Aangezien ondergetekende in het heuvelachtige Limburg woont, maar de conditie heeft van een zwanger nijlpaard, zijn de 'bergen van Nederland' al vermoeiend genoeg. Ik word dan ook al moe als ik denk wat de wielrenners doormaken, wanneer zij bijvoorbeeld een Alpe D'Huez moeten beklimmen. Liever zit ik dan met mijn luie reet voor een computerscherm om een spel als Pro Cycling Manager te spelen. De reeks van Cyanide is al jaren de ultieme wielrensimulatie. Wij trokken naar de stad waar de Tour de France elk jaar zijn eindpunt heeft, om daar te kijken of ook dit jaar Pro Cycling Manager weer tot de top gaat behoren. Lees hier meer over de trip naar de city of love, Parijs.

Veel spellen die wielrennen als uitgangspunt hebben, zijn er niet. Pro Cycling Manager combineert het wielrennen zelf met het managen van een team. De reeks is dan misschien wel eenzaam in het genre, maar het is dan ook meteen een superuitgebreide franchise, waarbij alle aspecten aan bod komen. De wedstrijden, contracten, sponsors, trainingen; ze zijn allemaal aanwezig. Zoiets mag er natuurlijk ook wel verwacht worden van een managementgame.

Voor de beginneling is het even doorbijten om Pro Cycling Manager te kunnen waarderen, maar voorgaande delen waren het wel waard om in te verdiepen. Vooral de 3D mode, waarin de wielrenners op hun tweewielers door het landschap heen fietsen, is leuk om naar te kijken. In deze mode zul jij als ploegbaas moeten beslissen wanneer het de goede tijd is om een aanval of een tegenaanval te starten. Hierbij spelen verschillende factoren een rol: kan de renner goed klimmen, is hij een betere sprinter, heeft hij nog genoeg energie en krijgt hij hulp van zijn ploegmaatjes?

Het is leuk om naar een peloton te kijken, dat langzaam maar zeker op gang komt, waarna er een aanval gedaan wordt door een bekende klimmer, die samen met een paar anderen de typische bergen, met zijn haarspeldbochten, beklimt en daarna afdaalt. Het spel vraagt een behoorlijke kennis van zo ongeveer alle wielrenners, mede omdat de game de volledige licentie heeft van alle ploegen en renners. Hierdoor moet je precies weten welke renner goed kan klimmen, en welke goed kan sprinten.

Natuurlijk is er geen wedstrijd te winnen zonder dat je je team goed managet. Daarom is er een uitgebreid systeem om alles, maar dan ook werkelijk alles, binnen je team te regelen. Hierbij gaat veel aandacht uit naar de training van je renners. Jij, als trainer van je team, moet zorgen dat de mensen op de fiets op precies het goede moment in topvorm zijn, zodat ze de Ronde van Frankrijk, Amstel Gold Race of Luik-Bastenaken-Lui kunnen winnen. Zowel ervaring als mentale staat is hierbij belangrijk. Ook sponsors werven is belangrijk, om het bestaan van je team te kunnen waarborgen. Dit doe je door overwinningen te boeken en de doelstellingen die de teambazen stellen, te halen.

Grafisch is Pro Cycling Manager een typische managegame. Graphics zijn niet echt belangrijk in dit genre, maar toch weet het spel een leuke sfeer over te brengen tijdens de rondes. De renners bewegen op een redelijk realistische manier. Ook de omgevingen en steden zien er redelijk uit voor een spel waar graphics niet het belangrijkste onderdeel vormen. Helaas doen de omgevingen wel nog wat kaal aan, alsof er alleen de weg is waarop de wielrenners zijn, maar voor de rest niets. Ook het publiek op de bergen, die net als in het echt juichen en vlak voor de renners aan de kant springen, zien er erg leuk uit, ondanks de toch wel simpele animaties. Duidelijk is dat er nog wat bugs waren in het grafische gedeelte van het spel, maar er is nog genoeg tijd om dit allemaal te veranderen.

Pro Cycling Manager is een spel dat niet iedereen aan zal spreken. Het is een spel dat het vooral moet hebben van de liefhebbers van wielrennen en de gamers die de voorgaande delen uit de reeks gespeeld hebben. Het managementaspect van de game is tot nu toe goed uitgewerkt, met erg uitgebreide menu's en mogelijkheden, waarvan we nog geen 5% hebben gezien tijdens de presentatie. Hierdoor was het moeilijk te oordelen over de mogelijkheden, maar wat we gezien hebben zag er zeer uitgediept uit. Grafisch lijkt het spel, in ieder geval voor een managegame, er heel behoorlijk uit te zien. Er waren nog wat bugs in de versie die wij te zien kregen, maar over het geheel zag het er robuust uit. Pro Cycling Manager is, zoals gezegd, een game voor de liefhebber. Het mag dan één van de weinige wielrengames zijn, maar het lijkt dan ook meteen één van de meest complete games te worden.