Een van de belangrijkste trends van de afgelopen jaren is om ieder spel een online deel te geven. Tot dusver zijn die best vermakelijk voor een maandje. We blijven nog iets langer hangen voor de Achievements en Trophies, maar hoe zit het daarna? Loopt het leeg als een fietsband of zijn er nog iedere dag mensen actief? Wij zagen al visioenen voor ons van online spooksteden, inclusief digitaal tumbleweed dat voorbij suist.

Volgen we de nieuwsberichten, dan kan deze voorspelling kloppen. We horen steeds vaker dat de online stekker uit een spel wordt getrokken omdat er te weinig mensen actief zijn. EA sloot afgelopen week nog de servers van elf spellen, waaronder die van EA Sports MMA. Dat spel is amper anderhalf jaar oud. Dit is extra lullig voor mensen die nog Achievements willen voltooien of het spel uit de budgetbak kopen.

Kortom: het is de hoogste tijd voor een onderzoekje naar de multiplayermodus. We houden een steekproef onder een aantal oudere Xbox Live-titels. Hoe staat het met de online houdbaarheid? Moeten we lang wachten op een potje? Kunnen we bepaalde titels zelfs al dood verklaren? Er werden op de redactie een aantal bejaarde, onbekende titels voorgesteld, maar het vermoeden ging ook dat je niet eens zo ver terug hoeft te gaan en dat het zelfs voor relatief grote jongens opgaat. Eens kijken of dat klopt...

Worms (2007)

Ah, Worms. De befaamde multiplayershooter kwam vijf jaar geleden uit op de Xbox 360. Het spel bevat slechts één online Achievement: 'Play a four player Xbox Live game'. Dat moet niet zo moeilijk zijn. Wie heeft er zin in een potje schapen knallen? We testen eerst een standaard potje versus.

Herhaaldelijk zoeken we naar spellen, maar niemand antwoordt. Worms stelt voor dat we zelf een potje hosten en verhip, na vijf minuten springt er iemand in! Het blijkt echter een ragequiter te zijn, want hij verlaat het spel zodra we winnen. Hij had Worms net gedownload en zat nog te testen.

We hosten vervolgens een game voor vier spelers. We wachten. En wachten. De Xbox valt in slaap. We doen even wat administratiewerk. Het Worms-deuntje tettert door. Niemand komt. Een uur later trekken we de stekker er zelf maar uit. Die Achievement kunnen we vergeten.

Online wachttijd: Totdat wormen de wereld overnemen.

Castle Crashers (2008)

We pakken een titel die veel populairder is binnen de Xbox-gemeenschap en bovendien een jaartje jonger is. Castle Crashers is vrijwel alleen speelbaar als multiplayerspel, dus zowel de belangen als de kansen voor een goed potje zijn een stuk groter. Het bevat twee specifieke online Achievements: 'Win 40 Arena Ranked Matches' en 'Win 20 All You Can Quaff Ranked Matches'.

We zoeken als eerste naar een All You Can Quaff-match (wedstrijdje knoppen rammen). De search levert niets op, dus we hosten een spel voor vier mensen. Na vijftien minuten komt er eindelijk één iemand langs, die we al snel inmaken. Eens kijken of we wel een volle game kunnen krijgen voor het populairdere Arena.

We hosten wederom, want de search kan niemand vinden. Na tien minuten verschijnt er iemand, die meteen weer besluit weg te gaan. Helaas, want een paar minuten later klopt er een speler aan die wel meteen wil beginnen. Na deze netjes een pak slaag gegeven te hebben, concluderen we dat de Ranked Achievements nog haalbaar zijn. Als je extreem veel geduld hebt, tenminste.

Beter nieuws daarentegen voor vriendloze spelers die de co-op Achievements voor vier spelers willen behalen met willekeurige mensen: na vijf minuten hosten kregen we een vol team.

Online wachttijd: Vijftien minuten (voor één ranked-wedstrijd), vijf minuten (voor een potje co-op).

Far Cry 2 (2008)

We hebben nu twee XBLA-titels gehad. Maar hoe doet zo'n typische AAA-titel het? We testen het vier jaar oude Far Cry 2. De gillende Afrikaanse muziek knalt uit de luidsprekers terwijl we de mogelijkheden even doornemen. Far Cry 2 bevat twaalf (ranked) multiplayer Achievements en twee beloningen voor een bijdrage aan de map maker-community.

We testen eerst even de map maker uit, maar de bijbehorende server blijkt na al die jaren een beetje instabiel te zijn geworden. De bijbehorende Achievements lijken toch haalbaar te zijn, want na een aantal pogingen krijgen we toch verbinding tot de server. Helaas kunnen we niet hetzelfde zeggen over de andere online Achievements. Far Cry 2 is daadwerkelijk een online spookstad. Met tumbleweed rollend door de woestijn.

We hebben het spel in totaal een uur gegeven. Niemand speelde in die tijd Deathmatch of Capture the Diamond. De Uprising-modus was verdeeld over twee hosts: een booster en een non-booster, beide met twee spelers. Het drukste verzamelpunt was Team Deathmatch met in totaal drie games verdeeld onder dertien spelers. Zelfs als deze spelers zich zouden verzamelen in één match, konden ze nog niet de simpelste Team Deathmatch-Achievement unlocken (Win a match with 16 players).

