten. Achttien jaar na het origineel komt de gameguru en zijn ontwikkelstudio met remake van het origineel, die alle facetten van de oorspronkelijke game in een fluweel 3D jasje giet en tevens wat nieuwe opties toevoegt. Na de PC versie, verschijnt dit jaar ook een Xbox versie van de game. Gamer.nl ontving een previewcode en zette de papegaai alvast op de schouder. Zit het beestje net zo lekker als zijn PC broertje? Het piratengenre is weer helemaal opgebloeid door Disney's meeslepende film Pirates of the Caribbean. Bij de film verscheen ook een gelijknamige game, die helaas minder goed in elkaar stak. Echte piratenfreaks zullen dan ook terug moeten zoeken tot aan de Monkey Island serie, willen ze een kwalitatief te pruimen stukje software aantreffen. Zoals je vorig jaar in onze review van de PC versie van Pirates! al hebt kunnen lezen, is het Sid Meier op de PC voor de volle 100% gelukt de klassieker weer terug tot leven te roepen. Tussen een Xbox en een PC versie van een game kan echter aardig wat verschil zitten. Dit was in het geval van Pirates! zelfs zoveel dat ontwikkelaar Firaxis er vijf maanden extra voor uitgetrokken heeft om het spel over te zetten naar de Xbox.

Je begint Pirates! als een doodnormale piraat, wiens faam enkel nog tot de top van de zeilen van je schip uitstrijkt. Bij aanvang van de game kies je een naam en een begineeuw. Daarnaast sluit je je aan bij één van de vier fracties, bestaande uit Engeland, Spanje, Frankrijk en ons aller Holland. Ben je eenmaal door de menu's heen gefietst dan beland je op de wereldkaart, die gezien kan worden als een grote, interactief hoofdmenu van het spel. Al varende met je schip op de zee van de wereldkaart kun je nederzettingen aandoen, vijandelijke schepen onder vuur nemen of simpelweg wat ronddobberen. Doe dit laatste echter niet te lang, je wilt echter niet dat je bemanning van de honger omkomt.

Besluit je een nederzetting te bezoeken, dan zijn er een aantal vaste mogelijkheden. Zo kun je een babbeltje met de burgemeester maken, de plaatselijke kroeg bezoeken voor informatie en het werven van bemanning en je schip laten maken of opwaarderen in de scheepswerf. Het kopen en verkopen van spullen kost goud, wat je kunt verdienen door vijandelijke schepen te overmeesteren.

De zeeslagen vinden plaats op de wereldkaart en kunnen van lange afstandsgevechten uitgroeien tot mano-o-mano duellen aan boord van één van de twee schepen. Verwacht echter geen al te diepe gameplay wat betreft deze duellen, veel verder dan met een paar knoppen slaan of verdedigen gaat het niet. Pirates! bevat over het algemeen ook niet al te diepe gameplay, het is meer interessant omdat het zoveel verschillende soorten gameplay aanbiedt. Geen game in de diepte, maar in de breedte dus.

Tussen deze diversiteit aan mogelijkheden zijn een aantal facetten wel beter uitgewerkt dan de andere. Zo zijn de zeeslagen best spannend, maar ziet het sluipen door een stadje om uit te breken uit de gevangenis er ronduit knullig uit. Ook de wereldkaart voelt nog iets te groot aan: soms ben je wel een paar minuten onderweg om bepaalde locaties te bereiken. Gelukkig is het varen over zee geen pretbederver; de zee is prachtig vormgegeven en ook het geluid op de achtergrond draagt bij aan een lekker piratensfeertje. In de preview versie die wij speelden, was het leeuwendeel van het geluid echter nog niet geïmplementeerd en moesten we het doen met kale tekst en stotterende geluidseffecten. Het is dus nog even de vraag hoe goed het met de algemene sound van het spel gesteld is.

Afgaande op de previewversie wordt Pirates! ook op de Xbox een goed speelbare game, die alle wannabe Jack Sparrow's wel zal bekoren. De gameplay is niet super diep, maar wel enorm divers en levert een afwisselende spelervaring op. Ook grafisch staat het spel z'n mannetje, met de prachtige zee als grootste eyecatcher. We wachten de volledige versie in spanning af. De Xbox versie van Pirates! moet op 20 mei in de winkel liggen.