Wat krijgen we nou? Geen Tom Crui… Don Mattrick (jazeker, die grap maken we ieder jaar) die de persconferentie inluidt? Nee, dit jaar vormt een spectaculaire live action trailer van Halo 4 het startschot van deze E3. Wat volgt zijn de eerste beelden van 343 Industries’ nieuwe Halo-game. En die zijn wel degelijk indrukwekkend. Zo zien we nieuwe vijanden die kunnen teleporteren, een relatief nieuwe omgeving (de dichtbegroeide jungle vol reliëf, flora en fauna) en in de compilatietrailer die volgt een kwaadaardig ogende (bekeerde?) Cortana. Master Chief lijkt evenals 343 Industries voor veel nieuwe uitdagingen te staan met Halo 4. Er worden risico’s genomen, zeker voor Halo-begrippen. Zolang dat niet ten kosten gaat van de kwaliteit, maakt dat van deze Halo iets om naar uit te kijken.

Gaat de goede kant op

Today it’s all about Xbox 360”, stelt Don Mattrick, die na de demo van Halo 4 alsnog met zijn gemaakte gelaat het podium ophuppelt. Een veelbelovende uitspraak, zeker als we kort na Mattricks optreden het zojuist aangekondigde Splinter Cell: Blacklist aanschouwen. Aanvankelijk zien we vooral overeenkomsten met voorganger Conviction, gezien protagonist Sam Fischer ook in Blacklist vooral gebruikmaakt van het ‘taggen’ en vervolgens omleggen van een reeks aan vijanden. Maar hoe langer de demo duurt, des te meer we het gevoel krijgen naar een goed geregisseerd actiespel te kijken. Fischer ramt door deuren, schiet al rennend mensen door het hoofd en duikt naar dekking als hij wordt beschoten, om direct daarna vanuit cover blindelings op vijanden te vuren. Daarmee lijkt de serie definitief afscheid te hebben genomen van zijn roots, hoewel het met Conviction natuurlijk al zijn eerste stappen in die richting had gezet.

Een werknemer van EA Sports (niet Peter Moore) toont vervolgens de functionaliteit van Kinect in FIFA 13 en Madden 13. Het angstzweet breekt ons uit, want we weten dat Microsoft er een handje van heeft om aanwezigen in de zaal oninteressante Kinect-toepassingen door de strot te duwen. En inderdaad, dat we nu stemherkenning in de twee belangrijkste sportgames van EA kunnen gebruiken, doet ons weinig. Gelukkig staat de presentatie er niet al te lang bij stil en wordt het tempo weer opgepakt met een sprookjesachtig Fable: the Journey, dat ondanks zijn Kinect-exclusiviteit verrassend veelzijdig oogt.

We wisten al dat ‘ie ging komen, dus de aankondiging van Gears of War: Judgment doet ons weinig. Dat neemt niet weg dat ook deze game een zeer welkome toevoeging aan het portfolio van Microsoft is. Als de CGI-trailer van de shooter daarna wordt opgevolgd met een wat luchtiger, bijna Test Drive Unlimited-achtig Forza Horizon (dat er overigens prachtig uitzag), lijkt deze conferentie van Microsoft de goede richting te zijn ingeslagen. 23 oktober mogen we met deze gebruiksvriendelijke iteratie binnen de raceserie aan de slag.

SmartGlass

De aankondiging van Xbox SmartGlass is vervolgens een interessante. Deze feature maakt het mogelijk om je tablet en telefoon op je Xbox 360 aan te sluiten. Het lijkt aanvankelijk de zoveelste geforceerde poging van Microsoft om van de Xbox 360 het ultieme entertainmentsysteem te maken, maar de schade valt mee. SmartGlass is een potentievolle ontwikkeling. Zo maakt dit stukje techniek het bijvoorbeeld mogelijk om tijdens het kijken van Game of Thrones op je tablet te zien waar de scène uit de serie op dat moment plaatsvindt binnen de wereld van de HBO-uitgave. Leuk voor ons nerds, zeker omdat het werkt met welke tablet of smartphone dan ook (waaronder die van Apple). Bovendien is ook de compatibiliteit met games interessant, ook omdat zo overduidelijk wordt geprobeerd om Nintendo met zijn Wii U een hak te zetten.

Wat daarentegen veel minder boeiend is, is dat je deze herfst per genre je Netflick-films kunt selecteren. Of dat Bing Voicesearch eindelijk naar de console van Microsoft komt. Of dat je een nieuwe lading sportkanalen, waaronder NBA Gametime en NHL Gamecenter, op je Xbox kunt bezoeken om live sportwedstrijden te kijken (tenminste, als je in Amerika woont). De presentatie is op dit punt officieel oninteressant, waar het kort daarvoor allemaal nog de goede kant in leek te gaan. Grappig ook hoe de presentator af en toe wacht met praten zodat het ingehuurde klapvee weet wanneer het moet applaudisseren. De aankondiging van Xbox Music, Microsofts gelijke van Spotify,  kan zelfs rekenen op de meest cynische “Woo!” in de historie van het universum. Het is tekenend voor de kwaliteit van dit segment van de presentatie.

Maar het kan altijd erger. Dat bewijst de manier waarop Dance Central 3 uit de doeken wordt gedaan. De game komt uit de stal van Harmonix en zal daarom net als deel één en twee waarschijnlijk goed in elkaar steken, maar waarom dat een live-optreden van Usher rechtvaardigt mag Joost weten. De aankondiging van Nike Plus Kinect Training duurt eveneens véél te lang en is ondanks de slechte peptalk behoorlijk oninspirerend (“This is the future of fitness. If you have a body, you are an athlete.”).

Beter?

We zouden bijna vergeten dat de uitgever een behoorlijke line-up heeft, en dat het op sommige punten tijdens de presentatie (vooral met het Uncharted-waardig ogende Tomb Raider) een erg gedegen indruk maakt. Ook de drie nieuwe exclusieve games voor 2013 die het bedrijf aankondigde (Ascend: New Gods, LocoCycle en Matter) zouden in potentie interessante toevoegingen aan het bestaande portfolio kunnen zijn, maar een gebrek aan beeldmateriaal en uitleg over die games maakt het onmogelijk daar op dit punt conclusies over te trekken.

Hetzelfde geldt voor South Park: The Stick of Truth, dat door Matt Stone en Trey Parker op geniale wijze wordt gepresenteerd, maar waar evenmin voldoende gameplay van wordt getoond. Resident Evil 6 is een interessante naam binnen het residu van gametitels dat de uitgever presenteert, maar oogde generiek en slaagde er allerminst in indruk te maken. En dan was er nog Wreckateer, een soort van first person Angry Birds met Kinect en grote tieten - op het podium dan.

Uitblijvende klapper

De presentatie wordt een einde ingeluid met Call of Duty: Black Ops 2. Treyarch-baas Mark Lahmia toont de footage waarvoor ondergetekende een maandje geleden naar LA is gevlogen. Nog steeds zijn de beelden indrukwekkend (hoewel ze verbleken bij Tomb Raider), maar ze zijn niet indrukwekkend genoeg om de moeizame momenten van de presentatie te doen vergeten. We hoopten bovendien op een echte klapper (zoals GTA V, om Sony echt het vuur aan de schenen te leggen), maar die bleef uit. Net als vorig jaar is het daarom deze E3 aan Sony en Nintendo om ons te verblijden en verrassen, want Microsoft vergat te imponeren, ondanks de op papier interessante titels en functionaliteiten.