Er zijn in het verleden al verscheidene games geweest die het succes van GTA probeerden te evenaren. Tot nu toe is echter geen enkele game daarin geslaagd. Toch probeert Volition het nu met Saint’s Row voor de Xbox 360. Daarbij hebben ze natuurlijk meteen als voordeel dat ze next-gen hardware tot hun beschikking hebben. Je speelt in het spel als de 3rd Street Gang en moet de stad veroveren, om een complete uitbanning van de gang te voorkomen. Een beetje ongebruikelijk uitgangspunt, maar wel een mooi excuus om eens goed keet te kunnen schoppen.

Saints Row speelt zich af in de stad Stilwater. Voorheen een rustige omgeving waar kinderen nog ongehinderd buiten konden spelen, de oudjes van een ontspannen pensioen konden genieten en er werkelijk waar geen enkel vuiltje in lucht hing. Helaas zijn deze mooie dagen voorbij en gaat het er nu hard aan toe. De stad is verdeeld in vier verschillende bendes, te weten de Carnales, de Vice Kings, de Westside Rollerz (met een z inderdaad) en ten slotte de 3rd Street Saints. Het is deze laatste bende waar je je bij aansluit. Ooit waren de 3rd Streets een van de grootsen van de stad, maar door vele problemen onderling en de sterke concurrentie, hebben ze beetje bij beetje de grip op de stad verloren. Reden genoeg om Julius (baas van de Saints) en de rest van de bende te helpen en je omhoog te werken, zodat je uiteindelijk de andere gangs uit kunt roeien en de stad eens en voor goed in je handen hebt.

Waar Grand Theft Auto: Vice City en San Andreas nog werkten met een bestaand personage, voorzien van een eigen smoel en stem, ben je in Saints Row in staat om een totaal eigen gangster te ontwerpen. Je kunt het zo gek niet verzinnen, of je kunt het wel aanpassen. Grote kin, kleine oortjes, priemende oogjes of toch een afro-kapsel, het zit er allemaal in. Hierdoor krijg je toch een beetje het gevoel dat je er zelf staat, ook al heeft je hoofdpersoon geen stem en kan deze dus niet terugpraten, een beetje vergelijkbaar met GTA III dus. Eenmaal klaar met het aanpassen, kun je van start en ben je vrij om te doen en laten wat je wil. Volg je de missies van de Saints en werk je je langzaam omhoog in de bende, of pak je de eerste de beste auto en ga je wat sidequests doen? De keuze is volledig aan jou. Overigens zul je na verloop van tijd wel de sidequests moeten doen, want hiermee verkrijg je geld en respect en unlock je daarmee weer nieuwe missies. En respect is, zoals jullie misschien wel weten, énorm belangrijk in de hip-hop cultuur, dus zorg er maar voor dat je dat veel hebt.

Het free-roaming aspect zit er dus weer in, de missies doen soms sterk denken aan GTA en zelfs de stad heeft die typische Amerikaanse trekjes die we kennen uit Rockstar’s befaamde spellenreeks. Is dit dan alles? Gelukkig niet. Saints Row heeft meer in zijn mars dan je aanvankelijk zou denken. Het zijn vooral de kleine dingen die het hem doet, waaronder gameplaytweaks. Zo kun je in deze game heel gemakkelijk maten meevragen je te helpen. Deze zullen op hun beurt dan meerijden met je en waar nodig heel dapper uit het raam hangen om vijanden vriendelijk te begroeten met een flinke kogelregen. Ook het syteem van kleding kopen uit San Andreas hebben de makers van Saints Row wijselijk genegeerd, wat tot gevolg heeft dat kleding kopen (en overigens ook andere spullen waaronder bling-bling, brillen en tattoeages) een stuk leuker is geworden. Trouwens, hoe toffer de look van je personage, hoe meer eer en respect je krijgt. Materalisme ten top, maar goed, het oog wil ook wat natuurlijk.

