Het Wilde Westen is een onuitputbare bron van inspiratie. Zo ook voor het Duitse Spellbound, dat in 2003 de strategiegame Desperados: Wanted Dead or Alive op de markt bracht. De game speelde voor de gameplay leentjebuur bij de Commandos-reeks, maar vulde het geheel met verve in de Western setting in. In 2006 verscheen het vervolg op de game en binnenkort mogen we het derde deel verwachten. De naam Desperados is inmiddels door de paardenhoeven vertrapt en ingewisseld voor het stoerder klinkende Helldorado.

De personages uit Desperados 2: Cooper's Revenge zijn daarentegen wel weer van de partij en ook het verhaal gaat verder na het einde van Cooper's Revenge. De game start wanneer we good old Doc McCoy ontvoerd zien worden door een stel bandieten. Het groepje schurken bestaat uit onder andere de weduwe van Lester Lloyd Goodman, de slechterik die in het tweede Desperados-deel gesneuveld is. Hoofdrolspeler John Cooper krijgt van de weduwe van Goodman het aanbod om Doc McCoy in leven te houden door een aantal klusjes voor haar op te knappen.

Vanaf dit moment schakelt de game weer over naar het vertrouwde bovenaanzicht, met de al even vertrouwde metertjes en icoontjes in beeld. Je bestuurt Cooper en kornuiten nog steeds door met de linker muisknop alle acties uit te voeren. Zo kun je gehurkt lopen, over de grond tijgeren, je wapen pakken en ook via speciale 'waypoints' naar een plekje toe sluipen. Ieder personage in de game heeft zijn eigen karakteristieken en speciale vaardigheden. Zo kan femme fatale Kate O'Hara met haar make-updoos vijanden tijdelijk vergiftigen, heeft Sam Williams nog steeds een voorliefde voor explosieven en is de primitieve Hawkeye er voor het betere pijl en boog werk.

De opdrachten in Helldorado zijn vrij simpeltjes. Schakel wat vijanden uit, blaas die muur op, pak dit object – je kent het wel. Wel blijft de gameplay ondanks het feit dat er in al die jaren geen grootse vooruitgang geboekt is lekker onderhoudend. Je moet de personages goed combineren om verder te komen en dit is dan ook één van de sterke punten van de game. Zijn bepaalde personages bij elkaar in de buurt dan kun je er ook voor kiezen om hun gaven te koppelen en bijvoorbeeld Hawkeye en Williams niet losse dynamietstaven en houten pijlen te laten schieten, maar met z'n tweeën ontploffende projectielen af te laten vuren. De combinatie-aanvallen kunnen overigens niet zelf gekweekt worden, maar moeten gekozen worden in een al vastgesteld programma van Spellbound.

Ook handig is de optie om in het heetst van de strijd al je acties van te voren te plannen en zo niet één voor één de manschappen op de juiste plek te hoeven zetten. In de 'Action Planning' klik je keurig alle personages en hun desbetreffende acties aan, waarna een volgende druk op de knop het tafereel ten uitvoering brengt.

De 3D-wereld uit Desperados 2 is voor Helldorado in tact gebleven en zelfs van een grafisch nieuw laagje voorzien. Voor zover we de game hebben kunnen spelen, een trainingsmissie en een gewone missie zijn natuurlijk nog lang niet representatief voor het gehele spel, ziet Helldorado er best goed uit. Je kunt de camera draaien, inzoomen op de personages en ook weer in de third-person mode kruipen. Dit laatste is jammer genoeg nog even houterig als in deel twee en blijft niet echt een verrijking voor de game.

De voorlopige conclusie voor Helldorado is niet helemaal positief. Vernieuwend is het spel absoluut niet met compleet dezelfde cast als in deel twee en vrijwel identieke gameplay. De fans van de serie, en die zijn er zeker in Duitsland genoeg, krijgen echter weer hapbaar Western-voer van Spellbound. Begin november moet de game in Nederland uitkomen en kijken we of het gebodene volstaat.