Donkey Kong werd geboren uit een arcadetitel van Nintendo uit 1980: Radar Scope, een game met een bescheiden succesje in Japan. Nintendo bracht het spel naar de Verenigde Staten, maar daar flopte het volledig. Het bedrijf was op dat moment bijna failliet. Hiroshi Yamauchi, de toenmalige president van Nintendo, wilde een poging doen Nintendo te redden en riep de hulp in van Miyamoto, een tekenaar uit het Japanse Nattan.

Meerdere levels

Miyamoto kreeg de opdracht om van Radar Scope een nieuwe arcadegame te maken. Hij bedacht de personages Mario Segale, het enige speelbare personage (toen nog ‘Jumpman’), Donkey Kong en Pauline, die door Donkey Kong gevangen werd gehouden. Op een gegeven moment vroeg Miyamoto het vierkoppige ontwikkelingsteam om iets wat in die tijd ongehoord was: meerdere levels. Het team klaagde dat Miyamoto hen in feite vroeg het spel steeds opnieuw te maken, maar uiteindelijk kwam de game er toch. Het werd een van de eerste platformgames. Nog nooit was het in een spel mogelijk om over obstakels en gaten te springen.


De eerste Donkey Kong met het personage Jumpman in de hoofdrol

De titel verscheen in juli 1981 in de Verenigde Staten en leverde Nintendo binnen een jaar tijd liefst 180 miljoen dollar op. Dankzij het succes van Donkey Kong kon Nintendo meer games maken, waaronder een vervolg: Donkey Kong Jr., dat dezelfde gameplay en levelstructuur kende als zijn voorganger. Donkey Kong 3 verscheen ook nog, maar verkocht niet goed. Dit lag waarschijnlijk deels aan het feit dat het een shooter was, waarin Donkey Kong boven in het level aan een tak hing. De speler moest het volgende level bereiken door de aap maar vaak genoeg met insectenspray te raken.

Revolutionair

Lang bleef het stil rond Donkey Kong. Het was inmiddels 1994, het jaar waarin de eerste 32-bit consoles op de markt verschenen. Nintendo en concurrent Sega zagen in dat deze superieure technologie hun marktpositie in gevaar kon brengen. Nintendo moest het publiek laten zien dat de SNES nog altijd een uiterst krachtige spelcomputer was. Rare, die bezig was met een voor die tijd revolutionaire 3D-technologie, was dan ook een voor de hand liggende keuze om dat te bewijzen.

Rare digitaliseerde 3D-gerenderde afbeeldingen, die vervolgens door computers in modellen omgezet werden. Allerlei nauwkeurige lijntjes werden op het scherm getoverd, waarna ze opgevuld werden en textures werden toegevoegd. Daarna voegde Rare de verschillende lichaamsonderdelen toe en kon het gemaakte personage bewegen.


Donkey Kong Country is de op één na best verkochte SNES-game

Nintendo besliste dat de techniek in een Donkey Kong-titel toegepast moest worden. Donkey Kong had namelijk een minder grote achtergrond dan de andere personages van Nintendo, waardoor Rare een eigen Donkey Kong-wereld kon maken. Het spel kreeg de naam Donkey Kong Country. Donkey en Diddy Kong moesten achter K. Rool aan, de koning van de Kremlins, aangezien hij de enorme bananenvoorraad van de apen gestolen had. Het spel was dankzij de engine van Rare grafisch gezien revolutionair. Donkey Kong Country was een 2D-platformtitel, maar door de vernieuwde engine zagen de personages en de omgevingen er driedimensionaal uit. Ondanks kritiek van sommige gamers, die vonden dat de pre-rendered graphics er nogal nep uit zagen, ging het spel acht miljoen keer over de toonbank. Het werd daarmee de best verkopende game op de SNES. Donkey Kong Country liet inderdaad zien dat de SNES nog altijd heel krachtig was. Sega kwam met een uitbreiding voor de 16-bit Sega Megadrive, de 32X, waarmee de console een 32-bit systeem werd, maar dat werd een flop. Donkey Kong Country had echter geen uitbreiding nodig.

Met het succes van het eerste deel was een tweede Donkey Kong Country onvermijdelijk. Deze verscheen een jaar later al en kreeg de naam Donkey Kong Country 2: Diddy’s Kong Quest. Het spel was moeilijker dan zijn voorganger en kende verschillende nieuwe features, waaronder ‘B’-vaten, waarmee je naar een bonuslevel schoot.

Een derde deel, Donkey Kong Country 3: Dixie Kong’s Double Trouble!, kwam eind 1996 uit op de console. Dit spel staat vooral bekend om zijn meer open en kleurrijke levels. Het spel verkocht minder goed dan de vorige twee titels, wat vooral kwam vanwege het feit dat de Nintendo 64, de eerste 3D-console van Nintendo, een paar maanden eerder was verschenen. Donkey Kong zou zijn debuut in 3D maken, een technologische vooruitging die wat minder goed uit zou pakken voor de aap van Miyamoto…

Lees het tweede deel van deze terugblik hier.