Looking Glass

De verhalen van studio's die ter ziele zijn gegaan, zijn het meest treurig als dat komt door briljante games die slecht verkochten. Dat is helaas het verhaal van Looking Glass, met meesterwerkjes als Thief en System Shock. De meeste recensenten waren diep onder de indruk van deze mijlpalen in de gamegeschiedenis, maar de gemiddelde gamer wist de spellen maar moeilijk te vinden. Gelukkig is de magie van deze studio nooit helemaal verloren gegaan en werken veel oud-collega's nog samen. Zo vinden BioShock van Irrational Games, Deus Ex en Thief 4 van Square Enix en Dishonered van Arkane Studios allemaal hun oorsprong in Looking Glass.

Westwood

Velen krijgen nog altijd kippenvel als ze terugdenken aan de eerste keer dat ze Command & Conquer speelden. Een revolutie in gaming die van real-time strategy-genre populair maakte (al speelden de echte die-hards daarvoor al Dune II). Veel gamers hebben het EA dan ook nooit vergeven dat zij deze legendarische ontwikkelaar de grond in hebben geboord. Na de overname in 1998 ging het snel mis met de studio: de vreemde actiegame Command & Conquer: Renegade verkocht matig en de MMO Earth & Beyond was een flop. In die tijd trad EA hardhandig op tegen studio's die niet succesvol waren, en dus werd Westwood gesloten in 2003.

Sierra

Op dit moment bestaat er geen studio die Sierra heet. De naam is nooit officieel opgeheven of verkocht en de rechten liggen op dit moment bij Activision Blizzard, maar het lijkt ons veilig te zeggen dat Sierra is overleden. Dat is eeuwig zonde, want in de jaren '80 en '90 wist de Amerikaanse uitgever en ontwikkelaar ons keer op keer te verblijden met point-and-click adventures als King's Quest en Space Quest. Maar na de millenniumwisseling kwamen er maar weinig successen en Sierra leed flinke reputatieschade met bedenkelijke titels als Leisure Suit Larry: Magna Cum Laude. Het is daardoor niet verwonderlijk dat er niet meer naar het merk Sierra is omgekeken nadat eigenaar Vivendi opging in Activision Blizzard.

Sony Liverpool (voorheen Psygnosis)

De naam WipEout is er een die de meeste gamers wel kennen. Het is een racer waar je van houdt of waar je een hekel aan hebt, maar het is overduidelijk dat de WipEout-serie een van de belangrijke pilaren van Sony is geweest. Ontwikkelaar Psygnosis werd in 2001 omgedoopt tot Sony Liverpool en jarenlang kwamen er vooral Formule 1-games uit hun koker. Toen de licentie voor die games ophield ging het snel bergafwaarts met de ontwikkelaar, met Wipeout als uitzondering. Een rijtje aan middelmatige racers later werd Sony Liverpool vorig jaar uiteindelijk opgeheven.

Bizarre Creations

Nog een treurig voorbeeld van een studio met uitstekende games en teleurstellende verkoopcijfers. Bizarre Creations was een succesontwikkelaar op de eerste Xbox met het sublieme Project Gotham Racing. Nadat de studio in 2007 werd opgekocht door Activision bleven de creatieve ideeën niet achter en bedacht het team de uiterst vermakelijke racegame Blur, een soort Mario Kart met echte auto's. De funracer verkocht echter lang niet goed genoeg, en Bizarre Creations werd vervolgens op een James Bond-game gezet. Blood Stone was niet onaardig, maar het was duidelijk dat de studio niet met liefde aan het project had gewerkt, en het spel flopte. Dat betekende ook vrij snel het einde van deze getalenteerde ontwikkelaar.

Pandemic Studios

Soms mis je een studio vooral om de games die nog hadden kunnen komen, in plaats van de games die al waren uitgegeven. Natuurlijk, we hebben enorm genoten van Star Wars: Battlefront I en II en Full Spectrum Warrior. Maar wat hadden we graag Star Wars: Battlefront III gezien. Lange tijd ging het gerucht dat Pandemic de trilogie zou afmaken ondanks dat ontwikkelaar Free Radical failliet ging. Ook andere titels die in ontwikkeling waren bij Pandemic, zoals een derde deel van de sandboxgame Mercenaries en een game van de Batman-film The Dark Knight, klonken ons als muziek in de oren. Helaas zal het er nooit meer van komen.

Ion Storm

Ion Storm is een studio met twee verhalen. Het ene deel van het bedrijf, het hoofdkantoor in Dallas dat werd opgericht door onder andere John Romero, verkwanselde aan alle kanten geld. Games als Anachronox en Daikatana werden keer op keer uitgesteld en verkochten uiteindelijk matig. Het kantoor in Austin van Warren Spector was echter een stuk succesvoller. Veel oud-werknemers van Looking Glass werden overgenomen en de Thief-franchise werd doorgezet, naast het nieuwe pareltje Deus Ex. Eidos maakte in 2001 een einde aan het Dallas-kantoor, en drie jaar later werd Ion Storm helemaal opgeheven. Oud-werknemers werden wel meegenomen om aan hun franchise te blijven werken.

Ensemble Studios

Voor pc-gamers was het einde van Ensemble Studios een harde klap. De ontwikkelaar was bekend door de ongelooflijke populaire Age of Empires-serie, en verdiende meer dan tien jaar lang hun geld door vervolgen, uitbreidingen en spin-offs daarvan uit te brengen. Totdat eigenaar Microsoft hen op Halo Wars zette, hun eerste RTS voor een console. Het zou ook gelijk hun laatste project zijn. In 2008, nog voordat Halo Wars uitkwam, kregen medewerkers te horen dat de studio niet meer in de plannen van Microsoft paste. Een van de grootste pc-ontwikkelaars verdween daardoor geruisloos van het toneel.

Origin Systems

De naam van Richard Garriott is een grote in de industrie. Als bedenker van Ultima richtte hij in 1983 met zijn broer en vader Origin Systems op. Naast Ultima was de studio onder andere verantwoordelijk voor Wing Commander en de futuristische Commander-reeks. Het werd opgekocht door EA, die het immense succes van MMORPG Ultima Online wel interessant vond. Origin moest zelfs een online only-ontwikkelaar worden. Nadat Ultima IX slecht werd ontvangen werden alle Origin-games echter geannuleerd en werd de studio opgeheven. Het handelsmerk op de studionaam is wel altijd in het bezit van EA gebleven, iets waar ze nu gretig gebruik van maken met hun online winkel Origin. Richard Garriott werkt inmiddels aan een nieuwe game die hij financierde via Kickstarter.

Bullfrog

Hoe kunnen we beter afsluiten dan met een studio die zo'n beetje de hele jaren '90 domineerde? Het Bullfrog van Peter Molyneux bracht hit na hit uit, zoals Theme Park, Syndicate en Dungeon Keeper. De creativiteit spatte van het scherm af en met een geheel nieuwe manier van spelen wisten games als Populous en Theme Hospital een schare fans aan zich te binden. Het succes werd minder toen Molyneux de studio verliet voor Lionhead Games. Wat volgde was een teleurstellend stroompje aan vervolgen, totdat in 2004 Bullfrog opging in EA UK.