Duke Nukem 4, de oorspronkelijke naam van Duke Nukem Forever, wordt officieel aangekondigd in april 1997. Een lange, heel lange tijd geleden. Om te illustreren hoe lang precies: een jaar eerder kwam Duke Nukem 3D uit. Zo lang dus. De aankondiging van de game wordt gevolgd door de mededeling dat het spel op de Quake II-engine zal draaien en een jaar later in de winkelschappen ligt. Op datzelfde moment werkt 3D Realms ook aan Prey, een shooter die, net als Duke Nukem 4, aan de gevreesde uitstelziekte van 3D Realms lijdt. De ontwikkelaar wil voor Prey een door haarzelf ontwikkelde Prey-engine gebruiken, waardoor Duke Nukem 4 het moet doen met de aangekochte Quake II-engine van id Software. Het lange wachten is begonnen.

De eerste screenshots die 3D Realms los laat op de smachtende gamers zijn niet meer dan een paar mockups. De eerste trailer met gameplaybeelden verschijnt pas een jaar later op de E3. De trailer toont veel ingame-materiaal en even lijkt het erop dat het spel op schema ligt om de geplande releasedatum te halen. George Broussard, oprichter van 3D Realms, gooit echter roet in het eten. Hij laat in de maand juli van dat jaar weten dat Duke Nukem Forever is overgestapt op de Unreal-engine. Volgens Broussard is de Unreal-engine beter in staat om van Duke Nukem Forever de game te maken die het wil zijn. Bovendien heeft de Unreal-engine bepaalde eigenschappen die anders los geprogrammeerd moeten worden. De fans hoeven zich geen zorgen te maken, want 3D Realms zal de game op zijn laatst in 1999 uitbrengen.

In 1999 wordt de Unreal-engine echter geüpdate en bijgevolg verschuift dus ook de releasedatum van de game. Wat we wel te zien krijgen, zijn de eerste screenshots van The Duke in Unreal-stijl. De belofte dat de game ergens in 2000 uitkomt, is een kleine pleister op de wonde. 2000 wordt echter 2001 en nog steeds is er geen Duke Nukem Forever. Inmiddels verwerft GodGames (later Gathering of Developers of Gathering genoemd) de rechten van het spel. Op de E3 in 2001 verschijnt er dan eindelijk een nieuwe trailer met enkele minuten aan ingame-beeldmateriaal. De beelden tonen behoorlijk wat gameplay-elementen en een hoop nieuwe informatie. Wie niet beter weet zou zelfs gaan denken dat de game toch bijna af is.

