Na een korte, maar intense zoektocht langs verwarrende huisnummers, tegendraadse draaideuren en verstopte liften heb ik eindelijk mijn bestemming bereikt. Het gebouw waarin mijn doel is gevestigd is al behoorlijk aan de grote kant, maar wordt alsnog overschaduwd door kantorencomplexen waarin men met gemak een legertje reuzen zou kunnen huisvesten. Welkom in het zakendistrict van Rotterdam.

Ik ben hier om meer te weten te komen over Back 2 Your Future (afgekort B2YF), een project wat mede wordt ontwikkeld door ITpreneurs. Dit is een bedrijf dat innovatieve leeroplossingen voor bedrijven en overheden bedenkt, ontwikkelt, levert en onderhoudt over de hele wereld. De Nederlandse tak heeft zich vooral gericht op e-learning en game based learning als antwoord op sociaal maatschappelijke problemen. Back 2 Your Future is zo’n project; een traject voor voortijdig schoolverlaters en jeugdwerklozen wat wordt ontwikkeld in samenwerking met Zadkine, een instituut voor beroepsonderwijs en volwasseneneducatie.

In een presentatieruimte met een gigantische tafel in het midden ontmoet ik Maurice van der Boor, die me alles over Back 2 Your Future gaat uitleggen. En vooral over het gebruik van gametechnieken binnen het project.

Schoolverlaters

“Per jaar zijn er enorm veel jongeren die stoppen met school. In 2003 waren dat er 60.000; dat is maar liefst vijftien procent van alle leerplichtige jongeren. Een serieus probleem waar iets aan gedaan moet worden,” vertelt Maurice. “Met Back 2 Your Future kunnen we vroegtijdig schoolverlaters opvangen en helpen om weer genoeg motivatie te krijgen om door te gaan zodat ze niet tussen wal en schip belanden.”

Natuurlijk gaat dat niet met een traditionele lesmethode die bestaat uit schoolboeken en klaslokalen, aangezien dat voor veel uitvallers juist de reden is dat ze zo ongemotiveerd zijn geraakt. Zadkine en ITpreneurs hebben een geheel nieuwe aanpak verzonnen.

“Het twaalf weken durende programma van B2YF bestaat uit vier onderdelen. Als eerste is er de outdoorsessie die dient om de jongeren door middel van fysieke inspanningen mentaal klaar te stomen voor de rest van het traject. De bedoeling is dat er een hechte groep ontstaat omdat ze op elkaar zijn aangewezen. In hun eentje komen ze nergens,” gaat Maurice verder. “Na een aantal dagen ravotten in de wildernis volgen er diverse workshops, bedoelt om de jongeren verder te motiveren en het belang van hun keuzes duidelijk te maken. Denk hierbij aan een ex-drugsverslaafde die komt vertellen hoe drugs zijn leven beïnvloed hebben of een presentatie van een topbokser, waarna de deelnemers ook een bokstraining kunnen volgen.”

Het onderdeel E-learning is zelfstandig te volgen. De deelnemers kunnen dit geheel op hun eigen tempo doen, waar en wanneer ze maar willen. Het doel hiervan is om de jongeren hun vaardigheden te laten herkennen en verder te laten ontwikkelen, zoals bijvoorbeeld presenteren, samenwerken en feedback geven. Tevens wordt hier veel aandacht geschonken aan beroepsoriëntatie. Een van de belangrijkste redenen van het stoppen met opleidingen is omdat ze een verkeerde richting hebben gekozen. Het vierde onderdeel is de game, waarvoor Maurice hard aan het werk is om ervoor te zorgen dat B2YF rond het tweede kwartaal van 2007 helemaal is afgerond.

“Elke dag van de cursus zal beginnen met een game-sessie, waarin de deelnemers hun kennis die ze hebben opgedaan bij E-learning gaan inzetten in de praktijk. Ze leren met elkaar samenwerken, plannen, omgaan met geld, presenteren en kritiek geven,” legt Maurice uit.

Competitie en samenwerken

De game werkt als volgt. Aan de hand van de outdoorsessie worden de deelnemers onderverdeeld in een aantal teams. De teams krijgen de opdracht om in een virtuele stad genaamd Clubbingham een wijk te zoeken, daar een discotheek te openen en die gedurende het hele speltraject zo goed mogelijk draaiende zien te houden. Ze kiezen hun eigen clubnaam, hun logo en het genre muziek dat ze draaien. De deelnemers krijgen niet alleen te maken met een onderlinge competitiestrijd, maar ook met scenario’s die ze samen op moeten lossen.

