FIFA 14 spelen in Parijs, om de hoek bij het Parc des Princes. Wat krijg je dan? Juist, tachtig procent van de aanwezige journaille en FIFA-pro’s pakt het Paris Saint-Germain van Zlatan, Thiago Silva en de moderne Dagobert Duck met zijn pakhuis aan Qatarese rials. Zowel pers als uitgenodigde spelers willen maar al te graag met eigen oog zien hoe de bal rolt, of de game is vooruitgegaan sinds de vorige vooruitblik en vooral of FIFA 14 een geschikte opvolger wordt van een toch al heerlijke voetbalgame.

FIFA 14 Football Ultimate Team

Ultimate Team in FIFA 14

Maar Electronic Arts test het geduld: eerst vertelt Nicholas Wlodyka over FIFA Ultimate Team, volgens hem de populairste modus van de serie de laatste jaren. Om zijn woorden kracht bij te zetten, geeft hij aan dat in FUT 3,4 miljoen wedstrijden per dag worden gespeeld en 17 miljoen transfers worden voltooid. Om al die Ultimate Team-spelers beter te bedienen richt EA zich tijdens de ontwikkeling van FIFA 14 op een aantal sleutelelementen.

Met zoveel transfers per dag is één daarvan de zoekmachine in Ultimate Team. Waar het voorheen nog een crime was om specifieke voetballers te vinden, zoek je nu op allerlei parameters zoals naam, positie, skills en praktisch elk detail dat je maar kunt bedenken. Spelers uit de zoekresultaten vergelijk je met soortgelijke spelers in jouw eigen team. De juiste voetballer voor de juiste positie met de juiste skills vinden is zo een stukje eenvoudiger en minder tijdrovend. Menu’s, waaronder die van de zoekmachine, hebben een nieuwe vormgeving die EA lijkt te hebben afgekeken bij Microsoft: à la Windows 8 navigeer je door een verzameling grote vierkante of rechthoekige tegels.

Zo’n nieuwe zoekmachine werd ontwikkeld op aanvraag van de community, de grote groep actieve en mondige Ultimate Team-spelers van voorgaande FIFA-edities. Hun ‘number one request’ echter, zo geeft Wlodyka aan, was de mogelijkheid om enkele wedstrijden te kunnen spelen. Deze wedstrijden staan op zichzelf en zijn dus niet verbonden aan competities of toernooien, wat weer een andere tactiek met zich meebrengt.

FIFA 14 Ultimate Team

Loyalty en Chemistry in FIFA Ultimate Team

Om Ultimate Team voor diezelfde groep actieve spelers fris en uitdagend te houden, is er in FIFA 14 veel aandacht voor Loyalty en Chemistry. Via Chemistry Styles kies je voor spelers nu als het ware een specifieke rol. Elke rol brengt zijn voordelen met zich mee in de vorm van een skill-bonus. Zet je Messi neer als diepe spits dan kan hij beter koppen en afmaken. Met een vrije rol dribbelt en passt de kleine Argentijn juist als de beste. Wlodyka geeft aan in zijn presentatie dat dankzij deze verschillende rollen geen team hetzelfde is, ook al spelen twee clubs met exact dezelfde opstelling tegen elkaar.

Loyalty voegt daar nog een extra dimensie aan toe en oefent ook invloed uit op Chemistry. Laat je een speler bijvoorbeeld tien wedstrijden spelen, dan wordt hij loyaal en krijgt hij een Chemistry-bonus. Nieuw is daarnaast de extra nadruk op customization. In de Ultimate Team-modus van FIFA 14 pas je nu rugnummers van spelers aan naar wens, kies je vrijetrappennemers en penaltyspecialisten en wijs je zelf een captain aan van je zorgvuldig bijeengeraapt zootje topvoetballers.

Ultimate Team is, zo benadrukt Wlodyka nog maar eens, de modus die alle losse elementen van FIFA samenbrengt: het competitieve van online, het strategische van de Manager Mode en de relatie met de echte voetbalwereld. Voor nieuwe spelers is juist die omvang intimiderend. Daarom neemt FIFA 14 rustig te tijd om je voor stellen aan alle elementen van FUT. Zo krijg je een half uur tot drie kwartier om te wennen voordat je het moet laten zien op het virtuele veld zelf.

FIFA 14 FUT Football Ultimate Team

Het voetbal van FIFA 14

En juist daar zaten we op te wachten: om weer even te mogen proeven aan het voetbal zélf in FIFA 14. Wat opvalt is de vooruitgang die EA heeft geboekt ten opzichte van een eerdere demo in Keulen in dit jaar. Toen sprongen ballen bijna per definitie van je voet bij de meest simpele aannames en was een sprintje trekken praktisch onmogelijk. Nu – de game is zoals gezegd 75% af – zijn deze overdreven veranderingen verder bijgeschaafd en is de game uiterst speelbaar en weer een stukje realistischer.

Zo zijn verdedigers nu meer in het voordeel wanneer een aanvaller de bal te ver voor zich uit speelt. Aanvallers zijn veel minder wendbaar wanneer ze op volle snelheid over het heilige gras denderen. En dus is FIFA 14 effectief een stukje langzamer dan zijn voorganger. Dat de game nog niet af is merken we aan de kleine dingen. Zo staan spelers her en der apathisch naar de bal te loeren, haperen verdedigers waardoor hun tegenstander vrije doortocht heeft en staan de backs af en toe lucht te dekken.

Even wennen is dat de knoppenindeling hier en daar is gewijzigd ten opzichte van voorgaande jaren. Om trucjes uit te voeren druk je niet meer L2/linkertrigger in, maar volstaat de rechterstick. L2/linkertrigger gebruik je in aanvallend opzicht nu om je lichaam tussen bal en verdediger te gooien om het leder af te schermen van de Thiago Silva’s, Carles Puyols en Ted van der Paverts van deze wereld. Balcontrole doe je nu met L1/LT op de DualShock of Xbox-gamepad. Om de bal een tikje te geven, druk je nu R2/rechtertrigger in en beweeg je de rechterstick.

Er zijn mooie overwinningen, er zijn onterechte tegendoelpunten. Maar verrassend genoeg spreekt de kritiek die vanuit verschillende kanten komt elkaar tegen. De ene journalist klaagt dat elke voorzet een goal wordt, bij ondergetekende komt geen enkele hoge bal vanaf de zijkant aan. Goals vallen alleen uit goed opgezette aanvallen omdat alle spelers op een kluitje staan, zegt de één; de ander scoort vooral uit eenvoudige dieptepasses omdat er zoveel ruimte ligt. Die tegenstrijdigheden zijn een prima compliment voor FIFA 14 in de huidige staat. Het betekent dat de game verre van scripted is, dat tactiek de nodige invloed heeft en dat de game voor elke speler anders is (tenzij iedereen met Paris Saint-Germain speelt). Tel daarbij op de uitgebreide Ultimate Team-modus en onze verwachtingen van FIFA 14 zijn weer een beetje naar boven bijgesteld.