Role-playing gaming kent vele vormen: computergames (Mass Effect), live action role-playing (LARP), pen-en-papierspellen (Dungeons & Dragons), bordspellen, kaartspellen, miniature wargaming, ga zo maar door. Van die laatste categorie is Warhammer 40,000. Dat spel met die geverfde beeldjes van bepantserde Orcs en Space Marines die over groene, heuvelachtige terreinen heen en weer moeten worden geschoven (Blizzards WarCraft en StarCraft zijn op de modellen gebaseerd).

De ontwerper van Prodigy, Jean Bey, komt uit die role-playing wereld. Naast zijn werk aan titels als Warhammer, is de Fransman vooral bekend als de bedenker van Confrontation. Dit miniaturenspel deed het best aardig onder Europese tabletop-gamers, maar de uitgever ging failliet. De Fransman was echter nog niet klaar met miniaturen. Gezien Skylanders en Disney Infinity momenteel miljoenen binnenhalen en tabletop-projecten via Kickstarter ook aardig wat geld ophalen, besloot Bey het nogmaals te proberen. Het resultaat is Prodigy.

Dejarik in het echt

Of eigenlijk moeten we zeggen, het resultaat gaat Prodigy worden. Wat wij hebben gezien in Parijs was niet meer dan een eerste indruk, een alpha-speelsessie om het concept uit te leggen. Wanneer je Prodigy koopt krijg je een aardig pakketje mee naar huis: een soort wit schaakbord ter grootte van een dikke iPad, een set miniaturen, een pak met kaarten, een plastic ring en het spel om te installeren op een PC of laptop. Je bestuurt het spel volledig via het schaakbord (een officiële naam ervoor komt nog). Een toetsenbord of muis wordt dus niet gebruikt.

Eerst activeer je je profiel door met de Ring of Power over het bord te zwaaien. Puur een leuke gimmick, aangezien volgens Bey je gegevens ook gewoon op de Cloud-server zullen staan. Niemand wil zijn saves namelijk verliezen door het kwijtraken van een plastic ringetje. Vervolgens zie je op je monitor een digitale representatie van het speelveld verschijnen, een grid van 4x4. Plaats een beeldje op het bord en het personage 'poeft' op het scherm. Vervolgens kun je je figurines rondschuiven over de vlakken en zo tactische opstellingen bedenken. Als je wilt kun je ook het hele bord volzetten met beeldjes, maar volgens Bey zal dat geen effectieve strategie zijn.

Je legt de kaarten (Arcanas) neer op het bord om acties uit te voeren. De kaarten hebben verschillende kleuren en staan voor spelacties als standaardaanvallen, verdedigen, psychische krachten, elementaire krachten, etc. Wat volgt is een turn-based gevecht tot de dood tussen jou en een tegenstander op een gespiegeld grid. Iedere move wordt uitgevoerd met een hoge kwaliteit CGI-filmpje op de monitor. Het voelt een beetje als Dejarik, die futuristische schaakgame uit Star Wars ("Let the Wookie win").

Warhammer: Schaak editie

Het bord reageert snel op de kaarten die we neerleggen en de beeldjes die erop gezet worden. Het gaat zo soepel dat je geen moment denkt aan een muis of controller. Over de techniek hebben we dan ook geen enkele twijfel. Het is een lekkere afwisseling van standaardcontrollers en een mooie evolutie van de vrij beperkte input methode die Skylanders en Disney Infinity nu gebruiken. Onze reserveringen zitten vooral bij de game zelf.

We hebben nu een alpha-versie gespeeld van wat het gevechtsysteem moet worden. Als tactisch, turn-based spel kan het best aantrekkelijk zijn voor genreliefhebbers, maar Hanakai zal nog flink moeten doorbouwen om het boeiend te maken voor meer dan een paar potjes. De CGI-filmpjes zijn heel mooi, maar momenteel zie je telkens dezelfde animatie en de pacing ligt ook nog erg laag (tenzij je een hele assertieve tegenstander hebt). Vanaf dit punt moeten we dus uitgaan van de beloftes die Bey aan ons maakt.

Campagne voeren

Zo zou de game een grote, verhalende campagne moeten krijgen met aftakkende keuzemomenten. Bey geeft als voorbeeld dat je tegengehouden kan worden door een stadswacht. Je kan hem direct aanvallen en een veld vol tegenstanders voor je neus krijgen, of via een van de kleurenkaarten hem proberen om te praten en zo te passeren. Ook moet je tijdens het reizen rekening houden met je opstelling op het schaakbord (scouts voorop) om valstrikken te voorkomen.

De ervaringspunten van iedere figurine die je koopt worden opgeslagen, dus je personages leren net als in normale RPG's na verloop van tijd nieuwe moves. Daarnaast activeren ze eigen sidequests en zullen ze unieke bijdragen hebben voor de keuzemomenten. Je kan de campagne volgens Bey gewoon uitspelen met de figuren die je in het basispakket krijgt. Prodigy klinkt interessant om te spelen op deze manier, maar zoals gezegd hebben we hiervan niets gezien. Dit zal allemaal gesponsord moeten worden via Kickstarter.

We zijn benieuwd of dit een succes gaat worden. De game is interessant en in potentie kan het leuk worden. De vraag is alleen wie het precies moet aanspreken. De fanatieke figurine-verzamelaars van Skylanders/Infinity zijn waarschijnlijk te jong voor dit spel, turnbased rpg gamers zijn behoorlijk epische campagnes gewend van Triple A games als Dragon Age, en tabletop-spelers zijn vaak juist fan van het hele offline-gedeelte van hun hobby. Als eind april de campagne slaagt, dan kunnen donateurs hun speelset eind dit jaar oppikken. Voor het grote publiek zal Prodigy pas in 2015 verschijnen.