De term 'Lord of the Rings' is tegenwoordig bijna bij iedereen bekend, tenzij je de laatste jaren onder een steen heb geleefd. De drie immens succesvolle films hebben wereldwijd miljarden euro's opgebracht en hebben tevens een vernieuwde interesse aangewakkerd in het fantasy genre. Toch is de Lord of the Rings serie absoluut niet nieuw, sterker nog: de boeken zijn al bijna een halve eeuw oud. Wie was toch die J. R. R. Tolkien en wat voor invloed hebben de door hem geschreven boeken gehad?

Door Erik Karssen

The Silmarillion

Om de Lord of the Rings serie te begrijpen, moeten we terug naar den beginne. En dan niet terug naar “In het begin schiep God de hemel en de aarde”, nee, de Eerste Wereldoorlog is ver genoeg terug. Om precies te zijn het jaar 1917. Aan het front ligt een jonge soldaat in het ziekenhuis. Daar schrijft de soldaat, die de naam Tolkien draagt, een aantal verhalen onder de titel The Book of Lost Tales. Als de oorlog afgelopen is, probeert de jonge Tolkien de verhalen gepubliceerd te krijgen, iets dat helaas niet lukt. De reden: de verhalen zijn de sprookjesachtig en ongeschikt voor volwassenen. Tolkien geeft echter niet op en blijft de pen stevig omarmen. Hij creëert zo zijn eigen universum vol met mythes en legendes. Het rijk van Midden-Aarde.

In 1937 gebeurt er wat belangrijks voor Tolkien. Dan verschijnt namelijk The Hobbit, een fantasie kinderboek in de vorm van vertelling. Het verhaal gaat over de hobbit Bilbo Baggins, die een enorme reis door het rijk van Midden-Aarde onderneemt, samen met een groep dwergen en de toveraar Gandalf. Het doel van de reis: een ooit machtig dwergenrijk herstellen en een grote schat vinden, welke wordt bewaakt door een machtige draak. Terwijl het boek beschreven wordt als sprookje, is het boek rijk doorspekt met een Noorse en Keltische verwijzingen en kloppen de kaarten uitstekend.

Tolkien, een professor aan de universiteit aan Oxford, is The Hobbit begonnen als extra boekje, naast zijn eigen mythologische verhalen in The Silmarillion. Tijdens het schrijven kwam Tolkien tot de conclusie dat het boek best zou kunnen plaatsvinden in de beschreven verhalen van The Silmarillion. Door deze gedachte werd het mogelijk om The Hobbit te gaan gebruiken als een spil tussen The Silmarillion en de later te schrijven Lord of the Rings boeken. Ook nu probeert Tolkien zijn losse verhalen weer gepubliceerd te krijgen, ondersteund door het succes van the Hobbit. Toch weigeren uitgevers zijn verhalen, nu zijn ze namelijk 'te gecompliceerd' voor het grote publiek.

Lord of the Rings

The Hobbit wordt een succes en de uitgevers willen graag dat Tolkien nog een boek schrijf over een hobbit. En dan begint de professor aan een hels karwij: het schrijven van Lord of the Rings, een proces dat jarenlang zou duren. De reden dat het schrijven van Lord of the Rings zo traag vorderde, is deels Tolkiens eigen schuld, hij hield namelijk van perfectie. En dat moest het Lord of the Rings boek dan ook worden. Het boek, in de zin van enkelvoud? Jazeker, Tolkien was van plan om het geheel als één enkel boek uit te brengen, dit in tegenstelling tot de drie delen die we meestal vinden in de boekenwinkel. Dit plan ging niet door omdat er een groot tekort aan papier was in de jaren '50. Uiteindelijk verschenen de delen van de Lord of the Rings serie in de drie boeken, ieder met twee delen, waarin wij ze nu kennen, in '54 t/m '56.

Officieel heten de boeken van Lord of the Ring:

Book I: The Return of the Shadow

Book II: The Fellowship of the Ring

Book III: The Treason of Isengard

Book IV: The Journey to Mordor

Book V: The War of the Ring

Book VI: The Return of the King

De titel van het laatste boek vond Tolkien zelf maar niets, Return of the King zou teveel weg geven van de verhaallijn. Helaas voor Tolkien, zijn uitgevers verkozen Return of the King als titel boven War of the Ring.

Ook na het verschijnen van Lord of the Rings is Tolkien doorgegaan met “zijn” eigen LotR-universum, met naar zijn zeggen het allerbelangrijkste werk in z'n leven. Tijdens zijn leven is Tolkien echter nooit gelukt een uitgever te vinden voor de The Silmarillion. Na de dood van Tolkien, in 1973, heeft de zoon van Tolkien het werk opgepakt. De nagelaten verhalen zijn door Christopher Tolkien gecorrigeerd, en andere zijn af geschreven in samenwerking met de bekende schrijver Guy Gavriel Kay. Het uiteindelijke werk, verschenen in 1977, biedt een waardevolle achtergrond van het Lord of the Rings universum en wordt door fans aanbeden vanwege de diepgang. In de jaren '80 en '90 zijn nog een twaalftal boeken verschenen onder naam van Christopher Tolkien en Guy Gavriel Kay, gepubliceerd onder de titel “The History of Middle-earth”.

Recentelijk zijn alle Lord of the Rings boeken opnieuw uitgebracht, dit uiteraard na het enorme succes van de films. De boeken zijn gebundeld als één werk te krijgen, of in drie losse delen. Echte fans lezen natuurlijk de werken in het Engels, want alleen dan krijg je de absolute genialiteit van de serie mee.