In Resident Evil belandde je als lid van het STARS-team (Special Tactics and Rescue Service) in een oud landhuis in het bosrijke buitengebied van Raccoon City. Dit nadat je tijdens een onderzoek naar mysterieuze moorden werd opgejaagd door een stel agressieve honden. Uiteindelijk bleken dat natuurlijk zombies te zijn, en in het landhuis zaten er nog véél meer. In Resident Evil kon je met twee personages spelen, Jill Valentine en Chris Redfield, en verkende je het landhuis waarin je terecht was gekomen. Lastige puzzels en hectische schrikmomenten wisselden zich af – wie zal ooit het moment vergeten dat een zombiehond vlak voor je neus door het raam sprong? Maar de grootste schrikmomenten ontstonden altijd nog door het gebrek aan ammunitie. Wanneer je probeerde te schieten op een zombie die kreunend en steunend naar je toe schuifelde, maar het magazijn bleek leeg, dan brak het angstzweet je pas echt uit.

Resident Evil op de PSOne

Resident Evil legde de basis voor het survival horror-genre. Dit deed het zo overtuigend dat de serie zelf er jarenlang de grootste moeite mee had deze kenmerken te ontvluchten. Zo was de besturing enorm stroef. Voordat je ergens heen liep moest je eerst in stilstand de juiste richting opdraaien en vervolgens naar voren drukken om naar de plaats van bestemming te rennen. Dit maakte het er niet bepaald makkelijker op tijdens de hectische momenten. Ook kreeg je bij elke deur een laadscherm waarin je een deur open zag gaan, iets wat na verloop van tijd behoorlijk ging irriteren.

De game bleek echter over een onmiskenbare succesformule te beschikken: tot op heden zijn er naar schatting zo'n 2,75 miljoen exemplaren van verkocht en dat is nog zonder de remake, die later op de GameCube uitkwam, meegerekend. Een vervolg kon dan ook niet uitblijven en Resident Evil 2 liet niet lang op zich wachten. In 1998 kwam de game wederom op de PlayStation uit. Geheel nieuwe personages – Leon S. Kennedy en Claire Redfield, de zus van Chris – verkenden de stad Raccoon City nadat deze was getroffen door een uitbraak van de zombies. Hoewel de gameplay nagenoeg hetzelfde bleef, voelde de game door de veranderde setting toch weer fris aan. Daarbij zorgden de nieuwe vijanden, zoals de angstaanjagende Licker die via muren en het plafond voortbewoog, er voor dat de game weer net zo eng was als het origineel.

Leon en Claire in Resident Evil 2

Hetzelfde kon niet gezegd worden van het derde deel in de reeks, dat begin 2000 in de Nederlandse schappen lag. Resident Evil 3: Nemesis leek eerder een uitbreiding op Resident Evil 2. De game speelde zich dan ook 24 uur voor en twee dagen na het tweede deel af. De uit het landhuis ontsnapte Jill Valentine probeerde uit Raccoon City weg te komen maar werd achtervolgd door de Nemesis. Deze 'superzombie' viel niet te doden en het was dan ook elke keer weer enorm schrikken wanneer hij om de hoek kwam kijken. Het viel ondanks dit gegeven en het feit dat Jill met één druk op de knop 180 graden kon draaien, niet te ontkennen dat de gameplay van de Resident Evil-reeks te veel op het al behaalde succes leunde. De vaste camerastandpunten zorgden ervoor dat de reeks erg prettig oogde, maar het geheel begon met technologisch hoogstaande games uit het actie- en horrorgenre, zoals Metal Gear Solid en Silent Hill, hopeloos verouderd aan te voelen. Capcom leek dit ook te beseffen en kon dankzij de kracht van de Dreamcast, Sega's nieuwe console, de Resident Evil-reeks op de schop nemen. Het resultaat was het in 2000 uitgebrachte Resident Evil: Code Veronica. Voor het eerst was een game in de reeks volledig driedimensionaal, maar daar was dan ook alles mee gezegd. De gameplay bleef zich vastklampen aan oude gewoonten en uiteindelijk kan de game dan ook als ultieme uitvoering van Resident Evil in 'oude stijl' worden beschouwd. Later, toen bleek dat de Dreamcast weinig succes zou behalen, werd de game nog naar de PlayStation 2 overgezet. Hoewel fans Code Veronica nog altijd prijzen, haalden de meeste gamers die uit waren gekeken op de prehistorische gameplay van de reeks er hun schouders voor op. Ondanks de schitterende graphics was er niets veranderd. Capcom had het echter nog steeds niet geleerd. Met Nintendo sloot het een deal om de Resident Evil-reeks voorlopig op de GameCube te houden. Voordat de prequel van de reeks en het langverwachte vierde deel uit zouden komen, bracht Capcom eerst nog de oude delen uit op Nintendo's paarse console. De eerste Resident Evil kreeg een speciale behandeling. Deze werd voorzien van een nieuw grafisch jasje en gameplay-elementen, die pas later in de reeks werden geïntroduceerd, zoals de draai van 180 graden. Toen in maart 2003 Resident Evil 0 uitkwam, dat zich voor een groot deel in een gecrashte trein bij Raccoon City afspeelde, was het voor de meeste gamers wel duidelijk: de reeks moest een facelift krijgen, want de games waren fossielen tussen alle lekker wegspelende games die toen al verkrijgbaar waren.