Een overzicht van alle winkels, alsmede de activiteiten die Saints Row heeft, vind je op de volgende pagina.

Activiteiten

Net als in Grand Theft Auto: San Andreas, zit ook Saints Row tjokvol leuke neven-missies die je, ongeacht wanneer je wil, kunt doen. Veel van de activiteiten doen denken aan bepaalde missies uit GTA, zoals racen, maar nu heb je eindelijk de mogelijkheid om ze buiten de missies om te doen. Bovendien krijg je door het behalen van deze missies een hoop geld, en niet te vergeten respect. Het spelen van de activiteiten is dus niet alleen leuk, maar ook nog eens functioneel!

Chop Shop:

De activiteit voor elke autodief: Chop shop! Bedoeling is om een lijst met  te stelen auto’s af te werken. Dit doe je door heel simpel de auto’s één voor één te stelen en terug te brengen. Meer is het niet. Misschien niet de meest spannende activiteit die er is en allesbehalve origineel, maar wel eentje die je eventjes bezig zal houden. De auto’s zijn namelijk over de hele stad verspreid en je krijgt maar vage aanwijzingen waar ze zijn. Dat is dus veel zoeken geblazen, maar goed, daar staat dan ook wel een hoop poen en respect tegenover.

Demolition Derby:

Leuker is de Demolition Derby. Wellicht ken je die Amerikaanse praktijken waarin een stel maniakken in licht bepanserde wagentjes elkaar te lijf gaan in een arena. Welnu, dit is wat je in deze activiteit kunt doen! Vooral de combinatie nitro plus afgeragde bakken die bij het minste of geringste over de kop vliegen, kan voor veel hilariteit zorgen. Een aardige afwisseling tussen al die stoere urban als je het ons vraagt.

Drug Trafficking:

Altijd al willen helpen met drugs dealen maar je durft niet in het echt? Probeer dan eens Drug Trafficking. Hier ga je samen met je drugsdealer (waaronder een wazige hippie en een arrogante huisvrouw, hoe verzin je het?) op pad om allerlei mensen in de stad te voorzien van illegale versnaperingen. Hoewel de naam anders doet vermoeden, kun je in deze activiteit zelf geen drugs verkopen. Echter dien je wel voor iets anders: bescherming. Gelukkig hoef je niet te rijden (dat doet de AI wel voor je) en kun je je concenteren op dat wat menig gangster bezighoudt, schieten. Zo zorg je er voor dat de andere bendes (of de politie) de deal niet kunnen verijdelen.

Escort:

Het is weer eens zover: De plaatselijke hoertjes, pardon, prostituees vragen om een chauffeur die hen weg kan brengen naar de klanten zodat ze hun werk uit kunnen voeren. Natuurlijk in ruil voor veel respect (het is uiteraard heel hip om dit te doen) en dito geld. Wie ben jij dan om daar nee tegen te zeggen? Al rijdend in een chique bolide, dien je Stilwater rond te rijden, met op de achterbank dus een dame van lichte zede die zich volledig stort op een van de hoge piefen van de stad. Helaas hebben dit soort figuren ook altijd de lokale media achter zich aan, dus kijk niet op als een stel journalisten als een gek achter je aan sjeezen om de hele batspartij op te nemen. Goed uit de buurt blijven en het pedaal nog maar eens dieper indouwen dus!

Hijacking:

Vergelijkbaar met Chop Shop, maar toch ook weer niet. Deze activiteit zit ook vol autodiefstallen, alleen nu zitten de bestuurders er nog gewoon in, wat het allemaal nog een stuk interessanter maakt. Om ze te laten stoppen, moet je de auto, bus, truck of wat de werkgever ook maar wil, flink beschadigen. Nou ja, beschadigen, in ieder geval zodanig dat de bestuurders van schrik de auto maar aan de kant zetten en in paniek wegrennen. Daarna is het een fluitje van een cent om de auto te kapen en hem terug te brengen naar de opslagplaats van de werkgever.

