In 2002 richtten Sundance DiGiovanni en Mike Sepso Major League Gaming op, met als doel van computer- en consolegames spelen een erkende competitieve sport te maken, die ook voor toeschouwers een entertainment factor kent. Inmiddels delen ongeveer 40 miljoen Amerikaanse consumenten die opvatting. Daarnaast biedt MLG hardware- en softwarefabrikanten een sponsoringmogelijkheid, met zijn ledenbestand dat enkel het beste van het beste materiaal wil gebruiken. Plezier blijft centraal staan in de competitieve wereld van elektronische sport, maar de deelnemende spelers beleven dit plezier pas wanneer zij hun capaciteiten optimaal kunnen benutten.

Dagelijks brood

Waar menig ander de controller of muis in handen neemt ná een werkweek, leggen de professionele gamers hun ‘werktuig’ dan juist neer, nadat zij al 40 uur (of meer) in een spel hebben gestoken. Voor hen is dit, het op fulltime-basis spelen van een spellen zoals StarCraft II, Call of Duty: Black Ops of Halo: Reach, meer dan een leuk tijdverdrijf: ze verdienen er hun dagelijks brood mee.

Dat betekent overigens niet dat er alleen maar gespeeld wordt in de hoop nog beter te worden. Vaak gaan aan een toernooi tientallen uren aan onderzoek vooraf. Zo moet er onderzoek gedaan worden naar de tactieken en speelwijze van de tegenstander en moeten ook eigen tactieken tot in de kleinste details verfijnd worden. Bij een teamsport komt daar nog eens bij kijken dat het team op een lijn moet zitten qua communicatie en dat elk individu zich bewust moet zijn van zijn taken en verantwoordelijkheden. Pas daarna is het tijd voor oefenen, oefenen en nog eens oefenen. Oefening baart nog altijd kunst en maakt dat zij hun eigen speelstijl kunnen analyseren om fouten te leren herkennen.

Euforie

Hedendaags wordt gamen als elektronische sport, waar binnen MLG de grootste en meest prestigieuze toernooien organiseert, gevolgd door honderdduizenden toeschouwers en fanatiekelingen. Het verafgoden van spelers is vergelijkbaar met elke andere sport. Mensen die een bepaalde sport uitoefenen kijken op naar de professionele sporters en halen hun inspiratie uit hun discipline, tactieken en speelwijzen. Hetzelfde geldt voor de elektronische sport, waar spelers en teams ook fervente supporters aantrekken.

Ook mensen die niet tot nauwelijks bekend zijn met een spel kunnen vermaak vinden in het volgen van wedstrijden, dankzij gepassioneerde commentatoren die het schouwspel uitleggen. De sport is daarmee toegankelijker dan je in eerste instantie zou denken. De hoge entertainmentfactor is een samenspel tussen het enthousiaste commentaar en de overeenkomsten die de elektronische sport vertoont met traditionele sport, zoals echte fans en rivaliteit tussen spelers.

Hardware- en softwarefabrikanten hebben daarom hun oog laten vallen op de markt van professioneel gamen. Een pro-gamer kiest enkel het beste van het beste om zijn prestaties te maximaliseren, en wat hij voor muis en toetsenbord gebruikt is daarom een goed uithangbord voor fabrikanten. Het aanschaffen van een soortgelijke hardware-setup vormt voor andere spelers die serieus met gamen bezig zijn een goed aanknopingspunt. De sponsoring binnen gamen als elektronische sport is in dat opzicht prima te vergelijken met andere sporten. Spelers dragen kledij bedrukt met de namen van hun sponsor en ook de toernooien worden deels gefinancierd door de grote namen uit de hardware-industrie.

Van amateur tot professional

Waar het vroeger nog een kwestie van geluk (en geduld) was om als speler door te breken, zijn er tegenwoordig al betere systemen in werking. Mede dankzij Major League Gaming wordt amateurs de mogelijkheid geboden hun weg naar de top te banen door middel van zowel online als offline competities.

Zo kent MLG een competitie voor amateurs en professionals, waarin spelers zich met elkaar kunnen meten. Spelers die hun weg naar boven werken in de amateurcompetitie kunnen uiteindelijk hun geluk wagen op een offline toernooi. Zij die ook hier weten te overtuigen kunnen zomaar uitgenodigd worden voor het professionele gedeelte van de Major League Gaming.

Je zou het kunnen zien als een jeugdopleiding, die voor nieuwe aanwas moet zorgen wanneer routiniers niet meer op hoog niveau meekunnen. Ook de elektronische sporters gaan op een gegeven moment een periode tegemoet waarin zij competitief niveau niet meer succesvol kunnen zijn. Door een verschuiving in generatie te bewerkstelligen wordt het niveau hoog gehouden. Ook zorgt het voor een nieuwe prikkel binnen de sport, gezien het feit dat jonge spelers veelal inconsistent, maar wel enorm verbeten te werk gaan. Het zorgt voor een frisse impuls vergeleken met de gezette spelers die zo consistent mogelijk te werk gaan.

Major League Gaming biedt voor ieder wat. Voor professionele spelers biedt het een platform waarin enkel de beste spelers het tegen elkaar opnemen; voor amateurs werken MLG-competities als springplank naar de wereld van betaald gamen; toeschouwers wordt een spannende sport gepresenteerd en sponsors hebben de mogelijkheid een markt aan te boren die al jaren blijft groeien.