Maar helaas, nadat de meeste gamers zijn bijgekomen van de indrukwekkende trailer komt het bericht naar buiten dat GodGames haar deuren sluit (als gevolg van financiële problemen én de dood van een van haar oprichters). Take-Two, het moederbedrijf van GodGames, neemt het stokje over met als gevolg dat het spel een complete gedaanteverwisseling ondergaat. Het leveldesign wordt grootendeels geschrapt en ook de Unreal-engine wordt op enkele onderdelen vervangen door de verbeterde Unreal 2.0-engine. Het gevolg doet zich raden: het spel wordt tot nader order uitgesteld. In de jaren die daarop volgen wordt er tussen 3D Realms en Take-Two over en weer met modder gegooid, maar tot iets concreets komen de verhitte discussies echter nooit. Veel gamers hebben de hoop op een nieuwe Duke Nukem al opgegeven, wanneer er in april 2006 een interview met George Broussard op 1up verschijnt waarin hij vertelt dat ze bij 3D Realms nog steeds bezig zijn met Duke Nukem Forever. Sterker nog, volgens hem zijn de wapens en de vijanden helemaal af en is het slechts een kwestie van alles bij elkaar voegen om het spel te completeren. De maand daarop volgt Computer Games Magazine met een heuse vooruitblik op de game waarin melding wordt gemaakt dat Broussard enkele levels heeft gedemonstreerd. 3D Realms wordt zelfs zo overmoedig dat directeur Scott Miller in een vraaggesprek met Firingsquad laat weten dat, zodra de game af is, ze direct gaan beginnen aan een volgend deel. 3D Realms ontvangt in die periode zelfs een half miljoen dollar met de afspraak dat het spel vóór 31 december 2006 in de winkels ligt. Dat half miljoen wordt de meest overbodige bonus in de geschiedenis, want Duke Nukem Forever haalt de releasedatum uiteraard niet. Wel krijgen we dat jaar Prey op ons bord, maar die kan het gemis van The Duke niet opvullen. Ondertussen neemt de druk bij 3D Realms alleen maar toe en wordt het pijnlijk duidelijk dat er iets grondig mis is bij de studio. Op het internet gonst het ondertussen van de geruchten dat de ene na de andere werknemer bij de studio wordt ontslagen. Siegler, een webmaster en medewerker van het eerste uur, ontkent echter alles en beweert dat er ook veel nieuwe medewerkers zijn bijgekomen. Broussard, ondertussen bedreven in het pareren van lastige vragen en het ophemelen van het langdurige ontwikkeltraject, laat via Gamespot weten dat voor de zoveelste keer alles zo goed als af is en dat het slechts een kwestie van bijschaven is voordat de game naar de consument toe kan. In 2007 en 2008 dwarrelen er af en toe wat screenshots binnen met een nieuwe releasedatum ergens in 2008. Al wordt deze datum vergezeld met de mededeling van Scott Miller dat het wel 'off the record' is. Niet veel later laat Broussard weten dat de datum absoluut niet op waarheid berust. Het wordt helemaal feest wanneer er in de Jace Hall Show ingame-beelden opduiken van het spel en er in de Xbox Live Arcade-versie van Duke Nukem 3D ook twee verborgen screenshots zitten. De ingame-beelden zien er veelbelovend uit en gamers krijgen zowaar het geloof dat de game dan toch bijna af is. Dat jaar krijgen we als toetje zelfs een kerstcadeautje in de vorm van een kerstkaart van The Duke, iets wat 3D Realms ook al in 2000 en 2001 deed.

Toch zitten we nu alweer in 2009 en er is nog steeds geen Duke Nukem Forever te zien. Sterker nog, 3D Realms is failliet en het begint er zachtjes aan op te lijken dat de game er misschien wel nooit meer gaat komen. Het faillissement komt overigens niet als een verrassing, want de meeste ontwikkelstudio's zouden er waarschijnlijk na een jaar of zes (de helft van wat 3D Realms nodig heeft gehad om te komen waar ze nu zijn) al de brui aan geven. Bedrijven zien graag centen binnen komen en als er iets is wat 3D Realms niet heeft gedaan de afgelopen jaren, dan is het wel geld verdienen. Prey is hun laatste wapenfeit wat betreft een volwaardige titel en zal dankzij een ontwikkeltijd van elf jaar ook niet veel hebben opgebracht. Max Payne 2, een game die 3D Realms uitbracht in 2003, zal het bedrijf de nodige ademruimte hebben verschaft, maar zes jaar na dato is de koek dan toch echt op.

Waarschijnlijk zullen de meesten van jullie de hoop op Duke Nukem Forever al hebben opgegeven. Het spel is eigenlijk een grote grap geworden en de ironische titel heeft daar zeker aan bijgedragen. Bovendien hebben de loze beloftes van Broussard en Miller de game geen goed gedaan en heeft het duo hun geloofwaardigheid al enkele jaren geleden, samen met de hoop op Duke Nukem Forever, al lang en breed laten varen. Het is een wonder te noemen dat de studio het nog zo lang heeft volgehouden.

Stiekem, ergens diep van binnen, hoopt iedere gamer dat er ergens enkele ontwikkelaars rondlopen die de franchise vol overgave oppikken en het de game geven die het verdiend. Tot die tijd zal de held van weleer, met dank aan 3D Realms, slechts als onderwerp dienen voor een berg flauwe (woord)grappen.