Hitman:

Hoewel natuurlijk niet zo uitgebreid als de gamereeks Hitman, kun je in Saints Row ook het huurmoordenaartje spelen. Net als de auto’s uit de Chop Shop-acitiviteit, zul je bij Hitman ook de nodige doelwitten moeten opsporen. Deze dien je vervolgens met een specifiek wapen te vermoorden. Zo staan er leden van andere bendes op het afwerklijstje die je met groffer geweld neer moet leggen, maar ook minder dreigende tegenstanders moeten weggewerkt worden. Waaronder oude oma’tjes die je met een honkbalknuppel moet bewerken. Waarom zullen we nooit weten, maar  het moet maar. Het leven kan soms hard zijn…

Insurance Fraud:

Misschien wel de meest geniale en originele activiteit van het rijtje: Insurance Fraud. Herinner je die heerlijke crashes uit Burnout nog? Dit keer ben jij het lijdend voorwerp en scoor je geld door je tegen hard rijdend verkeer te storten. Als een ware crash test dummie vlieg je vervolgens meters de lucht in. Hoe verder je valt en hoe meer je geraakt hebt, hoe meer cash de verzekering terugbetaalt. Een activiteit om van te smullen, want in combinatie met de fijne physics biedt dit meer dan genoeg fun en is het een leuke afwisseling tussen al die bende-oorlogen.

 

Mayhem:

Totale destructie en chaos en er nog punten mee scoren ook, dat is Mayhem. Ga naar een bepaald gebied op de kaart en richt zoveel schade aan alles wat je ziet, met wat je ook maar tot je beschikking hebt. Munitie is gratis, dus leef je uit zou ik zeggen!

Racing:

Hier kunnen we kort over zijn. De racemissies uit Grand Theft Auto zijn ook grotendeels overgenomen en in Saints Row gestopt. Je krijgt een auto toegewezen, rijdt het parcours uit en ga je als eerste over de finish, dan heb je weer een flinke smak respect en geld erbij. Appeltje eitje dus. Niet enorm onderhoudend, maar voor de racefans wellicht een leuk extra’tje.

Snatch:

Niet bepaald de meest smaakvolle activiteit die er bestaat, maar wel eentje die schijnbaar erg belangrijk is in de hip-hopcultuur: het verkrijgen van zoveel mogelijk ‘hoes’. Elke werkgever die je spreekt heeft te kampen met te weinig goed uitziende hoertjes en aan jou is dus de taak om deze vrouwtjes af te pakken van de plaatselijke pooiers. Die op hun beurt daar niet echt van gediend zijn, dus weet waar je aan begint. Let ook vooral op de uitspraken van de pooiers, wanneer ze in gesprek zijn met hun ‘hoes’. Ronduit hilarisch of tenenkrommend slecht, wie zal het zeggen?

Shops

Natuurlijk kan geen enkele stad zonder winkels en ook Stilwater biedt je het nodige aan winkelplezier. Zo kun je nieuwe kleding aanschaffen, even snel een hamburger verorberen, een nieuw kapsel kiezen, je gezicht even verbouwen en is het zelfs mogelijk om je aan te kleden met de meest dure bling-bling. Hoe afschuwelijk en ongelovelijk kitscherig het ook mag lijken, je krijgt er wel (wederom) respect voor, iets wat elke badass gangster vanzelfsprekend wel wil. 

Nieuw (ja, er zitten ook nieuwe features in) is het zuipen van liters alcohol en het tot je nemen van drugs die je her en der in de stad kunt kopen. Erg grappig om te zien, en het heeft zowaar ook nog eens een functie. Hoe meer je onder invloed bent, hoe verder je kunt trappen en hoe verder die arme inwoners van Stilwater wegvliegen. Physics, gotta luv em.

