De PS Vita is bedeeld met allerlei opmerkelijke extra’s. Veel van die extra’s kun je gebruiken voor games, andere lijken weer meer op mogelijkheden die je ook van een smartphone gewend bent. Sony bedient dus beide kanten van het spectrum, en dat terwijl de handheld spelcomputers volgens analisten en critici last hebben - en vooral gaan krijgen - van de smartphonemarkt met zijn gratis en spotgoedkope spelletjes. Bij de PS Vita lijk je dus geen keuze te hoeven maken. Hij draait high-end games, beschikt over een ‘echte’ gamebesturing beschikt en biedt smartphone-achtige apps. Bovendien kun je al meteen na de lancering veel kleine games downloaden voor maar een paar euro.

Flexibel systeem

Hoewel de PS Vita niet over het meest fraaie besturingssysteem beschikt – de apps ogen als bungelende, glimmende balletjes en de ontwerper lijkt kleurenblind geweest te zijn – is het juist dit smartphone-achtige systeem dat van de Vita een erg flexibel apparaat maakt. Net als op de iPhone heb je meerdere pagina’s waar de applicaties als kleine pictogrammen worden getoond. Met het touchscreen blader je snel door de pagina’s met apps, die je zelf kunt rangschikken door je vinger op een app te houden en het pictogram naar de gewenste plek te slepen. Als je een app wilt opstarten, kom je eerst in een scherm terecht dat de ontwikkelaar zelf kan invullen, met bijvoorbeeld links de handleiding of actuele informatie over een game. Hierna kun je de game gewoon opstarten.

Wat de Vita echt op een smartphone doet lijken, is de manier waarop je snel door actieve apps kunt bladeren, zelfs al zit je midden in een game. Als je op de PS-toets drukt, kom je onmiddellijk in een overkoepelend menu terecht. Door de rechter bovenhoek als een vel papier om te slaan, kun je de app afsluiten. Maar als je hem op de achtergrond laat draaien, dan kun je 'm later meteen weer gebruiken alsof er niets gebeurd is. Stel dat je Uncharted speelt en even pauze wilt nemen. Je drukt op de PS-toets, bladert naar je mailapplicatie, leest wat mailtjes en bladert weer terug naar de Uncharted-app om meteen weer verder te spelen. Je wisselt razendsnel en soepel tussen de zes laatst actieve apps. Door deze benadering en het snelle en doeltreffende besturingssysteem heeft de Vita duidelijk een andere beleving dan bijvoorbeeld de PSP.

De handheld lijkt vooral op het gebied van social media mee te willen spelen en heeft gratis te downloaden apps voor Facebook, FourSquare en Twitter. In hoeverre games deze functionaliteit gaan (en mogen) gebruiken, zullen we in de toekomst zien. Een optie als screenshots van highscores delen – screenshots maken is heel makkelijk op de PS Vita - ligt natuurlijk voor de hand. Door deze apps kan de PS Vita deels als een vervanging van je smartphone fungeren. Social media-addicts hoeven tijdens het gamen niet hun telefoon te pakken, maar kunnen snel schakelen tussen hun game en de social media-apps. Net als bij de PSP lijkt er ook een Skype-app op komst, alleen is nog niet met zekerheid te zeggen wanneer deze beschikbaar komt. Vergelijkbaar is de standaard geïnstalleerde app Party, waarmee je met een groep van maximaal acht mensen kunt praten en chatten, ook tijdens het gebruik van andere apps. Je kunt Party ook gebruiken om multiplayergames op te zetten of mee te doen aan een bestaande multiplayergame. Een andere standaard bijgeleverd app is Group Messaging, waarin je andere Vita-gebruikers en zelfs PS3-gebruikers tekstberichten kunt sturen.

Cadeautjes op straat

Naast de bekende sociale diensten heeft Sony ook Near ontwikkeld, een eigen netwerk dat zich exclusief op het PS Vita-platform afspeelt. Near maakt gebruik van de gps-technologie in de 3G-versie en doet een aantal opmerkelijke dingen. In de eerste plaats kun je op een kaart zien welke andere PS Vita-gebruikers in de buurt zijn. Daarnaast werkt Near in combinatie met de Vita-games zelf. Zo laat je bijvoorbeeld af en toe pakketjes achter als je bepaalde acties onderneemt. Stel dat je in de bus ModNation Racers speelt en een virtueel pakketje achterlaat op de kaart. Als een andere speler Near gebruikt, kan hij het pakketje oppakken en openen. Zo’n pakketje kan extra spelcontent bevatten, zoals een sticker voor je voertuig. Near is een veelbelovend sociaal netwerk met vernieuwende mogelijkheden, dat natuurlijk pas echt tot bloei kan komen als veel mensen over een PS Vita beschikken.

Hoewel de Vita over twee camera’s beschikt (aan de voor- en achterkant), is het niet aan te raden deze te gebruiken om serieus foto’s te maken. Net als op de iPad 2 zijn ze vooral bedoeld voor extra functionaliteit in apps en games. Denk aan de augmented reality-games, waarin je live beelden mengt met virtuele objecten. Ook ‘snelle’ plaatjes op Twitter zijn nog te doen, maar verder hoef je er kwalitatief gezien weinig van te verwachten. Het wachten is vooral op originele spelideeën die de camera’s gaan gebruiken. Een goed voorbeeld is Reality Fighters, waarin je een foto van je gezicht neemt en deze op een vechtersbaas plakt. Overigens beschikt de PS Vita over een standaard geïnstalleerde app die in het Nederlands uitleg geeft en spelletjes voorschotelt met betrekking tot de camera en andere opmerkelijke eigenschappen van de hardware.

De PS Vita heeft dus heel wat extra functionaliteit die je normaal gesproken op je smartphone gebruikt. Door het touchscreen en het snelle besturingssysteem is het niet ondenkbaar dat je af en toe je games onderbreekt om mails te lezen of op Facebook te kijken. Het enige onderdeel dat niet zo’n sterke indruk maakt is de webbrowser, die momenteel nogal traag is en niet overweg kan met Flash en HTML5. Nog voor de lancering op woensdag 22 februari komen we terug op de twee verschillende versies van de PS Vita, het gebruik van de memorycards en geven we het eindoordeel over deze krachtige nieuwe handheld.