De makers van City of Heroes blijven het superheldenthema trouw en komen in de lente van 2009 met wederom een MMO op de proppen, Champions Online. Als basis van de game is de pen-en-papier RPG Champions gekozen, dat in 1981 door George MacDonald gecreëerd is. Tijdens de Leipzig Games Conventie speelde twee leden van ontwikkelaar Cryptic Studios een Stronghold door en kregen we meer te horen of het hoe en wat van de game.

Cryptic Studios richt zich met Champions Online op een actierijk avontuur, waarin de nadruk ligt op de personalisatie van je personage. Letterlijk duizenden facetten van de superheld kunnen aangepast worden, wat de kans op een rendez-vous met eenzelfde personage schier onmogelijk maakt. Het creatiesysteem dat aan de doop van de superheld gelinkt is, geeft je meer dan alleen uitgebreide mogelijkheden om je personage inhoudelijk aan te passen. De visuele opties zijn eveneens meer dan toereikend: ieder minimaal onderdeel van het superheldenlichaam kan een aparte kleur gegeven worden en de kleding- en stijlcombinaties zijn eindeloos. Hoewel het ook mogelijk is om de game een willekeurig personage te laten creëren, hoopt Cryptic dat spelers echt de tijd nemen om hun held naar smaak aan te passen.

Opvallend aan Champions Online is dat het spel niet met strak van elkaar gescheiden klassen werkt. Als je een level omhoog gaat kun je alle krachten die voor dat level beschikbaar zijn gebruiken. De krachten zijn verdeeld in verschillende categorieën, zoals Dark, Force en Might, maar daar houdt het zuilensysteem ook op. Net als bij het personaliseren, moet ook de mogelijkheid je eigen krachten te kiezen er voor zorgen dat ieder personage in de speelwereld uniek is.

In de doorgespeelde Stronghold, het woord dat Champions Online voor instance gebruikt, zagen we twee totaal verschillende personages zij aan zij vechten. De één was een sterke beer, die met zijn grote vuisten vooral op de korte afstand schade aan kon richten. De ander was een dunner mannetje, dat in zijn witte pak met name van een afstandje aan het vechten was. De Stronghold, genaamd Teleios Tower, plaatste ons in het hoofdkwartier van de gestoorde wetenschapper Teleios. In zijn toren werkt hij aan de creatie van een gekloond leger, dat gebaseerd is op de extracten van allerlei creaturen, zoals dinosaurussen en buitenaardse wezens. In de Stronghold werd dan ook tegen raar gespuis, zoals gepantserde honden, raptors en reusachtige wormen, gevochten. Een beetje vreemd, maar wel lekker.

De gevechten in Champions Online spelen zich real-time af. Een druk op de knop betekent direct een aanval, afgezien van enkele acties die opgeladen moeten worden. Deze aanpak maakt de gevechten lekker direct en ook vrij hectisch omdat spelers van hot naar her rennen om vijandelijk vuur te vermijden. Jammer genoeg had men in de demo een cheat aanstaan waardoor de spelers onsterfelijk waren en kwam er van de ren-en-ontwijk-gameplay nog niet veel terecht. Het kiezen van de aanvallen ging echter gemakkelijk en voegt zo op het eerste gezicht een verfrissend twistje aan het genre toe.

Na een aantal vijanden verslagen te hebben, verwisselden de ontwikkelaars het lagere gespuis voor een eindbaas. Zoals in bijna iedere MMORPG, vereist ook in Champions Online een eindbaas een verdomd goede samenwerking. De eindbaas bestond uit het brein van Teleios, dat in verschillende onderdelen opgesplitst was. Terwijl je de onderdelen aan gort staat te hakken, komen er ook losse vijanden op je af. Bepaalde spelers moeten zich daarom opofferen door zich als heler op te stellen om de andere spelers in staat te stellen aan te vallen. Het bekende verhaal, maar daarom niet minder spannend en uitdagend.

De grafische stijl van Champions Online sluit naadloos aan bij de vorige games van Cryptic Studios en daarmee ook het superheldenthema. De cell-shaded levels, de stripachtige sfeer en de typische over de top personages; het past prima bij de game. Los van de besproken speleigenschappen, leerden we tijdens de presentatie ook nog dat het maximale level dat spelers kunnen halen 50 is en speler-tegen-speler gevechten absoluut van de partij zullen zijn. Tot slot is het op dit moment ook nog mogelijk om met de Xbox 360-versie tegen de PC-versie te spelen, maar of dit ook in de uiteindelijke versie het geval zal zijn, is nog onduidelijk.

Kortom, Champions Online lijkt een toffe titel te worden voor het MMO-publiek. Een half uur gameplay is echter, zeker voor een MMORPG, nog veel te weinig om ook maar iets zinnigs te zeggen, maar de voortekenen voor Champions Online zijn positief.