De Close Combat reeks geniet al jaren bekendheid in het RTS genre. Met First to Fight als eerste uitstap naar de concurrentierijke shootermarkt besloten wij eens een stapje terug te doen in de tijd en een blik te werpen op de ontwikkeling van de Close Combat reeks door de jaren heen.

Close Combat

Het is zomer 1996 en half Nederland ligt aan het strand te bakken. Ondertussen laten generalen in spe hun 486 PC kreunen onder het geweld van de gevechten aan de stranden van Normandië in het eerste deel van Close Combat. Ontwikkelaar Atomic Games gaat een samenwerking met Microsoft aan voor de uitgave van haar nieuwe project: een simulatie waarin tactische oorlogsvoering en militair inzicht de hoofdmoot vormen. De speler kiest voor de Geallieerden of de Duitse zijde en moet zijn leger door een variëteit aan missies in de Tweede Wereldoorlog loodsen. Een vernuftige feature is het psychologie systeem waardoor units ervaring opdoen, stijgen of dalen in rang en lijden onder geleden wonden. Troepen regelrecht de dood insturen was niet langer het motto van een RTS.

Close Combat & Close Combat: A Bridge Too Far Close Combat II: A Bridge Too Far

In 1997 komt het vervolg op deze WO II simulatie uit. Atomic Games behoudt het WO II thema maar richt het spel op een kritiek onderdeel van de oorlogsvoering in de jaren '40: het bezetten –en behouden- van bruggen. Bruggen zijn vitaal voor de aanlevering van voorraden, manschappen en oorlogstuig. Atomic haakt hier op in met het thema, gebaseerd op Operatie Market Garden. Het spel draait om vijf strategische bruggen die de speler moet inlijven als de Geallieerden of Asmogendheden. 3D gerenderde kaarten, 130 gemodelleerde units en nog altijd de psychologische factor maken het spel tot een bescheiden succes. De Battlemaker modus vormt het antwoord op de verzoeken om een scenario editor.

Close Combat III: The Russion Front

In 1999 duikt Atomic opnieuw de Tweede Wereldoorlog in, ditmaal vanaf de Russische zijlijn. Trek met de Sovjet partizanen ten strijde om Hitler's regime ten val te brengen, of hang wederom de Ariër uit en laat het Derde Rijk zegevieren met je Duitse troepen. The Russian Front concentreert zich op de schermutselingen rondom het oostelijk front in de Tweede Wereldoorlog. Beginnend met de Sovjet invasie op Polen in 1941 tot de val van Berlijn in 1945. De eerste 'heroes' worden in de reeks gebracht: Commander units. Deze manschappen hebben een positieve invloed op de omringende troepen in de strijd. De speler kan soldaten tussen gevechten door in een van de 14 campagnes uitrusten met vernieuwd materieel.

The Russion Front & Battle of the Bulge Close Combat IV: Battle of the Bulge

Eind 1999 volgt een nieuwe telg in de reeks, welke strategische elementen uit het tweede deel (zoals het controleren van bruggen) combineert met de nieuwe tactische mogelijkheden uit het derde deel, zoals het aanpassen van de line-of-sight van de units en geschutslopen. Tegen het einde van 1944 lijkt WO II beslist in Europa, wanneer de Duitse bezetter zijn troepen aan het terugtrekken is. Het Duitse Rijk doet echter nog één grootschalige uitval op 16 december, wanneer er 250.000 soldaten de Ardennen in trekken. De geallieerden hielden stand tot versterkingen uit het buitenland werden aangeleverd. Battle of the Bulge draait om deze slag. Een opmerkelijke feature is het aanvragen van een tijdelijke wapenstilstand met de tegenstander. Bij een akkoord halen beide spelers hun troepen uit het slagveld en hebben tijd om de gewonden op te lappen. Tot de volgende slag begint.

Close Combat V: Invasion of Normandy

Anno 2000 werd het laatste Close Combat project van Atomic Games vernomen. Dit laatste RTS deel heeft de bestorming van de Normandische Kust als hoofdthema. Bereid de invasie voor en kruip in de huid van een Amerikaanse generaal of verander historie en laat de Duitse bataljons zegevieren. Zoals de voorgaande titels bevat ook deze editie een realistisch line-of-sight en line-of-fire systeem, gepaard met de psychologische oorlogsvoering van je troepen. Laat je troepen veel rennen, worden ze moe, breng ze in onnodig gevaar en ze willen schuilen wanneer het op vechten aankomt. Gedetailleerde info over iedere soldaat maakt het makkelijk om een overzicht te houden op de gesteldheid van je troepen. Loods ze door de grootste gevaren heen en je soldaten keren met medailles terug naar huis.

First to Fight is met zijn moderne setting in het Midden Oosten een frisse uitstap van het WO II thema. De eerstvolgende Close Combat RTS staat al in de steigers en zal Close Combat: Red Phoenix heten. Het RTS spel zal een fictieve invasie in 2006 op Zuid Korea als thema hebben.