Dungeons & Dragons Online, beter bekend als DDO, is in het Westen verantwoordelijk voor de grote opkomst van free-to-play. Het spel stond een paar jaar geleden nog aan de rand van de afgrond, maar is dankzij het invoeren van 'gratis toegang' een van de grootste MMO's in de Verenigde Staten. Dit model, waarbij je ofwel met microtransacties quests en uitbreidingen koopt, ofwel een standaard all-in abonnement betaalt, zien we terug in Lord of the Rings Online, Champions Online, EverQuest 2 en straks DC Universe Online. Het grote voordeel van dit systeem is dat een 'gratis' speler niet vast zit aan een maandelijks bedrag en zo kan spelen wanneer hij zin heeft in plaats van 'omdat het anders zonde van het abonnement' is.

Investering

Voor onze hernieuwde kennismaking met DDO en de magische wereld Eberron besloten we om maar eens wat Turbine Points te kopen en zo de nieuwe uitbreiding van het spel te kunnen proberen. Update 11 introduceert namelijk een nieuwe klasse, de Artificer. Deze kostte ons 995 TP, ongeveer acht euro en dat bleek een goede investering. Wel is het lastig (en slim vanuit Turbine gezien) dat je niet precies het aantal punten kan kopen dat je wilt. Koop je er meer tegelijk dan krijg je wel korting. Hoe dan ook hadden we na de aanschaf van de Artificer nog punten over, waarmee we later nieuwe quests zouden kunnen aanschaffen.

De Artificer is een heel gevarieerd type personage om te spelen. Je kunt wat magie gebruiken, je kunt flink wat schade aanrichten met pijl en boog en je kunt een mechanische hond oproepen die je in de strijd bijstaat. Een andere leuke extra is de 'rune arm', een wapen op je linker pols, waarmee je stoten magische kracht op de vijand afvuurt. Daarnaast ben je als Artificer ook een beetje een 'dief' met de mogelijkheid om geheime deuren te zoeken, sloten open te peuteren en vallen onschadelijk te maken.

Actief

Wat ook het vermelden waard is, is dat gevechten in DDO een hoog actiegehalte hebben. Vijandelijke spreuken of pijlen kun je ontwijken en je moet zelf goed mikken om de ander te raken. We merkten wel dat het mikken niet super precies hoeft te zijn, maar je moet er toch wel de aandacht bijhouden. Dit zorgt voor een verfrissende en actieve manier van spelen.

Al deze mogelijkheden kwamen zeer goed tot hun recht in de gratis toegankelijke beginnersquests. DDO speelt anders dan spellen als Lord of the Rings Online, in de zin dat er geen grote open wereld is om doorheen te dwalen. In plaats daarvan zijn er steden waar je andere spelers ontmoet. Vanuit die steden ga je op avontuur in de diverse kerkers. Zo kan iemand je vragen om de kelder van de herberg te onderzoeken, of is er onraad in het natuurgebied vlak buiten de poort, dan kun je daar alleen of met vrienden direct aan de slag.

Het grote voordeel van dit systeem is dat er vrij weinig wachttijd is. Nooit hoef je meerdere malen heen en weer te rennen tussen een 'questgiver' en het gebied waar je de opdracht uitvoert; je krijgt simpelweg een opdracht en daar ben je dan tussen de dertig minuten en anderhalf uur mee bezig. Dat maakt het spel ideaal voor wie in weinig tijd toch een volledige ervaring wil hebben, zonder het 'gedoe' van World of Warcraft en consorten.

The Voice of Eberron

De kerkers zelf zijn geweldig ontworpen, met valstrikken, puzzels, schatkisten en alle andere aspecten die we verwachten van Dungeons & Dragons. Een uniek aspect van deze MMO is de stem van de 'Dungeon Master' die jou extra informatie geeft en het verhaal vertelt tijdens je reis. Wie Bastion wel eens heeft gespeeld kent het principe, al is het in DDO (gelukkig) niet zo dat je de hele tijd geklets hoort. Het is namelijk de bedoeling dat de spelers onderling ook nog een woordje kunnen wisselen.

De gratis content hield ons een paar avonden met plezier achter de computer gekluisterd. We hebben nog niet alle missies volbracht maar vermoeden, nu we level 3 naderen (levels halen gaat langzamer dan in WoW of LOTRO), dat we binnenkort wat pakketten met quests moeten aanschaffen. Gelukkig hebben we zoals gezegd nog wat punten over.

Na deze aangename uren begrijpen we beter waarom DDO inmiddels zoveel actieve gebruikers heeft. Het spel is in veel opzichten anders dan wat we van MMO's gewend zijn en dat is alleen maar goed. Het zou zonde zijn om deze game niet in elk geval eens uit te proberen. Met de gratis content krijg je namelijk al een heel goed beeld van het spel.