    * Branded (Kledingwinkel)

    * Brown Baggers (Slijterij)

    * Do it Up (Kapper)

    * Foreign Power (Autohandelaar)

    * Forgive and Forget (vergelijkbaar met Pay & Spray uit GTA)

    * Freckle Bitch’s (Fastfood)

    * Friendly Fire (Wapenhandelaar)

    * Image as Designed (Plastische chirugie)

    * Impressions (Dure kledingwinkel)

    * Max Visions (Theater, bekijk hier filmpjes en speel missies opnieuw)

    * On the Rag (Kledingwinkel)

    * On Thin Ice (Juwelierszaak)

    * Peep this (Theater, zie Max Visions)

    * Rim Jobs (Garage, voor reparaties en pimpen van je auto's)

    * Rusty’s Needle (Tattoo-winkel)

    * Scratch That (Muziekzaak)

    * Shear Intensity (Dure kapper)

    * Sloppy Seconds (Goedkope kledingwinkel)

    * The Big Picture (Theater, zie Max Visions) Qua graphics hebben de Xbox 360-gamers niets te klagen. Saints Row ziet er aanzienlijk beter uit dan San Andreas dat deed, maar vergeet uiteraard niet dat die game ook al weer enige tijd uit is en oorspronkelijk ontwikkeld was voor de Playstation 2. Het spel kent een enorme draw distance, waardoor beeldopbouw zo goed als niet voor komt. Dit is natuurlijk het grote voordeel van de Xbox 360 ten opzichte van bijvoorbeeld de PS2. Ook de rest van de graphics zijn echter goed verzorgd, met een superstrakke vormgeving. Alle gebruikelijke grafische effecten zoals reflecties, shaders, particle effects en uitgebreide schademodellen zijn aanwezig. Natuurlijk zijn ook ragdoll physics aanwezig voor de karakters.

En dan hebben we het nog niet eens over de explosies gehad, die er enorm lekker uit zien. Je zou gelijk zin krijgen in het aanrichten van een gigantische ravage, al is het alleen maar om de mooie ontploffingen. Voor de mensen die enigszins huiverig waren over de soepelheid van het spe: Waren er nog een aantal nasty framerate-probleempjes in de onlangs verschenen demo, onze preview build liep vlekkeloos, dus wat dat betreft valt er niets meer te klagen.

Zoals een stad hoort te zijn is ook Stilwater een levendige omgeving, met overal inwoners die elkaar begroeten, rustig een krantje lezen, een tukkie doen op een bankje in het park of gewoon aan het rolschaatsen zijn. Wanneer je eens een rit door de stad neemt, zie je al gauw de verschillen. Zo staan in het noorden kasten van huizen en bevinden zich hier de duurdere winkels, rijkere inwoners en… duurdere auto’s! In het zuiden zijn het voornamelijk ghetto’s die je tegenkomt, met hier en daar een pooier, hoertjes en zwervers. Het contrast is goed te zien, al is dit niets nieuws ten opzichte van Grand Theft Auto. Overigens is het vrijspelen van deze omgevingen niet nodig, alles staat gelijk voor je open, wat wel een aangename verbetering is als je het mij vraagt.

Ook leuk zijn de physics. Toegegeven, realistisch is het niet, maar het zien van een nietsvermoedende voetganger die rustig de straat oversteekt, maar overreden wordt door de politie die achter een rivaliserende bende aangaat, en vervolgens meters de lucht in vliegt, verbaast opkijkt en vervolgens gewoon weer zijn gangetje gaat, werkt bij mij absoluut op de lachspieren. Gelukkig werken de physics niet tegen, want ook al kun je vast komen te zitten, de game laat je altijd wel weer respawnen op een veilige plek.  Onder een auto vast komen te zitten omdat deze van een richel afrolde en nou net op jouw kop viel is er dan ook niet bij.

