Evolve is bijzonder dankzij het concept dat eraan ten grondslag ligt. Een team van vier hunters neemt het in vaste rolbezetting op tegen één, tevens door een mens bestuurd monster. Met dat concept wist Evolve direct de aandacht op zich te vestigen, maar na meerdere previews en een recente semi-open alfa begonnen gamers en pers zich af te vragen hoeveel ruimte er voor variatie gaat zijn binnen de afgebakende opzet. Telkens werd alleen de Hunt-modus getoond, met daarin de meest basic vier-tegen-één-gameplay. Turtle Rock toonde een nieuw monster, een nieuwe map, nieuwe hunters en hield het verder bij beloftes: ja, er zitten meerdere spelmodi in Evolve, geloof ons nou.

Evolve

Die belofte werd onlangs eindelijk ingelost. De ontwikkelaar kondigde weer nieuwe hunters, weer een nieuw monster en weer nieuwe maps aan, maar voegde daar drieënhalve nieuwe modus aan toe. De optelsom: twaalf hunters in totaal, drie monsters, vijftien maps en vier spelmodi die uiteindelijk samenkomen in één overkoepelende modus. Plus downloadbare content; we leven per slot van rekening in de jaren tien.

Evacuation, de campaign van Evolve

Voor wie het nieuws heeft gemist: naast Hunt bevat Evolve de modi Nest, Rescue en Defend. In Nest liggen er zes eieren verspreid over een map, die de hunters moeten zien te vermorzelen. Het monster heeft de taak de eieren te beschermen en kan één ei tegelijk laten uitkomen om een minion (een kleine Goliath) aan zijn zijde te laten vechten. Dat brengt tactische keuzes met zich mee, want een minion is kwetsbaarder dan een ei, maar brengt uiteraard wel meer schade toe aan het hunter-team. In Rescue is het voor de hunters de bedoeling om een aantal overlevenden te evacueren; het monster moet dat zien te voorkomen. Defend draait om twee generatoren die beschermd dan wel gesloopt dienen te worden. Het monster krijgt hierbij de hulp van een verzameling AI-gestuurde minimonsters.

De vier modi komen samen in Evacuation, een verhalende campaign van vijf rondes die per definitie begint met Hunt en eindigt met Defend. Tussendoor mogen spelers een map plus modus kiezen. De uitkomst van de vorige ronde heeft weer invloed op de volgende, met de zogenaamde map rewards: effecten die in het voor- en nadeel van beide partijen werken. Denk aan een met gifgas gevuld level nadat het monster een kerncentrale overhoop heeft gehaald, of een stel extra turrets voor de winnende hunters. Evolve herbergt 24 map rewards in totaal.

Deze opeenvolging van verschillende modi zorgt voor variatie, omdat het spelers aan beide kanten dwingt te schakelen tussen aanvallen en verdedigen, tussen beschermen en kapotmaken, tussen jagen en opgejaagd worden. Het is tevens de plek waar het verhaal van Evolve uit de doeken wordt gedaan. In cutscènes die variëren afhankelijk van spelverloop en character- en mapkeuze, zien we hoe de mensen als kolonisten een onherbergzame planeet proberen in te dringen, de strijd die daarop volgt en, uiteindelijk, bijvoorbeeld, hoe de mens zich met staart tussen de benen terugtrekt. Evacuation eindigt met een rapport van statistieken; tussendoor worden jouw vaardigheden geëvalueerd en geëvolueerd op basis van je prestaties en gebruik van de beschikbare abilities.

Evolve

De singleplayer

In een uitgebreide speelsessie van vier uur gaan we voor het eerst alleen aan de slag met Evolve. De game is offline te spelen, waarbij je teammaten en eventueel het monster worden bestuurd door de computer. Het is tevens een goed moment om vier nieuwe hunters en het derde monster Wraith aan de tand te voelen. Laatstgenoemde is een Alien-achtige buitenaardse knakker met slank lichaam en langwerpige kop. Wraith oogt zwak en is dat ook, vergeleken bij Goliath en Kraken, de twee andere monsters. Het gebrek aan fysieke kracht maakt ze goed met snelheid, teleportatie en de mogelijkheid om stil en ongezien van A naar B te bewegen.

Wraith beweegt en bestuurt compleet anders dan haar collega’s. Waar Goliath doet denken aan een reptielversie van King Kong – zwaar, sterk en behendig – dasht de ranke Wraith door de verschillende maps van Evolve. Meer dan bij andere monsters draait het om ontlopen, ontsnappen en in stilte evolueren naar ‘stage 3’, de ultieme vorm. Op dat derde niveau maakt Wraith een inhaalslag en is ze snel én sterk, met een viertal uiteenlopende vaardigheden in het arsenaal. Denk aan een teleportatieaanval, een decoy, een hyper-modus waarin ze op bovenmenselijke snelheid aanval na aanval loslaat op de hunters, en Abduction, waarmee ze van een afstand een van de hunters kidnapt om vervolgens geïsoleerd aan te vallen.

Evolve

Als hunter is het op zijn zachtst gezegd angstaanjagend om één-op-één met Wraith komen te staan, door de snelheid waarmee ze beweegt en haar huiveringwekkende voorkomen. Je computergestuurde mede-hunters leveren prima strijd en hebben, beter dan een beginnende speler, een sterk plichtsbesef bij hun rol. De medic heelt, support laat bommen uit te lucht neerdalen, assault gooit zich vol in de strijd; alleen de trapper laat het regelmatig na om een krachtveld te plaatsen wanneer het monster in zicht is. AI-gestuurde monsters doen tevens hun best om uit het zicht te blijven en staan hun mannetje tijdens een confrontatie. Nergens voelt de singleplayervariant oneerlijk of uit balans.

Kans op slagen

Het succes van Evolve gaat afhangen van een aantal factoren. De game moet ten eerste genoeg variatie bieden. Met het release-aanbod aan maps, modi, monsters en hunters lijkt dat wel goed te zitten, en de game wordt gaandeweg uitgebreid met nieuwe content. Spelers moeten daarnaast bereid en in staat zijn om samen te werken, zoals we uitgebreid bespraken in onze Gamescom-preview van Evolve. Maar boven alles is balans bepalend. Spelers voeren in Evolve per definitie een ongelijke strijd – dat is het hele eiereneten van de game – maar mogen zich nooit machteloos voelen. De balans verschuift tijdens het spelen, maar spelers moeten daarin zelf de bepalende factor zijn.

Evolve

Om die balans recht te krijgen brengt Turtle Rock in januari een bèta uit, waarin gamers die met meer of minder smart zitten te wachten op Evolve met de game aan de slag kunnen. Om te testen of er inderdaad genoeg variatie zit in Evacuation en de vier losse modi. Om te ervaren of zij teamspelers zijn of juist liever in hun eentje als monster opereren. En om de ontwikkelaar feedback te geven over hoe eerlijk Evolve is in al zijn oneerlijkheid. De kaarten liggen in ieder geval op tafel, nu de spelers nog uitnodigen.