Online wachttijd: Zo eindeloos als de Afrikaanse savanne.

Fable II (2008)

Far Cry 2 is een grote titel, verschenen op meerdere platforms. Daarom kijken we ook even naar Fable II. Een AAA-titel uit hetzelfde jaar, exclusief gemaakt voor de Xbox. Wellicht dat daar meer Achievementhunters de boel levend houden. Een extra uitdaging hierbij is dat er al twee jaar een vervolg uit is.

Het online gedeelte van Fable II is gericht op Achievements verdienen. Als wij van een berg springen voor een punt, krijgt ons maatje de prijs ook. Voor sommige Achievements moet je samenwerken, zoals tegelijk emoties tonen. Het online gedeelte werkt echter niet met servers maar met bolletjes. Je geeft het spel toegang tot jouw ervaring, waardoor jij de locatie van alle andere spelers kunt zien in de vorm van zwevende bolletjes.

Op het hoogtepunt van Fable II liep de wereld over van de bolletjes. Het was zelfs zo irritant dat je het beter kon uitzetten om de omgeving overzichtelijk te houden. Wat is er na vier jaar nog van overgebleven? We zijn van Bowerstone naar Bloodstone gerend. Onderweg kwamen we slechts drie bolletjes tegen. Het grootste aantal overgebleven spelers hing rond in de hoofdstad Bowerstone: tien man. Hmmm, hoort iemand anders ook die wind ruisen?

Online wachttijd: Hangt er van af van hoe lief je die tien mensen aankijkt.

Worms 2: Armageddon (2009)

Laten we Worms nog een kans geven en het vervolg erbij pakken. Armageddon is net drie jaar uit. Het is het laatste 2D-deel op de console en gemaakt met nog meer focus op de multiplayer. Voor de online Achievements zul je minstens 68 ranked potjes moeten winnen. Dat zal toch nog wel actief zijn?

Herhaaldelijk zoeken levert niets op. Dan maar weer zelf hosten. Na tien lange minuten springt er een avatar in beeld. We proesten van de schrik bijna onze Fristi uit. De avatar zwaait vriendelijk naar ons...en verdwijnt meteen weer. Nou, daar hebben we veel aan. Langzaam sukkelen we weer in slaap tot er wederom tien minuten later iemand aanklopt.

Dit keer starten we wel meteen. We worden ingemaakt, maar dat maakt verder niet uit (hij kreeg een betere opstelling!). Worms 2 leeft! Een beetje. Een klein beetje.

Online wachttijd: Tien minuten (als ze er niet vandoor gaan).

Brütal Legend (2009)

Als een drie jaar oude XBLA-game nog teken van leven toont, dan willen we ook nog wel een AAA-titel testen. Brütal Legend is wederom zo'n spel dat prima zonder multiplayer kan. We vragen ons af of Tim Schafers geesteskindje nog een beetje actief is nu Mr. Kickstarter Miljonair weer in de schijnwerpers staat.

Brütal Legends online multiplayer is een mix tussen een RTS, een action-game en Guitar Hero. Niet bepaald een shooter met miljoenen fans à la Call of Duty. Toch blijkt in onze test dat het spel nog aardig actief is. We moeten telkens even wachten tijdens de matchmaking, maar we krijgen altijd een nieuwe tegenstander. Dus wil je als fan na al die jaren nog een keer de Six Degrees of Schafer-Achievement winnen? Je kan hem met een klein beetje geduld zo halen.

Online wachttijd: Vijf minuten (één-tegen-één).

Assassin's Creed: Brotherhood (2010)

We gaan onze steekproef afronden met een grote jongen. Assassin's Creed 2, aflevering twee, ondertitel 'Brotherhood'. AC 2.2's sterkste verkooppunt was de multiplayermodus. Een aardige toevoeging, alleen door de vele laadmomenten duurde het telkens vrij lang eer je in een online spel zat. Brotherhood is bovendien vorig jaar vervangen door Revelations.

Mensen die graag Achievements verzamelen, halen Assassin's Creed II makkelijk op 100%. Brotherhood dwingt je echter online te gaan. Je moet dan een aantal zeer complexe kills maken en grinden tot level 50. Dat is het niet waard voor ons. We vragen ons af wie er blijft hangen bij dit tussendeel. Nou, behoorlijk wat mensen. Waarom snappen we nog niet helemaal.

Onze eerste matchmakingsessies duurden niettemin tien minuten. Voor een potje heb je zes tot acht man nodig. Tijdens het wachten zie je hoeveel mensen er met je in de rij staan. Dit schoot van vier naar twee, van vijf naar drie, etc. Zijn het er eindelijk zes en kom je in de wapenselectie terecht, springt er weer iemand uit. Het circus start opnieuw. Zelfs tijdens de potjes bleven er maar mensen connecten en disconnecten; om gek van te worden.

Online wachttijd: Tien minuten (koop een stressbal)

Conclusie:

De steekproef was voor ons best een verrassing. De ene groep verwachtte namelijk dat alleen obscure spellen van minstens vijf jaar geleden leeg zouden zijn, terwijl de rest weer geen reden zag om een spel te spelen dat al een opvolger had gekregen. Ieder spel kan echter tot spookstad uitgroeien, welke blijft een onnavolgbaar raadsel. Maar een ding is duidelijk: online spooksteden bestaan.