Auto’s zullen trouwens niet snel op de kop vallen (zoals dat in GTA wel vaak gebeurde), wat de game gelijk een stuk gebruiksvriendelijker maakt. Er is namelijk niets frusterender dan een missie afgerond hebben, maar vervolgens over de kop vliegen en alsnog het loodje leggen. Goed dat men hier wat aan gedaan heeft dus. Ditzelfde geldt trouwens voor het te water gaan. Auto’s zullen in plaats van exploderen, gewoon zinken en je kunt nu overal heen zwemmen. Ben je het zat, dan is er een instant transportatie die je weer aan de kust brengt, mocht je dit willen. Je hoort het al, ook al is de setting overeenkomstig met die van San Andreas, het zijn de kleine aanpassingen die het toch vermakelijk en verfrissend maken in Saints Row.

Verdere nieuwe features zijn onder andere de mobiele telefoon die je de mogelijkheid geeft om homies en andere mensen op te bellen. Zo zul je, nadat je het nummer van de taxicentrale bent tegengekomen, dit nummer op kunnen bellen. Vervolgens stuurt men je een taxi, waarna je voor een luttele 100 dollar (dat is niet veel in Saints Row-termen) overal in de stad heen gereden kunt worden. Super tof, en ook nog eens super handig. Tevens zit er een audiospeler in je broekzak die, als je eenmaal wat muziek hebt gekocht bij de lokale platenzaak, jouw gewenste muziek laat afspelen. Over de soundtrack ga ik het nu niet uitgebreid hebben, lees daarvoor onze muziekspecial.

Tot slot behandelen we nog even de multiplayer. Hoewel onze previewbuild het niet toeliet om de multiplayer te checken, is het al wel bekend welke modes er zijn. Zo zijn er de gewoonlijke deatchmatch potjes te spelen, maar zul je ook modes hebben als Protect the Pimp, waarin twee teams van maximaal zes mensen elkaar het leven onveilig moet maken. Eén team moet een pimp beschermen en naar een exit punt brengen, het andere team moet hem vermoorden.

Ook Blinged Out Ride lijkt nu al een toppertje te worden. Elk team heeft een auto die ze moeten tunen tot een bepaald level. Om dit te doen moet je geld verdienen door tegenstanders te vermoorden of kettingen vinden die in de stad verborgen zijn. Het team die het eerst hun wagen helemaal getuned heeft, wint. Wordt de auto vernield, dan ga je een leveltje omlaag.

Als laatste een modus met de charmante naam Big A$$ Chains. Hier zul je in je eentje of als team, andere spelers moeten vermoorden en de kettingen die de doden achterlaten, bij de pawn shop moeten verkopen. In ruil hiervoor krijg je punten. Hoe meer kettingen je in je bezit hebt hoe meer geld je ervoor krijgt. Ga je dood, dan raak je heel wat punten kwijt. Degene met de meeste punten wint. Sim-pel.

Zoals je ziet, een hoop multiplayer-opties waar menig GTA-fan alleen maar over kan dromen. Het is te hopen dat hiermee Saints Row zich onderscheidt van de rest, want ook al biedt de game een hoop verbeteringen die voornamelijk in de gameplay zitten, het is een blijft een game die verdomd veel lijkt op de Grand Theft Auto-reeks van Rockstar. Nu is dit natuurlijk niet erg, zeker niet in het geval van Saints Row, maar een beetje meer inspiratie had zeker geen kwaad gekund. Hoe dan ook, Saints Row lijkt een prima game te worden die het gat tussen nu en GTA IV absoluut zal opvullen.

Kortom, hou je van San Andreas en heb je een Xbox 360 in huis, dan mag je best uitkijken naar deze titel. De originaliteitsprijs zal de game niet in de wacht slepen, maar al met al lijkt de game meer dan genoeg in zijn mars te hebben voor vele uurtjes speelplezier, on- en offline. Helaas zullen we nog even moeten wachten op de game, want Saints Row zal pas eind deze maand in de Nederlandse winkels verkrijgbaar zijn.