Een nieuwe console is altijd een hoogtepunt voor een "Cross-platform gamer", en met de Xbox 2 en Playstation 3 op komst hebben we zelfs te maken met twee hoogtepunten. De specificaties van beide machines zijn genoeg om gamers, waar dan ook ter wereld, te laten watertanden. Waar gamers echter niet zo blij van werden zijn de uitspraken van verschillende uitgevers. Volgens EA, Ubisoft en Take-Two is het zeer goed mogelijk dat games, en niet alleen voor de volgende generatie consoles, duurder worden. Volgens de uitgevers, en andere betrokkenen, zijn de hogere prijzen onvermijdelijk. Het ontwikkelen van games duurt steeds langer, er werken meer mensen aan mee en het zijn complexe projecten waar veel bij komt kijken. De industrie is op een punt aangekomen waarbij, net als met Hollywood, elk vervolg of nieuwe titel de voorganger of concurrentie moet overtreffen. Het is allang geen uitzondering meer dat een spel miljoenen kost om te ontwikkelen en te marketen. Kosten die terugverdiend moeten worden.

Iets waar gamers geen probleem mee zouden moeten hebben, zolang de kwaliteit van de games maar hoog is, zo denkt Robert Kotick van Activision. En daar kan ik Kotick geen ongelijk in geven. Je kunt niet verwachten dat een wijn van drie euro die je in de supermarkt haalt, van dezelfde kwaliteit is als een twintig jaar oude Bordeaux om maar iets te noemen. Wil je gewoon van een tafelwijn genieten, dan zijn er voldoende budgetgames en ontwikkelaars die zich op de goedkopere prijssegementen richten. Ben je toe aan een goede game, dan zul je daar ook voor moeten betalen.

Het was dan ook wel enigszins verrassend dat Cliff Blezinski, hoofd ontwerper bij Epic Games, liet weten dat games veel te duur zijn. CliffyB zou graag zien dat games allemaal rond de 20 dollar gaan kosten. Op die manier doet zijn portemonnee niet zo'n pijn als hij weer een impulsaankoop doet. Hoewel CliffyB een fantastische ontwerper is en legendarische Unreal Tournament levels heeft gemaakt, gaat hij hier toch de mist in.

Wie loopt er naar een wijnboer en besluit in een "impuls" een Bordeaux van honderd euro te kopen? Waarschijnlijk niet veel mensen. Voor de meeste dure dingen geldt dat je eerst onderzoekt of iets wel z'n geld waard is, wanneer je een mogelijke aankoop overweegt en dan besluit om het produkt te kopen. Dat niet iedereen zo te werk gaat weet ik ook wel, maar je kunt je eigen impulsieve neigingen niet gebruiken om het huidige prijsbeleid te veroordelen.

Ik wil niet de advocaat van de duivel spelen en weet drommelsgoed dat al die CEOs nog meer geld willen verdienen. Gaming wordt steeds groter, en hoe hoger de marge, des te meer centjes voor de aandeelhouders en andere genodigden. Dit neemt niet weg dat een spel ook nog ontwikkeld en een ontwikkelteam betaald moet worden. Je kunt dan wel zeggen dat games twintig dollar of twintig euro moeten kosten, in de hoop dat er dan meer games verkocht worden, de werkelijkheid ligt toch anders. Het is namelijk maar de vraag of er dan voldoende games verkocht worden om de investering eruit te halen. Dat een lager geprijsd spel beter verkoopt dan een game met een hogere prijs, is aannemelijk, als uitgever heb je wel te maken met een omslagpunt.

Nu kun je als ontwikkelaar en uitgever je richten op games van twintig dollar, maar het resultaat is niet bemoedigend als je in dit budgetsegement gaat kijken. Serious Sam is dan een positieve uitzondering, de meeste twintig dollar titels zijn goed als onderzetter.

Ik vraag me ook af wat je als gamer opschiet met games die allemaal voor een "prikkie" weggaan. Ik heb twee boekenkasten vol met "budgetbakgames" en andere afgeprijsde titels staan. Impulsief als ik ben kon ik games die 15 gulden of 10 euro kostten niet laten staan. Je koopt je een slag in de rondte, maar spelen? ho maar. Koop ik echter een full priced game, dan voel ik me bijna "gedwongen" om het spel te spelen. Je hebt er tenslotte flink wat cash voor neergelegd.

Nu wil ik niet dat dit de zoveelste column / discussie wordt over illegaal kopieren, goedkope games en ga maar door. Het gaat mij erom dat gamers en consumenten inzien dat er uiteindelijk een natuurlijke balans gevonden zal worden. Mochten games straks 60 of 70 euro kosten, dan verschijnen er ongetwijfeld aanbieders die daar onder gaan zitten, en zoals met alle produkten geldt ook voor games dat een succesvolle verkoop wordt bepaald door wat de gek ervoor geeft. Besluit het grote publiek massaal de nieuwe prijzen te boycotten, dan worden uitgevers wel gedowngen om een ander prijspunt te zoeken. De ervaring leert dat een massaal boycot niet zo snel zal plaatsvinden, aangezien gamers gewoon willen gamen, ook als Unreal Tournament 2006 straks, met of zonder dank aan CliffyB, voor 69,95 over de toonbank gaat.