Enkele screenshots van de Back 2 Your Future game.*

“Dit is een goede manier om de deelnemers al spelenderwijs de regels en systemen van de echte wereld bij te brengen. Om het concept van de game geloofwaardig over te laten komen hebben we met een heleboel dingen rekening gehouden die je ook in het echt tegen zou kunnen komen,” vertelt hij. “Zo is de locatie van de discotheek erg belangrijk, maar perfect zal het nooit zijn. Een pand in het centrum is bijvoorbeeld kleiner, maar wel beter bereikbaar voor studenten. Kies je daarentegen voor een locatie aan de rand van de stad, dan zal deze groter zijn. Helaas heb je dan wel te maken met oudere buurtbewoners die niet altijd even enthousiast zijn over een club naast de deur. De deelnemers zullen voor- en nadelen goed tegen elkaar moeten afwegen om tot een goede beslissing te komen.”

De game speelt zich echter niet alleen op de computer af. Een groot gedeelte ervan wordt ook behandeld in de Game Room, waar naast alle teams ook de Game Animator aanwezig zal zijn. Hij is degene die het spel in goede banen moet leiden, maar de teams moeten ook verantwoording aan hem afleggen. Voordat ze bijvoorbeeld een budget krijgen toegewezen voor het aankleden van hun club zullen ze eerst in een presentatie moeten motiveren wat hun reden is geweest voor het kiezen van de locatie van hun discotheek. Het kan dus ook voorkomen dat twee teams op dezelfde locatie bieden; de Game Animator moet dan beslissen wie het pand uiteindelijk tot zijn beschikking krijgt.

Weekendfeesten

“Iedere week wordt er toegewerkt naar het weekend, waarin een groot feest zal plaatsvinden in de discotheken. Ieder team moet dit dan ook goed hebben voorbereid, waarbij een hoop factoren meetellen. Welke DJ er draait, de prijs van drankjes en hoeveel personeel er nodig is hebben allemaal invloed op het uiteindelijke succes van het feest. En daar komt ook nog eens bij dat we verschillende scenario’s klaar hebben liggen die het organiseren een stuk ingewikkelder kunnen maken.”

Maurice is vanzelfsprekend erg trots op de game die de Back 2 Your Future deelnemers moet gaan motiveren om de draad weer op te pikken. “Ik denk dat we erg tevreden kunnen zijn met het resultaat,” vertelt hij. “We hebben inmiddels al meerdere test sessies achter de rug en die verliepen erg goed. De spelers waren enthousiast en gedreven. Dat is voor ons de beste feedback die we kunnen krijgen.”

Een van de test sessies in volle gang.

Ook is hij blij met de keuze om de game simpel en toegankelijk te houden. “Het liefst zouden we natuurlijk een online 3D game maken, maar voor dit project was een browsergame een veel betere keuze, aangezien we alles heel snel en eenvoudig aan konden passen. Daar komt bij dat we geen Sims-achtige wereld nodig hadden om het spel speelbaar te maken en onze doelstellingen te kunnen halen. De game moet immers ook toegankelijk zijn voor deelnemers die minder ervaring hebben met games.”

Terug naar je toekomst

Gelukkig worden de cursisten na het voltooien van het hele traject niet zomaar terug de schoolbanken in gegooid, dat zou een behoorlijke afknapper zijn na de Back 2 Your Future belevenis. “Na het traject zijn er drie uitstroomopties: een opleiding, werken of een middenweg waarbij zowel geleerd als gewerkt kan worden. Er zal ook een studieloopbaanbegeleider komen die de deelnemers zal begeleiden bij hun opleiding of hun werk. Voor nazorg wordt dus erg goed gezorgd om te voorkomen dat de jongeren weer terugvallen in hetzelfde stramien.”

Of ITpreneurs zich in de toekomst nog meer gaat bezighouden met game based learning? Als het aan Maurice van der Boor ligt wel. “Games zijn op zoveel verschillende manieren toe te passen. Je kunt de meest saaie business trainingen leuk en toegankelijk maken door game based learning op een goede manier in te zetten. Aangezien dit steeds belangrijker wordt zal ITpreneurs de komende tijd nog veel meer oplossingen maken waar op heel veel manieren van geprofiteerd kan worden.”

Als iemand die niet bepaald vrolijk wordt van saaie lessen en stapels schoolboeken kan ik dat alleen maar aanmoedigen; als de game van Back 2 Your Future echt zo goed werkt ben ik benieuwd wat voor serious games ze nog meer voor ons in petto hebben.

Voor meer informatie over Back 2 Your Future kun je kijken op www.b2yf.org.

* De in dit artikel geplaatste afbeeldingen zijn uit de concept fase en zullen daarom afwijken van de uiteindelijke beelden van de B2YF game.