Pokémon is en blijft Pokémon. Ook in Black en White moeten we nog steeds beestjes zoeken, vangen en trainen, gaan we stad en land af voor de beste items en opvallende personen, om dat ene doel te behalen: Pokémon-meester worden. Met dit nieuwe deel lijkt Nintendo voor een wat serieuze opzet te kiezen. Zo is het hoofdpersonage een volwassen persoon en geen klein kind meer en is het gebied, dat gebaseerd is op New York, sterk geïndustrialiseerd. Er is zelfs een locatie vergelijkbaar met Ground Zero. En, hoe kan het ook anders, de regio ligt wederom ver van Kanto, Johto, Hoenn en Sinnoh af, dus oude Pokémon kom je pas weer tegen ná het klaren van het hoofdverhaal.

Zes Pokémon, twaalf types

De grote verandering in de Pokémon-gevechten tot op heden waren de dubbele gevechten die met Ruby en Sapphire geïntroduceerd werden en waarin twee Pokémon het tegen twee andere Pokémon opnemen. Dit bracht nieuwe strategieën met zich mee, want het simpele steen-papier-schaar-mechanisme uit de voorgaande delen werd overboord gegooid. Met vier Pokémon in de strijd, wat kan resulteren in acht verschillende types op het veld (maximaal twee types per Pokémon), zijn er opeens veel meer variabelen om aan te denken. Diepgang alom en daar werden de games om geprezen. Met Black en White wil Game Freak nog een stap verder gaan en daarom introduceert het de triple battle, waar drie monsters het tegen drie andere monsters opnemen. De middelste Pokémon kan alle drie de monsters aanvallen, terwijl de twee buitenste beperkt zijn tot aanvallen tegen de middelste en de Pokémon recht voor hen. Dit moet voor extra diepgang zorgen en omdat het nog steeds een turn-based aangelegenheid is, zul je het overzicht niet verliezen.

Als variant daarop voert Game Freak ook meteen het rotatiegevecht in. Zes Pokémon bestormen wederom het veld, maar slechts één van hen mag de voorste van de drie aanvallen. In feite is het dus een ouderwets één-op-ééngevecht waar Pokémon groot mee geworden is, maar dan met een speelse twist. De trainer kan te allen tijde kiezen welke van de drie zakmonsters hij inzet, zonder dat het hem een beurt kost, in tegenstelling tot de gebruikelijke spelregels waarin dat wel zo is. Een soortgelijk systeem kennen wel al uit de derde en vier generaties, waarbij je in bepaalde spelonderdelen (bijvoorbeeld de Battle Tower) niet meer dan drie Pokémon bij je mag dragen. Tussentijds wisselen kost hier wel een beurt, dus wat dat aangaat is dit een stap in de goede richting.

Het oog wil ook wat

Aan het vertrouwde uiterlijk is wat gesleuteld. Het spel is nu volledig in 3D, hoewel daar niet overal goed gebruik van gemaakt wordt. In de steden kun je de wolkenkrabbers in volle glorie bewonderen, maar in de grotten, huizen en de routes tussen de steden is er nog steeds voor een bovenaanzicht gekozen. Gelukkig ademt de game nog wel de sfeer uit die is neergezet in de vorige generatie, dus Game Freak heeft nergens op moeten inleveren. Ook nieuw is het wisselende camerastandpunt tijdens de vele gevechten. Dat is namelijk meer interactief dan voorheen, dat wil zeggen dat de focus meer dan ooit op de Pokémon ligt die aan de beurt is. De camera gaat de diepte is als de tegenstander aan zet is en keert weer achter jouw Pokémon wanneer jij aanvalt.

Gold en Silver hadden de dag- en nachtcyclus als primeur, Black en White doen er nog een schep bovenop en introduceren seizoenen. Dat betekent dat er meer variatie ontstaat. ’s Nachts verschijnen er andere Pokémon, maar in de herfst bijvoorbeeld ook. De omgeving en de achtergrondmuziek veranderen ook mee, een beetje zoals in Animal Crossing het geval is. Wat dan wel weer anders is, is dat een seizoen één maand (real-time) duurt en niet drie. Dus elk jaar wordt het drie keer zomer – dat is ook een fijne gedachte. Dat is gedaan om de speelbaar- en de toegankelijkheid op een redelijk niveau te houden. We vermoeden dat het de juiste keuze is geweest, aangezien Pokémon bij niemand voor een heel jaar in zijn DS blijft zitten.

Online uitgebreider

Waar Black en White het meest mee kunnen pronken zijn de off- en online multiplayermogelijkheden. Zo is het mogelijk om willekeurige wedstrijden te spelen, een functie die voorheen alleen nog aanwezig was in Pokémon Battle Revolution op de Wii, en op basis van je prestatie een betere plek op de wereldwijde ranglijst bekleden. Inclusief video- of voicechat! Dit valt onder de noemer Pokémon Global Link. Door je save game te uploaden, krijg je toegang tot een n website die extra mogelijkheden aanbiedt.  Waarom er voor zo’n omslachtig systeem gekozen is, blijft een raadsel. Een ander onderdeel is de Dream World, waar je mini games kunt doen, speciale vruchten kunt plukken en niet in Unova voorkomende Pokémon kunt vangen. Opvallend is dat die monsters afwijkende eigenschappen hebben dan hun soortgenoten in de derde en vierde generatie. Een Pikachu die je in de Dream World vangt zal anders zijn dan die in de eerdere delen.

Tussen de Black- en de White-versie zitten er ook enkele verschillen. Naast verschillende Pokémon, heeft Black de stad Black City en White het bos White Forest als exclusief onderdeel. In de zwarte stad kun je geen Pokémon vangen, maar wel tegen volledig geëvolueerde beesten vechten en in het witte bos kom je basis-Pokémon tegen die je wel kunt vangen. Verder zijn er verschillen in de Pokémon die de trainers dragen of bepaalde trainers die niet voorkomen in één van de twee versies, maar ingrijpende dingen zijn het niet.

Nog steeds interessant

Ook in Black en White is er maar weinig aan de kern van Pokémon veranderd. De nadruk ligt nog steeds op zoeken, vangen en trainen en met de uitgebreide multiplayermogelijkheden vooral dat laatste klinkt enorm aantrekkelijk voor de doorgewinterde Pokémon-trainers onder ons. Maar het is Game Freak vergeven, want waarom zou je sleutelen aan zo een succesformule? Feit blijft dat de spin offs in de serie minder populair en commerciële successen zijn, dus Game Freak doet er goed aan dicht bij het bronmateriaal te blijven. De vooruitzichten zijn in elk geval weer positief en het wachten duurt nu niet lang meer: op 4 maart komen beide versies uit in Europa.