High Moon Studios is een Amerikaanse ontwikkelaar, maar vindt z’n oorsprong in Japan. Het begon allemaal met de Sammy Corporation, een Japans bedrijf dat sinds 1975 zogeheten Pachinko-machines maakt. Pachinko kan nog het beste vergeleken worden met een ouderwetse gokkast. Alleen maakt een Pachinko-machine achterlijk veel herrie, vanwege de metalen balletjes die door de machine ratelen. Deze kasten zijn in iedere arcadehal in Japan te vinden, en daar zal waarschijnlijk ook het idee vandaan gekomen zijn om zelf spellen te gaan maken.

In 2001 richtte het bedrijf Sammy Entertainment op (in de VS), om het een jaar later om te dopen tot Sammy Studios. Deze naam bleef het drie jaar lang houden en gedurende die tijd was men zowel ontwikkelaar als uitgever, met als bekendste producten onder hun hoede: de Guilty Gear- en Survival Arts-serie. In 2005 maakte Sammy echter een einde aan ’het Amerikaanse avontuur en liet het de studio uitkopen door de werknemers, die vervolgens verder gingen onder de naam High Moon Studios. De studio werkte een jaar lang als onafhankelijke ontwikkelaar, maar werd vervolgens gekocht door Vivendi Games, waardoor het nu dankzij de vele versmeltingen onderdeel uitmaakt van Activision Blizzard.

De eerste release van High Moon Studios is Darkwatch, een first-person shooter waarin je als bandiet Jericho Cross op jacht gaat naar de vampier Lazarus. De game kent een unieke stijl dankzij de combinatie van het Wilde Westen en horrorinvloeden, en werd goed ontvangen op zowel de PlayStation 2 als de Xbox. Direct daarna gaat de studio met de eerste grote licentie aan de slag, te weten die van The Bourne Conspiracy. Deze actievolle third-person shooter kenmerkt zich door intense man-op-man gevechten en is niet gebaseerd op de filmtrilogie, maar op de oorspronkelijke boekenreeks van auteur Robert Ludlum.

Hoewel High Moon Studios nog geen slechte game gemaakt heeft, is een echte kaskraker tot op heden uitgebleven. Veel zal het de medewerkers van High Moon niet deren, want als het om de ontwikkeling van Transformers: War for Cybertron gaat, zien we toch voornamelijk ongegeneerde passie. Natuurlijk werken ontwikkelaars vaker met trots aan hun product, maar hoe vaak zie je rasechte fans een game maken rondom een serie waar ze mee opgegroeid zijn? Uit de interviews, presentaties en de glimmende oogjes zodra het woord Transformers in de mond genomen wordt, blijkt de passie voor de franchise die niet onder banken of stoelen gestoken wordt.

In gesprek met Matt Tieger, game director van Transformers, bleek wel hoe groot het project voor dergelijke fans is. Door de jaren heen zijn er namelijk veel verschillende verhalen verteld in het universum van Transformers, of het nu door de originele animatieserie uit de jaren ’80 was of door de stripboeken van Marvel. Nog nooit eerder is er echter veel uit de doeken gedaan over de herkomst van de multifunctionele giganten. De thuisplaneet Cybertron hebben we slechts af en toe voorbij zien komen en op enkele afleveringen uit de serie na hebben we ook geen terugblikken gekregen naar de tijd van de burgeroorlog op die planeet. High Moon brengt ons nu niet alleen naar Cybertron, maar vult een enorme leegte in de geschiedenis van de Transformers met de afloop van de burgeroorlog tot aan hun vertrek naar de Aarde.

Wat het bijzonder maakt is dat het allemaal goedgekeurd is door licentiehouder Hasbro, en het daarmee de officiële voorgeschiedenis van de Transformers wordt. Een leuk feitje voor de fans, maar wat zit er van interesse in het project voor de gamer? Het feit dat High Moon voornamelijk uit hardcore gamers bestaat is één. Dat ze in eerste instantie een game wilden maken voor hardcore gamers om het daarna pas te vertalen naar het Transformers-universum is twee. Als de gameplaybeelden ons zelfs al namen doen noemen als Gears of War, Halo en Call of Duty, om vervolgens exact dezelfde namen te horen noemen in gesprekken met de ontwikkelaar, hebben we eigenlijk al genoeg gezegd. We wachten in spanning af wat Transformers ons gaat bieden.