Rebecca en Billy uit Resident Evil 0

Shinji Mikami, de man achter de Resident Evil-serie (en ook Devil May Cry, dat oorspronkelijk als vernieuwend Resident Evil-deel bedoeld was), zag ook in dat verandering noodzakelijk was. Diverse pogingen om de reeks te veranderen pakten in eerste instantie niet goed uit. Resident Evil en online gingen niet goed samen, zo bleek uit Resident Evil: Outbreak. Het hielp natuurlijk niet dat bijna niemand online ging met de PlayStation 2. Na verschillende versies van Resident Evil 4 die té veel op eerdere delen leken, werd de onthulling van de uiteindelijke versie positief onthaald. De held uit het tweede deel, Leon, keerde terug, maar dat was nagenoeg het enige dat gamers herinnerde aan de voorgaande delen.

Capcom had eindelijk wat aan de houterige gameplay gedaan en een échte driedimensionale Resident Evil afgeleverd. De camera stond plots constant vlak achter Leon's rug, zodat het gemakkelijk was de vijanden in het vizier te krijgen. Dit was iets wat in 2005 behoorlijk revolutionair was, maar sindsdien is het min of meer overgenomen door Gears of War en de talloze actiegames die daarop volgden. Hoewel Leon nog steeds niet het meest flexibele personage bleek te zijn – wat de hectische gameplay intact hield – ging het neerschieten van vijanden een stuk soepeler. Dat was wel nodig ook, want in plaats van de oude bekende zombies, die volgens het verhaal waren ontstaan uit een virus dat verspreid werd door een bedrijf genaamd Umbrella Corporation, liepen er in Resident Evil 4 hele andere vijanden rond. Er was nog steeds een virus dat mensen besmette, maar in plaats van langzame gedrochten werd de bevolking van een Spaans dorpje op het platteland een stel bezeten, razendsnelle monsters.

Resident Evil 4

De beginscène van Resident Evil 4, waarin Leon door een heel dorp wordt aangevallen en achtervolgd, liet dan ook een onvergetelijke indruk achter op de speler. Van alle kanten werd de speler belaagd en de eerste reactie was dan ook om in een huisje te schuilen. Helaas: ook daar vonden de besmette mensen een oplossing voor. Een man met een kettingzaag werkte zich gewoon door de deur heen! Maar niet alleen door de snellere gameplay werd Resident Evil 4 alom geprezen. Ook de verschillende locaties en de quick-time events die je tijdens filmpjes op het puntje van de stoel hielden, droegen bij aan de nieuwe succesformule. De game werd dan ook al snel naar de PlayStation 2 en later ook de Nintendo Wii overgezet.

En sindsdien is het wachten op het onvermijdelijke vijfde deel in de serie. Een aantal games die niet tot de hoofdreeks behoren – zoals de lightgun-shooter Umbrella Chronicles op de Wii en nog een remake van de eerste Resident Evil op de DS, Deadly Silence – wisten de honger naar nieuw materiaal maar nauwelijks te stillen. En nu is het dan toch eindelijk bijna zover: Resident Evil 5 staat op het punt uit te komen. We naderen de release met een gemengd gevoel. De geschiedenis leert ons namelijk dat Capcom voortborduurt op eerder behaalde successen en deeltje vijf zou dus wel eens erg veel op RE 4 kunnen gaan lijken. Maar is dat wel zo erg? Dat was immers een topper in het genre, ook al is dat inmiddels alweer vier jaar geleden. We gaan er zeer binnenkort achter komen, want later deze week kun je de recensie van Resident Evil 5 lezen. Houdt Gamer.nl in de gaten voor het definitieve oordeel.