Het levensverhaal van de Colin McRae Rally serie begon in 1998 toen het eerste deel op de PlayStation en PC verscheen. De rallysport was nog niet erg populair en ook de rallygames waren erg dun gezaaid. Ontwikkelaar Codemasters had, voordat de ontwikkeling van hun eerste rallygame begon, al wat ervaring met racegames opgedaan door hun werk aan ToCa Touring Car Championship. Om hun toekomstige rallygame alvast een goede naam mee te geven besloot men de Schot Colin McRae te benaderen om zijn naam te verlenen aan hun rallygame. Dit was het begin van een lange en kwalitatief hoogstaande rallygame serie. Nu, vijf delen later, zijn we toekomen aan het zesde deel in de Colin McRae Rally serie, Colin McRae DIRT. Met dit nieuwste deel wil Codemasters de serie over een andere boeg gooien en introduceert voor het eerst tal van andere off-road kampioenschappen.

Omdat Codemasters met dit nieuwe deel een andere weg wil inslaan is er besloten om niet het nummer “6” achter de titel te plakken, maar het woord “DIRT”. Het woord DIRT staat in deze context niet voor vuiligheid maar voor modder of off-road. Dit geeft volgens Codemasters de inhoud van deze game het beste weer. In Colin McRae DIRT zullen we dan ook niet alleen in World Rally wagens stappen, maar tevens plaatsnemen in Dakar-style trucks en andere 4x4 voertuigen. Naast de bekende point-to-point rally’s, waar je zo snel mogelijk een parcours in je eentje moet afleggen, vinden we ook nieuwe modes als Hill Climb, Rally Raid en Rally Cross terug. Bij Rally Cross betekent dit dat je niet meer alleen op de track bent, maar dat je het op moet nemen tegen een aantal andere wagens. Colin McRae DIRT bevat zo’n twaalf verschillende autoklassen waaruit je uit zo’n 45 verschillende wagens kunt kiezen, die je naar eigen wensen helemaal kunt afstellen aan je eigen rijstijl. Naast de singleplayermode kun je met 99 andere mensen online tegen de tijden van anderen racen. Colin McRae DIRT zal helaas geen splitscreen multiplayer krijgen.

De previewversie die wij speelden gaf ons al een goed beeld van de potentie die Colin McRae DIRT bezit. Vooral op grafisch niveau is er een gigantische sprong vooruit gemaakt ten opzichte van het vijfde deel. Voor Colin McRae DIRT is een geheel nieuwe game engine, de Neon engine, geschreven die de tracks en wagens zo realistisch mogelijk in beeld probeert te brengen. Dat een succes is mag wel gezegd worden; Colin McRae DIRT is een van de mooiste racegames die we tot op heden gezien hebben. Bij deze game krijg je echt het gevoel dat je plaats neemt in een echte rallywagen om een rallyproef af te leggen. De Neon engine die dit alles mogelijk maakt weet ook raad met realistisch ogende schade aan de auto’s en de objecten in de omgeving. Als je bijvoorbeeld met volle vaart een boom raakt, zal de voorkant van de auto zich om de boom krullen. De crashes ogen zo geloofwaardig dat je een naar gevoel in je buik krijgt bij een flinke botsing.

In tegenstelling tot de vorige Colin McRae games zijn de tracks in DIRT gebaseerd op hun real-life tegenhanger. Zo zit onder andere het beroemde Amerikaanse Pikes Peak International Hill Climb parcours in de game en zijn ook verschillende tracks op Europees grondgebied te vinden in DIRT. De landen waar je rally’s kunt rijden bestaan uit Italië, Frankrijk, Duitsland, Groot Brittanië, Japan, Australië en de Verenigde Staten. Deze keer zul je geen ijsraces in Zweden en Finland rijden omdat de Neon engine daar nog niet voor aangepast is. Er is ons verzekerd dat de volgende delen wel weer ijsraces zullen hebben.

Mooie graphics zijn leuk maar de gameplay in een racegame eigenlijk veel belangrijker. Codemasters heeft met de Colin McRae serie altijd geprobeerd om een goede mix te vinden tussen realisme en arcadestijl. Ook met Colin McRae DIRT is dit het geval en kan ook de ongeoefende gamer al snel goede tijden neerzetten. De wagens in de versie waarmee wij speelden hadden een prima wegligging en je merkte ook duidelijk dat je wagen na enkele crashes al snel aftakelde en minder goed te besturen was. Het snelheidsgevoel, dat bij veel andere games toch vaak een punt van discussie is, is in DIRT erg goed voor elkaar, wat het gevoel van realisme alleen maar ten goede komt.

Colin McRae DIRT heeft alles in zich wat een goede rallygame nodig heeft en de toevoeging van nieuwe raceklassen kan alleen maar toegejuicht worden. De game zal de komende maanden tot de release nog wat gefinetuned worden  zodat ook de laatste oneffenheden, zoals de nog instabiele framerate, voor de lancering gladgestreken worden. De Playstation 3-versie volgt iets later dan de Xbox 360- en PC-versie.