Consoles zijn niet voor marketing

Laten we eens kijken naar een aantal games waar we van verbazing uit onze stoelen gleden en dachten: waarom is hier tijd en geld ingestoken? Waarom trommelt een ontwikkelaar alle originele acteurs op om hun stemmen te verlenen aan een product dat is gedoemd te falen? Vorig jaar was het qua floppende filmgames goed raak en sloegen zowel Digital Extremes (The Darkness II) als Yuke’s (WWE Smackdown!) de plank finaal mis met consolegames die op films waren gebaseerd.

Star Trek (2013) deprimeerde recensenten, beledigde fans en maakte regisseur J.J. Abrams zelfs een beetje emotioneel. Belangrijk detail is het feit dat de filmmakers wel degelijk betrokken waren bij het spel, maar zich na het zien van de voortgang distantieerden van het project. Digital Extremes en een marketingteam ver, ver weg besloten echter toch het product te lanceren. Abrams verklaarde later in een interview (zie hieronder) dat een filmgame slechts werkt als deze ook zonder de film zou entertainen. Het gammele script en de constante stroom aan bugs (niet het type uit Starship Troopers) werden Star Trek helaas fataal. De mobiele game Star Trek Rivals, een kaartspel met karakters uit de nieuwe films, deed het daarentegen beter en ontving vrijwel alleen goede recensies.

Rivals is het perfecte marketingproduct: een gratis en diepgaand kaartspel om tegen vrienden (en vreemden) te spelen, waarbij het de personages uit de nieuwe films introduceert. Zelfs in-game chat is inbegrepen en zonder een cent te betalen spelen talloze fans van de films dagelijks potjes tegen gelijkgestemde trekkies. Hier wint een schijnbaar simpel mobiel spelletje het van de peperdure consoleversie en wij raden fans dan ook aan het mobiele kaartspel eens uit te proberen. Star Trek Rivals is beschikbaar op iOS.

Dan Pacific Rim (2013). De game werd gebracht als adrenalinepompende vechtgame zonder diepgaande pretenties. Pacific Rim komt als consoletitel niet verder dan de gemiddelde F2P-game voor mobiele apparaten. Casual gamers waren de dwingende in-app aankopen waarschijnlijk gewend en het ontbreken van tussenfilmpjes is op de versie voor tablets en telefoons dan ook geen enkel probleem. Korte vechtpartijtjes lenen zich bovendien goed voor in de bus of trein, maar diezelfde eenvoud werkt natuurlijk niet op consoles - waar de prijs veel hoger lag (€ 9,49 op consoles tegenover € 0,89 voor iOS). Eenvoud nekte Pacific Rim, een game die simpelweg nooit op consoles had moeten uitkomen.

Pacific Rim kreeg op mobiel (Android + iOS) vorige week nog een update en spelers zijn erg positief over het spel. De 30 levels zijn gemaakt voor ‘snackmomenten’ en de makers luisteren naar commentaar en reacties van spelers. Ook in dit geval vergeet je dus het beste de consoleversie en download je als fan met een gerust hart de mobiele variant.

Als (on)eervolle vermelding tenslotte Aliens: Colonial Marines (2013), een dieptepunt in de Aliens-franchise. Wij vergeleken de game met een “interactief extraatje op een bonus-dvd bij de film” en dat terwijl het wel heel losjes en slordig op de films was gebaseerd. Qua setting leent de game van Aliens (1986), qua chronologie speelt het zich af na de gebeurtenissen in Alien 3 (1992), wat al verwarrend is. Laten we deze titel snel vergeten en een pluim geven aan recente mobiele Alien-games. AvP Evolution (2013) scoort prima in de App Store en op Google Play en kreeg eind 2013 nog een update. De game is voor € 0,89 te koop, biedt een eigen verhaal en unieke gameplay op maat voor touchscreens. 20th Century Fox deed er goed aan om de games los van (specifieke) films uit te geven en te laten ontwikkelen door ervaren ontwikkelaar Angry Mob games.

