Het Californische bedrijf Gaikai (Japans voor ‘open zee’) werd opgericht in 2008 door Andrew Gault en Rui Pereira. In 2009 voegde David Perry (bekend van onder andere Earth Worm Jim, Messiah en Enter the Matrix) zich bij het duo en niet lang daarna begon het voor Gaikai te lopen. Het kreeg de spotlight op zich na een presentatie van Perry tijdens de Game Developers Conference in 2009. Daarna volgden investeringen, nieuwe samenwerkingen en een algehele groeispurt van het bedrijf. In 2011 werd Gaikai officieel naar het publiek uitgerold en binnen een mum van tijd was het te vinden in Walmart-winkels, op Facebook en op YouTube. De voorlopige climax van dit alles? Sony’s acquisitie van het bedrijf in augustus 2012 voor 380 miljoen dollar.

Gaikai on PS4

Het streamen van games

Nu volgt de vraag: wat heeft Sony precies gekocht? Een korte uitleg is dat Gaikai het zware rekenwerk dat een high-end PC of console van een gamer normaal uitvoert, overneemt in een van zijn vele serverparken. De service draait de spellen en stuurt het beeld naar het televisie- of computerscherm van de speler. Andersom stuurt de speler middels een controller of muis en toetsenbord acties naar de servers van Gaikai, die ze vervolgens in het spel verwerken.

Dankzij een rits aan datacenters, allemaal uitgerust met de technologie om de meest moderne games te draaien, vereist Gaikai dus alleen een snelle internetverbinding van de gebruiker. Wat daar tegenover staat zijn vele voordelen. Voor de eindgebruiker, maar zeker ook voor Sony.

PlayStation-games, altijd en overal

Eerder schreven we al over wat remote play kan betekenen voor de PlayStation Vita. Deze technologie waarmee volledige PlayStation 4-games gestreamed kunnen worden naar een Vita is mede mogelijk gemaakt door Gaikai. Maar Sony ziet veel meer mogelijkheden voor de techniek en kan niet wachten Gaikai in 2014 naar de PlayStation 4 te brengen. De mogelijkheid om welke game dan ook gratis en direct uit te proberen is namelijk een aantrekkelijk vooruitzicht. Gaikai-baas David Perry hierover: “Spelers kunnen onmiddellijk alles ervaren wat ze maar willen. Probeer het gratis uit, deel het als je wilt en betaal alleen als je het leuk vindt.” Het is een troef die de PlayStation Store ver boven elke fysieke winkel zet en ideaal is voor de consument.

Remote Play PS4

Maar Gaikai is niet alleen geschikt voor het onmiddellijk beschikbaar maken van demo’s. Een van de belangrijkste voordelen van Gaikai is dat het problemen met de compatibiliteit van games op eerdere PlayStation-consoles voorkomt. Sony’s gehele bibliotheek aan games kan vrijwel zonder moeite gereed worden gemaakt om te spelen. Een Netflix-achtige service waarbij tegen een vaste vergoeding onbeperkt games uit de Sony-bibliotheek kunnen worden gespeeld, is zeker niet uitgesloten.

Het lijkt er ook allerminst op dat dit een service is waar straks alleen PlayStation 4-gebruikers van kunnen genieten. President van Sony's Worldwide Studios Shuhei Yoshida zegt hierover: “Sprekend over het ultieme doel, we zouden graag PlayStation games naar alle apparaten willen brengen. Dus we overwegen verschillende dingen als PC, televisies, blu-ray spelers, smartphones en tablets. We hopen door te blijven gaan met het uitbreiden naar niet alleen Sony-apparaten, maar ook apparaten die niet van Sony zijn. Hier wordt nog steeds onderzoek naar gedaan.” Het is een stap in de richting van de evolutie van PlayStation als slechts een hardwareplatform, naar PlayStation als een algehele service.

Dat lijkt een logisch vervolg voor Sony, gezien de vele kosten die het maakt op het gebied van hardware. We schreven in september al over de financiële situatie van het Japanse bedrijf, waarbij we meldden dat Sony met de PlayStation 3 veel geld verloor op diens hardware.  De gamedivisie van het bedrijf wist bijvoorbeeld van 2006 tot 2011 alleen maar negatieve cijfers te rapporteren. Ongetwijfeld hangt er aan het maken van de PlayStation 4 en Sony’s vele andere apparatuur ook een flink prijskaartje. Een prijskaartje dat met een sterkere focus op het service-element verlaagd of zelfs vermeden kan worden.

Een nieuwe koers

Gaikai geeft het bedrijf dus een gouden ticket om een serviceaanbieder te kunnen zijn en verliesgevende hardwarelijnen zonder pardon af te stoten. Maar behalve de kostenbesparingen die dit Sony op kan leveren, brengt Gaikai nog twee zeer interessante voordelen voor het bedrijf met zich mee. De potentiële beschikbaarheid van Gaikai op andere apparaten dan PlayStation-apparaten biedt Sony een nieuw publiek om games aan te bieden. Wie bijvoorbeeld een nieuwe Samsung Smart TV koopt, zou in de toekomst zomaar eens van Sony’s gamebibliotheek kunnen profiteren. Het tweede voordeel, dat voortkomt uit die potentie, is dat dit ongekende mogelijkheden voor adverteerders met zich meebrengt; een potentieel zeer lucratieve nieuwe markt voor Sony.

Dat Sony actief met dergelijke toekomstplannen bezig is blijkt wel uit de woorden van Shuhei Yoshida: “Eerder spraken we al over PlayStation dat van hardware naar een service gaat, ongeacht het apparaat. Natuurlijk blijft PlayStation de focus, maar ik denk dat we willen uitbreiden naar andere dingen.” In het meest recente jaarverslag van Sony hamert CEO Kaz Hirai ook op het vinden van nieuwe businesskansen.

Gaikai is voor het Japanse Sony letterlijk en figuurlijk een ‘open zee’ vol mogelijkheden. Een open zee waarin het met PlayStation een nieuwe koers kan varen. En voor ons? Voor ons is het vooral fijn straks overal en altijd te kunnen genieten van PlayStation-games.