Een korte blik op wat er komen gaat leert ons allereerst dat Epic Games de vierde versie van zijn Unreal Engine gaat tonen aan toekomstige klanten, partners en licentiehouders. Voorganger Unreal Engine 3 was de basis voor honderden (klassieke) games en de nieuwe engine belooft ook weer een enorme impact te gaan hebben op de toekomstige generatie spellen. Maar Epic heeft niet het enige interessante stuk techniek dat aanwezig zal zijn. David Cage, de bedenker van Heavy Rain, gaat middels een zestig minuten durende presentatie real-time technologieën laten zien die gebruikt kunnen worden voor het creëren van emotie. Deze technieken zullen dan ook zeer waarschijnlijk ingezet worden in de nog aan te kondigen volgende game van de ontwikkelaar. Wellicht vindt de onthulling zelfs plaats tijdens de GDC.

Behalve voor het tonen van nieuwe technologie, is de GDC ook een uitstekende plaats om games te laten zien. Maxis tilt waarschijnlijk de sluier op van een nieuw deel in de Sim City-serie, Electronic Arts gaat naar verwachting dieper in de onlangs aangekondigde Medal of Honor: Warfighter en ontwikkelaar Bigpoint vertelt meer over zijn opkomende free-to-play browser MMO A Game of Thrones. Ook Lionhead, de studio achter de Fable-serie, lijkt te komen met een aankondiging. Dit valt op te maken uit een teller op de website van de studio. Uitgever Paradox Interactive pakt zelfs uit met drie nieuwe spellen en laat ook twee eerder aangekondigde titels zien. Daarnaast zijn ontwikkelaars als Naughty Dog, BioWare en Microsoft Studios aanwezig om te praten over het productieproces van de spellen die zij op dit moment maken.

Niet zo sexy als E3

Hoewel op de Game Developer Conference dus geen nieuwe consoles of een rits aan grote titels uit de doeken worden gedaan, is het toch een evenement dat zeker niet onderschat mag worden. Een behind closed doors-preview van de Unreal Engine 4 lijkt misschien niet zo interessant als de eerste gameplaybeelden van een nieuw Mario-spel of de aankondiging van een nieuwe Warcraft-game, maar voor de ontwikkeling van een nieuwe generatie spellen is het enorm belangrijk. De Unreal Engine 4 gaat ongetwijfeld een belangrijke rol spelen in de spellen voor de komende consoles. Volgens Epic Games CEO Mark Rein zullen mensen “geschokt” zijn wanneer ze de engine voor het eerst in actie zien.

Behalve de techniek zijn ook de filosofieën die uitgedragen worden door de ontwikkelaars enorm interessant. Zij vormen vaak de leidraad voor de komende generatie spellen. Luisteren naar de ontwikkelaars schetst een beeld van wat men over een paar jaar kan verwachten. Maar minstens zo interessant zijn de presentaties over het ontwikkelingsproces van huidige spellen. Het geeft een goed beeld van de moeilijkheden waar ontwikkelaars tegenaan liepen en de ideeën die origineel gepland stonden voor hun games. Vaak worden deze ideeën in de volgende generatie wel geïmplementeerd en ook dat geeft dus een beeld van hoe vervolgspellen eruit komen te zien.

Maar wel zeer interessant

Natuurlijk is het evenement ook een grote felicitatieshow voor de ontwikkelaars onderling. De jaarlijkse Game Developers Choice Awards, waarin de beste games van het jaar worden gekozen, worden voor de twaalfde keer uitgereikt. Veel interessanter voor gamers is het Independent Game Festival. Het evenement waar innovatieve spellen worden gevierd en behalve media-aandacht ook grote geldprijzen in de wacht slepen, is een fantastische opstap voor kleine ontwikkelaars. Voor gamers is het een mooie kans om nieuwe spellen te ontdekken.

Het evenement is geen mediashow bedoeld voor het grote publiek, zoals de E3 en de Tokyo Game Show dat wel zijn. Het is door ontwikkelaars, voor ontwikkelaars. Zij kunnen onderling ideeën uitwisselen en verbonden sluiten (wie weet wat er uit de ontmoeting tussen Tim Schafer en Markus ‘Notch’ Persson komt). Het grote publiek vindt dit misschien niet direct interessant, maar voor mensen die een kijkje wil nemen naar wat de toekomst van gaming te bieden heeft, is dit een zeer mooie kans. Van vijf tot negen maart staat er in San Francisco weer een beursvloer vol met stands en worden de zalen van het conferentiecentrum weer gevuld met meer dan vierhonderd presentaties.