De campagnemodus uit Anno 1404 laat je op speelse wijze kennismaken met de haast oneindige mogelijkheden van de game. Een welvarende Lord neemt je bij de hand in de bouw van een stad, maar al snel wordt het verhaal gedomineerd door een machtlustige kardinaal die op kruisvaart wil naar de 'Oriënt'. De focus verandert daardoor al snel van rustige stedenbouw naar het uitvoeren van klusjes voor de kardinaal om de oorlog te ondersteunen.

Campagnemodus

Voor doorgewinterde Anno-fans is de campagnemodus niet de leukste manier om de game te spelen, omdat je slechts stapsgewijs nieuwe opties krijgt en vaak beperkt wordt in de uitvoering ervan. Het brengen van tien ton dadels naar een sjeik betekent bijvoorbeeld niet dat je de goederen daadwerkelijk in zijn pakhuis moet krijgen, maar simpelweg op 'akkoord' moet drukken als je bij zijn haven aangemeerd bent.Omdat we in de previewversie enkel de campagnemodus konden spelen en dus niet vanaf scratch een stad op konden bouwen, blijven we over enkele handelingen in het ongewisse.

Maar goed, in de uiteindelijke game zit de sandbox-modus natuurlijk wel en kunnen die-hards direct beginnen te bouwen aan hun imperium. De campagnemodus geeft wel een goed beeld van de soorten gameplay die in Anno 1404 te vinden zijn. Het eerste wat opvalt is dat de game een stuk toegankelijker is gemaakt en bepaalde handelingen logischer in elkaar zitten. Het handelen in grondstoffen werkt simpeler en ook de status van je inwoners en wat je moet doen om ze naar een volgend stadium te laten evolueren, is duidelijker. Door dit soort, op het oog kleine, verbeteringen wordt de game nog beter behapbaar voor een groot publiek. De geleidelijke opbouw is namelijk nog steeds één van de sterkste punten van de game.

De 15e eeuw tot leven

Minstens even sterk is de grafische kant. Anno 1404 ziet er simpelweg prachtig uit. Op de wijdse zee kletteren golven uiteenje hebt echt het gevoel dat de wereld die je bouwt leeft en de gebouwen zijn tot in de kleinste details ontworpen. De was wappert in de wind, tonnen met goederen worden heen en weer gesjouwd en de monnik uit de bergen komt met zijn pakezels je wat extra spulletjes brengen. In combinatie met de opzwepende muziek die niet zou misstaan in een Hollywood-film, krijgt de game echt een episch karakter. Het machtige gevoel dat je bereikt na een paar uren bouwen wordt door de audiovisuele perfectie nog groter.

Naar de Oriënt

De grootste vernieuwing in Anno 1404 is zonder meer de mogelijkheid om nu ook zelf een beschaving op te bouwen in de Oriënt. De Oriënt is een setting die gebaseerd op landen als Marokko en Tunesië en voelt een stuk warmer aan met gele tinten. Het bouwen van een stad in de Oriënt is niet alleen een leuke toevoeging, maar ook noodzakelijk om je Westerse beschaving naar een hoger plan te brengen. Om te voldoen aan de eisen van het tweede inwonersniveau (de Citizens) en zo het derde stadium (de Patrician) vrij te spelen, worden namelijk al grondstoffen gevraagd die niet in je Westerse stad gemaakt kunnen worden.

De Citizens stillen hun honger namelijk niet alleen met vis, maar willen ook wat specerijen hebben om de vis smaak te geven. En dus ga je een alliantie aan met een al gevestigde sjeik of handelaar om de technieken van de Oriënt te leren. Je bouwt een bazaar en wat typische hutten, om zo de eerste nomaden naar je stad toe te lokken. Heb je eenmaal een honderdvijftigtal van deze nomaden in je stad wonen, dan komt het gebouw vrij waarmee je specerijen kunt verbouwen. Vervolgens is het dan nog wel zaak om een goede handelsroute op te zetten tussen je stad in de Oriënt en die in het Westen, zodat de specerijen continu aangevoerd worden voor je goed verzorgde inwoners.

En zo zijn er nog meer leuke combinaties tussen de twee beschavingen die de game nóg meer het karakter van handelsgame geven. Juist dit handelskarakter en het doe-lekker-rustig-aan tempo zijn wat Anno 1404 zoveel charme geeft. Vandaar dat ook het vechten nog verder op de achtergrond is geraakt. Hoe dit allemaal in elkaar zit en wat je in de latere stadia van de game nog kunt verwachten, bewaren we nog even tot de review. Feit is dat we nu twee keer met Anno 1404 aan de slag zijn geweest en dat de tweede speelbeurt nog beter dan de eerste was. Kortom, Anno 1404 wordt een dijk van een stedenbouwgame waar we ons deze zomer heerlijk mee gaan vermaken. Eind juni vellen we het eindoordeel.