De uitzondering: Riddick - slappe haastklus tast in het duister

Een echte parel in de geschiedenis van filmgames, die ook zonder de filmreeks prima had gewerkt, is The Chronicles of Riddick: Escape from Butcher Bay (2004). Het spel kan rekenen op de medewerking én stem van Vin Diesel, terwijl het stealth-elementen, een prima script en een sfeervol decor uit de filmreeks voorschotelt. In dit spel ontbrak een heads-up display, wat een patroon leek te worden bij filmgames die wél werkten. Net als bij King Kong (een succesvolle filmgame uit 2005) kwam een verbeterde versie uit van de game, gebundeld met opvolger Assault on Dark Athena (2009).

Voor de Riddick-films en -fans pakte het op mobiel wat minder goed uit: Riddick: The Merc Files (2013) voelt en oogt als een gehaast en verplicht marketingproduct, waarbij de medewerking van Vin Diesel ver te zoeken is. Ook het verhaal mist, want Riddick: The Merc Files schotelt de speler gewoon 13 levels voor zonder verhalende begeleiding. Terwijl Escape From Butcher Bay en Assault On Dark Athena tonen hoe spellen een ervaring toevoegen aan een film-franchise, is The Merc Files een gehaast, incompleet product. In dit geval kunnen we nog steeds bovenstaande consolegames aanraden, The Merc Files mag je gerust in een donker hoekje laten liggen.

Star Wars: van honderden naar nul filmgames

Van geen enkele filmreeks zijn zoveel spellen geproduceerd als Star Wars. Het waren ook nog eens overheersend vermakelijke games, want ze kwamen uit de eigen gamestudio van LucasFilm: LucasArts. Tot 2013. LucasArts werd opgedoekt na de overname door Disney, waardoor ook de productie van Star Wars 1313 staakte. Ondanks de grote teleurstelling bij fans was er toch een lichtpuntje: Star Wars: Knights of the Old Republic kwam uit op iOS.

Net als bij Star Trek kwam er recentelijk ook nog een mobiel kaartspel uit binnen het Star Wars universum en ook hier bleek het een goede zet. Star Wars Force Collection (2013) is free-to-play, krijgt regelmatige updates (vorige week nog) en is beschikbaar op iOS en Android. Het spel is gemaakt door Konami en is gericht op fans van de films én fervente kaartjesspaarders.

Daarnaast verscheen deze week Lego Star Wars: Microfighters, wat bewijst dat mobiele games voor deze franchise aan de lopende band worden ontwikkeld. Bij Star Wars vragen we ons natuurlijk af wat de volgende stappen zijn. Komen er meer mobiele games gebaseerd op de films nu Disney de smaak te pakken heeft? Op het gebied van F2P-titels hebben we onze twijfels, want Tiny Death Star is naar onze mening meer op in-app aankopen dan op Star Wars gericht.

Onafhankelijkheid en ervaring geven de doorslag

Kijken we naar 2013, dan zijn de uitspraken van Abrams doorslaggevend en verhelderend. Een game werkt nooit als deze niet zonder de film zou werken en vorig jaar hielden vooral de mobiele filmgames zich aan de hierboven genoemde criteria. Ofwel boden ze een volledig eigen, onafhankelijke stijl (de kaartspellen bij Star Trek en Star Wars) of stonden de games op zichzelf qua originaliteit en speelbaarheid (AvP Evolution).

Op het gebied van filmgames lijkt de keuze tussen het produceren van een mobiele game of een consolegame steeds belangrijker. Kies je voor een tie-in met het thema van de film of maak je een volwaardige 3D-titel die ook op consoles niet zou misstaan? Aan de technologie zal het niet liggen, want ook op mobiel zijn spectaculaire, filmische 3D-games inmiddels een realiteit.